Jan Smuts

Muy pocos personajes como Jan Smuts tuvieron un papel tan importante en tres de los más destacados conflictos del siglo XX. Líder guerrillero “afrikaner” en la Guerra de los Bóxers, se convirtió en el máximo responsable militar del bando de los Aliados sobre el Frente de África durante la Primera Guerra Mundial, mientras que alcanzó el rango de Presidente de Sudáfrica en la Segunda Guerra Mundial; e incluso tuvo tiempo para dedicarse a la filosofía elaborando la Teoría del Holismo por la que se interesó el mismo científico Albert Einstein.

Mariscal y Presidente de Sudáfrica, Jan Smuts.

Origen

Jan Christian Smuts nació un 24 de Mayo de 1870 en la ciudad de Bovenplaats, por aquel entonces la Colonia de Ciudad del Cabo en Sudáfrica. Procedía de una familia de “afrikaners” originarios de Holanda, siendo tanto su padre Jacobus Smuts como su madre Catharina Smuts dos granjeros de clase media.

Muy agitado fue el ambiente en el que creció Smuts desde muy pequeño ante las fuertes tensiones entre los colones de origen británico y los de origen neerlandés. Sin embargo y a pesar del odio latente, Smuts se centró en sus estudios destacando primero en la Escuela de Riebeek West y posteriormente en el Colegio Victoria de Stellenboch, donde a los 16 años aprendió los idiomas holandés, alemán y griego antiguo, así como los grandes clásicos y la Bíblia. Gracias a que obtuvo el primer puesto en materias como Ciencia y Literatura, Smuts fue admitido a viajar a Inglaterra para cursar Filosofía y Derecho en la Universidad de Cambridge. Así fue como una vez más resultó ser el primero de su promoción cuando se graduó abogado en 1893, lo que le való ser admitido en la Sociedad del Templo Medio y en la Corte de Inns.

A nivel personal Smuts organizó una familia casándose con una chica llamada Issie Krige. Fruto del matrimonio nacerían seis hijos llamados Jannie, Louis, Japie, Sylma, Santa y Cato.

Guerra de los Bóer

De regreso a Sudáfrica en 1895, Jan Smuts decidió dedicarse a la política ingresando en el Partido Afrikaner que pedía la cesión con el Imperio Británico y escribiendo para su periódico Cape Times. Tan proclive se volvió contra Inglaterra que apoyó decididamente la división del Transvaal Británico y el Estado Libre de Orange pro-afrikaner respecto a la zona anglosajona que se autodenominaba República Sudafricana con capital en Pretoria.

Jan Smuts con guerrilleros “afrikaner” durante la Guerra de los Bóers.

Irremediablemente la Guerra de los Bóers estalló en 1899, ingresando Jan Smuts como oficial del Ejército Bóer y formando parte del Destacamento “Koos de la Rey”. Al mando de 500 hombres, Smuts protagonizó una “guerra de guerrillas” contra el Ejército Británico organizando partisanos en las montañas, selvas y desiertos, los cuales podían moverse muy rápidamente gracias a que la mayoría de bóers antiguamente habían sido granjeros y contaban con grandes concentraciones de caballos que les permitían golpear rápidamente al enemigo y escapar. Mediante aquella táctica Smuts ascendió a general y consiguió reunir a más de 3.300 guerrilleros con los que destacó en diversas incursiones como por ejemplo el asalto a las minas de cobre de Okiep.

Independencia de Sudáfrica

Terminada en 1902 la Guerra de los Bóers con la derrota de los afrikaners y desprestigiados estos últimos, Jan Smuts intentó regenerar el sentimiento neerlandés fundando junto al general Louis Botha el Partido del Pueblo (Het Volk) que obtuvo su cuota de poder en el Gabinete. Siendo vicepresidente de este movimiento político, Jan Smuts consiguió negociar a partir de 1905 con Londres una plena autonomía para el Transvaal, de donde regresó con la promesa de un parlamento propio que fue votado favorablemente en 1906. A partir de entonces y con un Transvaal autónomo dentro de la Sudáfrica Británica, Smuts intentó por todos los medios superar las viejas enemistades de la Guerra de los Bóers y proyectar una reconciliación para construir un país pacífico, próspero y económicamente viable a pesar de las quejas emitidas desde Holanda que todavía pretendía en algún momento del futuro recuperar su antigua colonia.

Oficialmente el 31 de Mayo de 1910 nació la Unión Sudafricana (también conocida como Sudáfrica simplemente) que unificó a los territorios británicos y holandeses de la colonia en un país independiente como parte de la Commonwealth; siendo Jan Smuts uno de sus principales promotores como líder del nuevo Partido Sudafricano y miembro del Gabinete de Ministros junto al Presidente Louis Botha. Sin embargo y a pesar de las intenciones de Smuts, muchos fueron los detractores del Partido Sudafricano, especialmente los antiguos bóer como el general Christian de Wet. Así pues muy pronto proliferaron protestas y huelgas, como la que Smuts tuvo que reprimir en Johannesburgo mediante una acción policial que causó la muerte a 21 manifestantes.

