Arthur Harris

Famoso por su apodo de “Bombardeo Harris (Bomber Harris)”, el mariscal Arthur Harris se convirtió en el militar encargado de bombardear por la noche las ciudades de Alemania durante la Segunda Guerra Mundial. Estratega para unos y criminal de guerra para otros, Harris contribuyó notablemente a la victoria de los Aliados, siendo el responsable de la destrucción de numerosas ciudades de Europa y de la muerte de más de un millón de personas.

Arthur Travers Harris nació un 13 de Abril de 1892 en Cheltenham, una ciudad de Gloucester en Gran Bretaña. Hijo de George Steel Harris, apenas creció junto a su progenitor debido a que siempre se hallaba trabajando en la India. Educado desde muy pequeño por la Iglesia Anglicana de la mano del reverendo Graham Jones, estudió primero en la Escuela Allhallows donde conoció a un actor rhodesio llamado Arthur Chudleigh. Precisamente cuando este artista le invitó en 1909 a uno de sus espectáculos durante las vacaciones de verano, Chudleigh le habló sobre la necesidad de establecer granjeros en la colonia de Rhodesia, una idea que dejó maravillado a Harris. Fue entonces cuando en 1910 el joven aventurero compró un billete en el barco SS Indiana que le llevó hasta África Oriental. Tras desembarcar en Mozambique, Harris se estableció en Rhodesia y se afincó en la localidad de Manicaland. Allí trabajó como conductor de vehículos y granjero hasta converitse en el representante de la Compañía Agrícola Townsend de Mashonaland.

Mariscal del aire Sir Arthur Harris, responsable del bombardeo nocturno a Europa durante la Segunda Guerra Mundial.

Cuando estalló la Primera Guerra Mundial en 1914, Harris se alistó en el Ejército Británico dentro del 1º Regimiento de Infantería Rhodesio acuartelado en Bloemfontein para enfrentarse a la Rebelión Martiz de los “bóer” en Sudáfrica que desde el exterior financiaban los alemanes. Entre 1914 y 1915 Harris combatió a los “boer” sudafricanos hasta su derrota en Julio de 1915, fecha a partir de la cual fue trasladado al 2º Regimiento de Infantería Rhodesio acantonado en Ciudad del Cabo y enviado posteriormente a Londres, donde decidió convertirse en piloto ingresando en el Cuerpo Aéreo Real (Royal Flying Corps). Alcanzado el rango de oficial del aire en 1916, Harris fue enviado al Frente Occidental de Francia a bordo de un caza Sopwith Camel y al mando del 45º Escuadrón. Durante su estancia en los campos de batalla franceses, Harris derribó un total de cinco cazas alemanes antes de obtener la Cruz de la Fuerza Aérea el 2 de Noviembre de 1918.

Finalizada la Gran Guerra, Harris regresó a Rhodesia para casarse con una chica granjera llamada Bárbara Money, con quién tuvo tres hijos llamados Anthony, Marigold y Rosemary. Sin embargo este matrimonio no tendría éxito porque la pareja se acabaría divorciando, por lo que Harris se casó con otra mujer llamada Therese Hearne, teniendo ambos una hija a la que bautizaron como Jacqueline Jill.

Durante la “Era de Entreguerras”, Harris continuó sirviendo en la Real Fuerza Aérea Británica (Royal Air Force o RAF) participando en misiones bélicas contra fuerzas rebeldes en la India, Persia, Egipto y Mesopotamia, siendo precisamente en este última donde al mando de aviones Vickers Venon, por primera vez en su vida Harris bombardeó población civil, en este caso árabes en Irak. Gracias a sus méritos Harris sería ascendido a comandante de escuadrón en 1927 y graduado en el Colegio de Estado Mayor de Camberley en 1929. Sin embargo su mayor momento de gloria llegaría con la Rebelión de Palestina entre 1936 y 1939, cuando Harris dirigió toda la campaña aérea de bombardeos atacando a los palestinos en su propia patria o Transjordania, ya fuese a campo abierto o en ciudades con población civil, lo que le valió ser premiado con el título de vicemariscal del aire.

Al empezar la Segunda Guerra Mundial, Harris obtuvo el mando del 5º Grupo Aéreo en 1939 y la jefatura del Estado Mayor en 1940. Al año siguiente, el 1 de Julio de 1941, el Primer Ministro Winston Churchill ascendió a Harris a mariscal del aire y le encomendó la misión de destruir el mismo Tercer Reich desde el cielo.

El 22 de Febrero de 1942, Harris fue puesto al frente del Mando de Bombarderos (Bomber Command) con el objetivo de causar el terror entre la población civil alemana bombardeando las ciudades por la noche y de paso reducir el número de sus obreros y trabajadores de la industria simplemente matando a las mayor cifra de personas posible . Esta táctica defendida por él y de la cual se vanagloriaba diciendo públicamente que disfrutaba aniquilando civiles alemanes, harían que Harris fuese considerado por muchos, tanto por parte del Eje como por parte de los Aliados, como uno de los grandes criminales de la guerra.

