Legión Aérea Croata

Cuando el Eje invadió la Unión Soviética durante la “Operación Barbarroja” en Junio de 1941, el Estado Independiente de Croacia liderado por el “Poglavnik” Ante Pávelic decidió sumarse a la campaña contra el bolchevismo. Así fue como nació la idea de la Legión Aérea Croata, un escuadrón de pilotos y aviones procedentes de Croacia y Bosnia del que surgirían numerosos “ases” durante la guerra en el Frente Oriental.

La Legión Aéra Croata se creó en Junio de 1941 con un total de 360 hombres al frente del comandante Iván Mark, muchos de ellos con experiencia militar por haber servido anteriormente en la Fuerza Aérea Real Yugoslava. Equipados con cazas Messerschmitt Bf 109 y bombarderos Dornier Do 17 o Arado Ar 96, realizaron su instrucción en Alemania, concretamente en los aeródromos de Furth y Herzogen Aurah.

Bajo el nombre de 52º Grupo Aéreo Croata (Jagdgeschwader 52 Kroatische), la Legión Aérea Croata fue una unidad compuesta exclusivamente por católicos croatas y musulmanes bosnios que se diferenciaron del resto de sus compañeros de la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe) por sus distintivos del ajedrez rojo en las alas y fuselaje de los aviones. Según la especialidad de dichos pilotos, las escuadrillas fueron las siguientes: la 4ª Ala de Caza al mando del coronel Franjo Dzal con los 10th y el 11st Escuadrones; y la 5ª Ala de Bombardero al frente del coronel Vjekoslav Vicevic con los 12nd y 13rd Escuadrones.

Legión Aérea Croata:
·4ª Ala de Caza
-10th Escuadrón
-11st Escuadrón
·5ª Ala de Bombardero
-12nd Escuadrón
-13rd Escuadrón

Oficialmente el 6 de Octubre de 1941 la 4ª Ala de Caza de la Legión Aérea Croata fue desplegada en el Frente Oriental sobre la base de Poltava. Sólo tres días después, el 9 de Octubre, los Messerschmitt Bf 109 croatas cosecharon su primera victoria tras derribar a un caza soviético R10 cerca de Ahtijevka. Poco después de esta acción, la 4ª Ala de Caza fue enviada a Taganrog, donde combatiría durante algunas semanas en las que abatió algunos aviones rusos; mientras que a partir el 25 de Octubre de 1941, los Dornier Do 17 de la 5ª Ala de Bombardero operaron sobre Vietbsk e incluso tuvieron el honor de bombardear la capital de Moscú.

Bombardero Dornier Do17Z de la Legión Aérea Croata con sus pilotos en un aeródromo.

A comienzos de Diciembre de 1941, la 4ª Ala de Caza con base en Mariupol se dedicó a realizar misiones de ataque tierra-aire contra Pokorovskoje, Matvejeva, Kurgan, Jeiska y Uspenkoje, además de lanzar una serie de incursiones contra el ferrocarril de Stalino al que provocó serios daños. Al año siguiente, en Enero de 1942, la Legión Aérea Croata ya se había anotado el derribo de 23 aviones y la 5ª Ala de Bombardero la destrucción de numerosos objetivos en torno al sitio de la ciudad de Leningrado.

Ucrania constituyó la principal zona de operaciones de la Legión Aérea Croata hasta Julio de 1942. Por ejemplo durante la campaña del Mar de Azov los croatas derribaron 9 aviones soviéticos; mientras que sobre la Península de Crimea y el Mar Negro abatieron hasta un total de 94 aparatos enemigos, además de hundir una patrullera militar de la Flota Roja Soviética.

Hacia finales de 1943 los éxitos de la Legión Aérea Croata en el Frente Oriental habían sido abrumadores. En el caso de la 4ª Ala de Caza los croatas habían derribado 263 aviones soviéticos y matado a 178 pilotos enemigos; y en el caso de la 5ª Ala de Bombardero la ciudad de Leningrado había resultado muy castigada tras un total de 1.500 salidas sobre el casco urbano y los alrededores. Tales triunfos se habían conseguido apenas sin lamentar bajas propias porque los croatas únicamente sufrieron la pérdida de 2 aviones y 5 pilotos muertos.

Con el cambio de la situación bélica en los Balcanes a partir de Septiembre de 1943 como consecuencia de la capitulación de Italia, la Legión Aérea Croata fue retirada del Frente Oriental y enviada a Croacia para defender su patria de los ataques aéreos lanzados por Estados Unidos, Gran Bretaña y Sudáfrica. Así fue como para enfrentarse a la Fuerza Aérea Estadounidense (United States Air Force o USAF), la Fuerza Aérea Real Británica (Royal Air Force o RAF) y la Fuerza Aérea Real Sudafricana (South African Royal Air Force), la Legión Aérea Croata tuvo que ser equipada a toda prisa con los restos de la recientemente disuelta Fuerza Aérea Real Italiana (Regia Aeronautica) que incluyó un arsenal compuesto por antiguos biplanos Fiat CR.42 o Macchi 200 Saetta, aunque también con modelos más modernos como el Macchi 202 Folgore o el Macchi 205 Veltro, así como bombarderos CANT Z.1007 Alcione.

Básicamente la zona de operaciones de la Legión Aérea Croata entre 1944 y 1945 fue el espacio comprendido en torno a Italia, los Balcanes y el Mar Mediterráneo. Entre los éxitos cosechados por los croatas durante este período estuvieron los 20 derribos de aviones estadounidenses y británicos que obtuvo la 4ª Ala de Caza; y también el bombardeo sobre las concentraciones de partisanos yugoslavos sobre Croacia, Bosnia-Herzegovina y Montenegro.

Lista de Ases + Derribos:
Roko Mirosevic = 46
Cvitan Galic = 24
Veca Milkovic = 14
Franjo Dzal = 13
Mato Culinovic = 12
Tomislav Kauzlaric = 10

Finalizada la Segunda Guerra Mundial en 1945, la Legión Aérea Croata se convirtió por puntuación en una de las fuerzas aéreas más profesionales de la contienda en lo respectivo a su tamaño y número de derribos y bajas propias. Según su palmarés, el listado fue de 283 aviones abatidos (263 soviéticos y 20 anglo-estadounidenses) y el hundimiento de una patrullera enemiga, todo ello a costa de la pérdida de únicamente 2 aparatos.

 

Bibliografía:

-Nigel Thomas, Axis Forces in Yugoslavia 1941-45. “Croacia: Air and Sea Units”, Osprey Publishing (1995), p.18-19
-Carlos Caballero Jurado, Foreign Volunteers of the Wehrmacht 1941-1945, “The Croat Air Force Legion”, Osprey Publishing (1983), p.11
-http://thelevantandthebalkanswwii.devhub.com/blog/612616-croatian-air-legion-on-the-eastern-front/