Primera Guerra Mundial

Cuando estalló la Primera Guerra Mundial en Agosto de 1914 con Sudáfrica del bando de los Aliados contra Alemania, el general Jan Smuts fue puesto al mando de todo el Ejército Sudafricano que con 67.000 tropas invadió la colonia del África Oriental Alemana en el norte. Sin embargo las cosas no salieron según las previsiones porque primeramente las tropas sudafricanas fueron derrotadas en la Batalla de Sandfontein y posteriormente estalló la Rebelión Maritz, una sublevación de 12.000 soldados bóer encuadrados en el Cuerpo Libre Sudafricano que dirigieron el cuadriunviro de los generales Manie Maritz, Christian de Wet, Christian Beyers y Jan Kemp, quienes inmediatamente proclamaron su adhesión a los Imperios Centrales y declararon la guerra a la Unión Sudafricana a la que consideraban un satélite de su archienemiga Inglaterra. Así fue como Smuts con 50.000 soldados leales tuvo que enfrentarse en una especie de “mini guerra civil” librada por sudafricanos mayoritariamente afrikaners que se prolongó entre 1914 y principios de 1915 hasta la derrota de los bóers a lo largo de una interminable campaña sobre el Desierto del Kalahari y el Río Vaal. Vencidos los bóer, Smuts cruzó la frontera con el África Oriental Alemana en tres columnas lideradas por el mismo Presidente Louis Botha, el general Jacon Van Deventer y el general Ducan McKenzei; las cuales fueron ocupando tanto desde el centro como mediante desembarcos en la costa enclaves importantes como la Bahía de Walvis, la ciudad de Gibeon y la estación de radio de Windhoek; antes de que los últimos soldados alemanes y bóer se rindieran a los sudafricanos en la localidad de Tsumeb.

General Jan Smuts pasando revista a tropas sudafricanas negras de origen “zulú” durante la Primera Guerra Mundial.

Ocupada el África Sudoccidental Alemana por el general Jan Smuts, inmediatamente el militar sudafricano fue puesto por Londres al mando de todas las fuerzas aliadas destinadas a invadir el África Oriental Alemania sobre Tanzania que desde el inicio de la Gran Guerra había resistido los sucesivos intentos debido a la astucia profesional del general alemán Paul Von Lettow. De este modo, al mando de un conglomerado de 80.000 hombres procedentes de Sudáfrica, Reino Unido, Bélgica, India, Rhodesia, Kenya y el Congo, el 8 de Marzo de 1916 Smuts lanzó su gigantesca ofensiva en tres alas que partieron hacia el Monte Kilimanjaro en el norte, hacia el Lago Tanganyika en el este y hacia el Lago Nyasa en el sur. Gracias a que a diferencia de los generales anteriores derrotados por Von Lettow, Smuts buscó presentar batalla con fuerzas muy poderosas en los sectores más vulnerables de los alemanes, estos rápidamente emprendieron la retirada. Con lentitud pero progresivamente ante la inesperada resistencia alemana, los Aliados dirigidos por Smuts fueron invadiendo el África Oriental Alemana y conquistando plazas claves como el puerto de Tanga, la ciudad de Mongoro, el enclave de Kigoma o la propia capital de Der es Salaam tras una operación anfibia anglo-india desde el Océano Índico. Sin embargo la mayor parte de las fuerzas alemanas y nativas “askaris” de Von Lettow escaparon intactas de sus perseguidores para reagruparse en los Montes Uguluru, donde Smuts cometió el error de atacarlas y por tanto caer en una emboscada que acabó en un desastre colosal. Hasta ese momento los Aliados habían sufrido más de 28.700 bajas en la campaña que Smuts había dirigido contra el África Oriental Alemana sin causar pérdidas importantes a los alemanes, lo que forzó su inmediato relevo del mando y su vuelta a Sudáfrica.

Vencido Jan Smuts en el África Oriental Alemana, milagrosamente decidieron no procesarle debido a su anterior victoria en el África Sudoccidental Alemana, por lo que fue reclamado en Londres para ponerse al servicio del Gabinete de Guerra Imperial (Imperial War Cabinet) del Primer Ministro David Llyod George. Desde entonces trabajó haciendo gestiones en operaciones importantes como la Batalla de Passchendaele en el Frente Occidental de Francia o la captura de Jerusalén en el Frente de Oriente Medio contra Turquía; además de proponer la creación de la futura Fuerza Aérea Real Británica (Royal Air Force o RAF) cuando contempló a aviones alemanes del modelo Gotha bombardear ciudades inglesas. También hacia el final del conflicto en 1918 fue enviado a Egipto para tomar el mando de la fuerza invasora a Siria y Mesopotamia, donde derrotó a los turcos entrando en las ciudades de Haifa y Damasco.

Presidencia y “Holismo”

Terminada la Primera Guerra Mundial con la victoria de los Aliados, Smuts participó en las Conferencias de Paz de París en 1919, donde Sudáfrica fue recompensada territorialmente con la anexión del África Sudoccidental Alemana. Así fue como gracias a este prestigio y tras la muerte del Presidente Louis Botha, Jan Smuts fue elegido Presidente Sudáfrica (2º de su Historia) desde el 3 de Septiembre de 1919 hasta la finalización de su mandato el 30 de Junio de 1924.