Inicialmente las primeras misiones de Harris se concentraron en bombardear la zona de Westfalia y la cuenca del Río Rin, usualmente mediante aviones cuatrimotores Lancaster, Stirling y Halifax guiados por sistemas de navegación “Gee”. No sería hasta el bombardeo del puerto de Lübeck, objetivo que Harris eligió porque su centro histórico era de madera y por tanto ardería mejor, donde el mariscal inglés conseguiría un gran éxito al arrasar con 191 aviones la totalidad de la ciudad. Poco después le llegó el turno a Rostock devastada por 468 aparatos en Abril de 1942, exactamente igual que Colonia el 31 de Mayo de 1942 cuyo trazado urbano Harris convirtió en escombros. A estas ciudades les siguió Essen tras ser destruida por 422 bombarderos de Harris, así como posteriormente Duisburg, Düsseldorf, Wuppertal, Bochum y Dortmund. Durante esta fase entre 1942 y la primera mitad de 1943 Harris únicamente encajó un 5% de derribos y un 15% de aviones averiados, cifra que se incrementó tras el bombardeo de Pilsen en Checoslovaquia después de que los aviones perdidos ascendieran al 28%.

Uno de los mayores éxitos cosechados por Harris ocurrió el 24 de Julio de 1943 cuando 791 aviones despistaron a los radares enemigos lanzado tiras de aluminio “Duppel” que cegaron a los operadores, lo que permitió a la formación aérea llegar hasta Hamburgo sin ser detectada y arrasar completamente la ciudad matando a 42.000 personas y destruyendo 250.000 viviendas, justo antes de marcharse hacia Inglaterra, aunque a la vuelta 89 bombarderos serían derribados y 174 dañados. Otro hecho similar sucedió el 18 de Agosto de 1943 después de que Harris enviase a cazabombarderos Mosquito a lanzar bengalas sobre Berlín para atraer a la caza enemiga, mientras desviaba a los bombarderos pesados hacia el complejo científico de misiles en Peenemünde que los ingleses atacaron, sufriendo la pérdida de 72 aparatos otra vez a la vuelta. Desde entonces Harris concentró la mayoría de sus incursiones aéreas nocturnas sobre el centro de Alemania, protagonizando entre Junio de 1943 y principios de 1944 más de 58 bombardeos a Berlín y Nuremberg. Sería precisamente sobre Nuremberg el 16 de Marzo de 1944 donde Harris encajó su mayor derrota al serle derribados 95 aviones y dañados otros 71 gracias a que los alemanes habían instalado un cañón trasero en los cazas Messerschmitt Bf 110 mediante los cuales disparaban a la desprotegida panza de los bombarderos y los abatían con pasmosa facilidad. Incapaz de superar esta táctica, aquel Marzo de 1944 Harris erradicó durante más de un año los bombardeos nocturnos contra el interior de Alemania ante las insoportables pérdidas en derribos.

Sir Arthur Harris con oficiales de la RAF visita el aeródromo del 406º Escuadrón en Inglaterra.

Suspendidas las incursiones nocturnas en el Tercer Reich, Harris se dedicó a bombardear los puertos costeros de Europa Occidental y las ciudades del interior de Francia. También los aviones de Harris tendrían un papel destacado en el desembarco de Normandía el 6 de Junio de 1944 destruyendo los nudos de comunicaciones, cuarteles y otros objetivos militares. Sin embargo no sería hasta principios de 1945, cuando por fin otra vez Harris se centró en las ciudades alemanas aprovechando los más cercanos aeródromos de Francia y Bélgica. Entre sus víctimas urbanas estuvo la ciudad de Dresde el 13 de Febrero de 1945, uno de sus bombardeos más polémicos al no constituir ningún objetivo militar y porque además murieron más de 100.000 civiles alemanes entre las ruinas. Otros ataques efectuados por Harris igual de devastadores se efectuaron a Pforzheim y Berlín, este último la noche del 21 al 22 de Abril de 1945 justo antes de que las tropas de la Unión Soviética invadieran la capital. Oficialmente el último bombardeo perpetrado por Harris se llevó a cabo los días 25 y 26 de Abril en Noruega contra la ciudad de Tonsberg, la cual arrasó matando a numerosos civiles noruegos.

Terminada la Segunda Guerra Mundial, Harris se retiró de las fuerzas armadas el 15 de Septiembre de 1946 después de recibir abundantes críticas sobre la crueldad de sus acciones en la contienda y sus escasos efectos estratégicos sobre la industria alemana. Así pues, Harris tuvo que regresar a África para trabajar como empresario agrícola primero en Rhodesia y posteriormente en Sudáfrica al frente de la Compañía South African Marine Corporation. Increíblemente el Gobierno de Winston Churchill en Febrero de 1953, premió a Harris con el título nobiliario de Barón, motivo que le obligó a volver a Reino Unido para afincarse de forma definitiva en su patria. Precisamente en Inglaterra adquirió un terreno al que bautizó como Casa Ferry situada en Goring-on-Thames junto al Río Támesis, donde escribió sus memorias tituladas Ofensiva de Bombardeos (Bomber Offensive) y trabajó en el documental audiovisual de El Mundo en Guerra (The World at War) de 1974.

Sir Arthur Harris falleció el 5 de Abril de 1984 a la edad de 91 años en su casa de Goring en Inglaterra. Tras su muerte, la polémica entre los historiadores continuó sobre si Harris fue un estratega o un criminal de guerra, decantándose las opiniones más por esta última.

 

Bibliografía:

Javier García de Gabiola, Clío Biografías. Líderes Militares, II Guerra Mundial, “Sir Arthur Harris”, Revista Clío Biografías 4 (2015), p.59-61
http://en.wikipedia.org/wiki/Sir_Arthur_Harris,_1st_Baronet#Inter-war_years