Giovanni Messe

Giovanni Messe nació el 10 de Diciembre de 1883 en Mesagne, una ciudad de la región de Apulia sobre la provincia de Brindisi en Italia. Este futuro mariscal de campo del Reino Italiano, no sólo se curtió en numerosos conflictos, sino que en la Segunda Guerra Mundial pasaría a ser el responsable del Frente de África durante los últimos compases de la lucha en el Desierto del Sáhara.

Básicamente desde su ingreso en el Ejército Real Italiano en 1901 como oficial a la edad de 19 años, Messe ya tuvo la oportunidad de ver acción en los alrededores de Trípoli tras su participación durante la colonización de Libia en la Guerra Ítalo-Turca contra el Imperio Otomano entre 1911 y 1912. Cuando Italia entró en la Primera Guerra Mundial declarando la guerra a Austria-Hungría en 1915, el recién nombrado teniente Messe combatió formando parte de la unidad de élite “Arditi”, donde se curtió luchando contra los austro-húngaros en la Batalla del Monte Grappa y luego en la Batalla del Monte Asolone sobre el Frente de los Alpes.

General Giovanni Messe pasando a revista tropas de élite “Bersaglieri” en la Segunda Guerra Mundial.

Finalizada la Gran Guerra, Messe trabajó como ayudante de campo para el Rey Víctor Manuel III entre 1923 y 1927. Desde entonces, una vez consolidada la Italia Fascista de Benito Mussolini, Messe sería ascendido a coronel y puesto al mando primero del 9º Regimiento “Bersaglieri” y luego como comandante de la guarnición de Zara hasta 1934. Al año siguiente, en 1935, lideró la 3ª División Rápida en Verona ya como general; para a continuación tomar parte en la Guerra Ítalo-Etíope contra Etiopía al frente de la División “Cossevia” hasta la victoria en el año 1936. Poco después se le confirió la comandancia de la 3ª División Motorizada y en 1939 sirvió junto al general Ubaldo Soddu en la anexión al Protectorado de Albania.

Cuando Italia entró en la Segunda Guerra Mundial e invadió Grecia en 1940, Messe estuvo al mando de un cuerpo con el que venció en batallas puntuales al Ejército Griego del mariscal Alexander Papagos, antes de producirse la llegada del invierno y el repliegue de las tropas italianas hacia Albania. Por suerte la intervención de Alemania en 1941, obligó a los griegos a retirarse, por lo que Messe les persiguió a través del Epiro haciendo numerosos prisioneros hasta la completa ocupación ítalo-germana de Grecia.

Al producirse la “Operación Barbarroja” con la invasión del Eje a la Unión Soviética, el general Messe fue puesto al mando de los 60.000 hombres del Cuerpo Expedicionario Italiano en Rusia (Corpo di Spedizione Italiano in Russia o CSIR) después de que el general que lideraba a esta unidad, Francesco Zingales, causase baja por enferdad el 13 de Julio de 1941. Desde entonces Messe se hizo cargo de las operaciones dirigiendo a las tropas italianas en la conquista de Ucrania durante una serie de acciones como el cruce del Río Bug y el Río Dniéster, así como en la ocupación de las ciudades de Stalino, Gorlowka y Rikovo. Al año siguiente, en 1942, el CSIR fue ampliado con 200.000 soldados integrados en el VIII Ejército Italiano, siendo Messe elegido para comandar el XXXV Cuerpo, mediante el cual luchó en las campañas del Río Don y en la Batalla de Stalingrado, antes de que el 1 de Noviembre fuera retirado de Rusia tras requerirse sus servicios en el Norte de África.

Giovanni Messe con oficiales italianos en el Frente Oriental de la Unión Soviética.

Túnez fue el siguiente destino del general Giovanni Messe, quién acudió a ese teatro de operaciones tras el cese del famoso mariscal alemán Erwin Rommel, para tomar el mando del Afrika Korps (recientemente bautizado como Ejército Blindado Ítalo-Alemán) y más en concreto del I Ejército Italiano. Probablemente Túnez fuera el mayor reto en la vida de Messe poque sus fuerzas se hallaban completamente rodeadas en el país por unas fuerzas abrumadoramente superiores de Estados Unidos, Gran Bretaña, Nueva Zelanda, India, Nepal y la Francia Libre; además de tener el enemigo el dominio absoluto del aire y el control naval del Mar Mediterráneo. Sin embargo y contra todo pronóstico cosechó ciertos éxitos como provocar elevadas bajas al Ejército Estadounidense del general George Patton, al que detuvo su avance en la Batalla del Guettera; o causar altas pérdidas al VIII Ejército Británico de Montgomery en la Batalla de la Línea Mareth. No obstante la suerte de la campaña tunecina estaba echada y aunque lenta, pero progresivamente y con muchas bajas, los Aliados fueron presionando a las fuerzas ítalo-germanas de Messe en Hamma, Akarit o Enfidaville. Finalmente, poco después de que Messe fuera ascendido desde Roma por Benito Mussolini al rango de mariscal de campo, rindió a sus más de 230.000 italianas y alemanas en el Cabo Gabès en una ceremonia que presidió junto al general Bernard Freyberg de la 1ª División de Infantería Neozelandesa, antes de que toda Túnez cayese de forma definitiva en manos de los Aliados.

Prisionero de los británicos, pronto Messe fue liberado en Septiembre de 1943 después del estallido de la Guerra Civil Italiana entre la República Social Italiana de Mussolini y el Reino de Italia del Rey Víctor Manuel III que colaboraba con los Aliados, tomando parte el mariscal por ésta última. Así pues, el mariscal Messe se convirtió en el nuevo jefe de Estado Mayor del Ejército Cobeligerante Italiano (Esercito Cobelligerante Italiano), coordinando las operaciones junto al mariscal Pietro Badoglio durante toda la campaña de Italia en batallas como las de Montecassino, la Línea Gótica o el Río Po hasta el final de la Segunda Guerra Mundial en 1945.

Visita del general Giovanni Messe a los soldados italianos destacados en Rusia durante la “Operación Barbarroja”.

Terminada la Segunda Guerra Mundial, Messe pasó a la reserva después de 46 años de servicio militar. Desde entonces se dedicó a la política tras ser elegido senador por el Partido Democracia Cristiana en 1953 y más tarde por el Partido Liberal y el Partido Monárquico. También se convirtió en el Presidente de la Asociación de Veteranos Italianos y escribió tres obras tituladas La Guerra en el Frente Ruso (La Guerra al Fronte Russo), Como terminó la Guerra en África (Come fine la Guerra in Africa) y Mi Ejército en Túnez (La Mia Armata in Tunsia).

A la edad de 83 años, el mariscal Giovanni Messe falleció el 18 de Diciembre de 1968 en Brindisi.

 

Bibliografía:

Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. Volumen 8. “Giovanni Messe”, S.A.R.P.E. (1978), p.228
http://it.wikipedia.org/wiki/Giovanni_Messe