Retirado de la vida política desde 1925, Smuts se dedicó a diversas materias intelectuales. Como filósofo elaboró la Teoría del Holismo mediante la cual defendía la existencia de un plano metafísico en los últimos niveles de realidad, según pudo deducir a partir de los últimos descubrimientos en mecánica cuántica y en la Teoría de la Relatividad del físico Albert Einstein. De hecho publicó un libro titulado Holismo y Evolución que ratificaba el evolucionismo de Charles Darwin, pero que negaba su origen casual afirmando que se trataba de una intervención cósmica inteligente que el ser humano sería incapaz de comprender, una visión por la que el mismo Einstein llegó a interesarse e incluso a elogiar la investigación del militar sudafricano.

También Smuts destacó en la profesión de botánico clasificando diversas plantas de Sudáfrica en una serie de expediciones científicas. Especies como la pteronia, cyphia y crassula fueron descubiertas por él.

Segunda Guerra Mundial

Al estallar la Segunda Guerra Mundial en Europa tras la invasión de Alemania a Polonia, el 5 de Septiembre de 1939 Jan Smuts fue nombrado por segunda vez Presidente de Sudáfrica dentro de un Gobierno de Gran Coalición. Al día siguiente, el 6 de Septiembre, Smuts declaró la guerra al Tercer Reich de Adolf Hitler con el apoyo de toda la población (tanto de origen británico como de origen holandés “afrikaner” después de que los alemanes invadiesen Holanda).

Simultáneamente a erigirse como líder de la Presidencia de Sudáfrica, desde el Reino Unido el Primer Ministro Winston Churchill nombró a Smuts mariscal de campo de las fuerzas de la Commonwealth. Así fue como a partir de aquel momento Smuts también se hizo cargo de las operaciones del Ejército Sudafricano (Southafrican Army) desplegando en diversos teatros bélicos a las 1ª, 2ª y 3ª Divisiones de Infantería, así como la 6ª División Blindada, a la Marina Sudafricana (Southafrican Navy) y a la Fuerza Aérea Sudafricana (Southafrican Airforce).

Presidente Jan Smuts posando delante de un avión de la Fuerza Aérea Sudafricana durante la Segunda Guerra Mundial.

Durante el resto de la Segunda Guerra Mundial el Presidente Jan Smuts gobernó Sudáfrica y dirigió a los más de 334.000 efectivos sudafricanos movilizados en la lucha contra Alemania, Italia, Japón y la Francia de Vichy. Bajo mando de Smuts el Ejército Sudafricano venció sobre Moyale a las tropas italianas que defendían Etiopía en 1941 y conquistó a las fuerzas vichystas francesas la Isla de Madagascar en 1942. Sin embargo no todo fueron victorias para Smuts porque a mediados de 1942 la 2ª División de Infantería Sudafricana fue destruida en la Batalla de Gazala por el Afrika Korps del mariscal Erwin Rommel con más de 30.000 bajas en Tobruk, algo de lo que pudo resarcirse con la victoria en la Batalla de El-Alamein a finales de ese mismo año. Otras operaciones en las que Smuts lideró a los militares sudafricanos fue durante la invasión de Italia en 1943 y a lo largo del teatro Asia-Pacífico contra los japoneses. También Smuts fue un firme defensor de la Fuerza Aérea Sudafricana con la que bombardeó posiciones del Eje en los Balcanes y los campos petrolíferos de Ploiesti en Rumanía, además de suministrar pertrechos a la Resistencia Polaca durante el Levantamiento de Varsovia. Gracias a aquella contribución de Sudáfrica a la Segunda Guerra Mundial, Smuts adquirió un puesto muy relevante durante la Conferencia de San Francisco en 1945 que fijó el destino de la política internacional en la postguerra.

Final

Finalizada la Segunda Guerra Mundial con la victoria de Sudáfrica, el Presidente Jan Smuts se erigió como uno de los grandes triunfadores. Sin embargo muy pronto la política interna le pasaría factura como consecuencia de la rivalidad entre blancos y negros, especialmente cuando del Partido Nacional que él liderada, se escindió una facción racista que lideraba Daniel Malan con el nombre de Partido Nacional Reunificado, que proponía la segregación física de las razas blanca y negra. Fue la postura más moderada de Smuts contraria a la separación racial total, la que le llevó a perder las elecciones de 1948 contra Daniel Malan que fue investido Presidente. A raíz del fracaso de Smuts contra su oponente, se instauró en Sudáfrica el “Apartheid” que separó a blancos y negros más de cuarenta años hasta la llegada al poder del Presidente Nelson Mandela en 1994.

Jan Smuts falleció a la edad de 80 años el 11 de Septiembre de 1950 en Doornkloof, cerca de Pretoria en Sudáfrica. Con él se fue uno de los personajes que más intensamente vivieron el siglo XX.

 

Bibliografía:

Rafael Rodrigo, La Primera Guerra Mundial en África, “Los Comandantes”, GallandBooks (2015), p.7
https://es.wikipedia.org/wiki/Jan_Smuts