4ª División de Infantería India “Red Eagle”

En Octubre de 1939, justo al inicio de la Segunda Guerra Mundial, el Imperio Británico amplió sustancialmente sus unidades coloniales tomando como principal modelo la “Joya de la Corona” en el Subcontinente Indio. Así nació la 4ª División de Infantería India que tomaría parte en las principales gestas militares de los Aliados sobre los teatros de operaciones periféricos en el Mar Mediterráneo, África y Oriente Medio.

Águila Roja (Red Eagle). Emblema de la 4ª División de Infantería India.

La 4ª División de Infantería India fue organizada en Egipto bajo el mando del general Gerald Scarlett y bautizada con el nombre de “Águila Roja” o “Red Eagle”, precisamente el mismo emblema que ostentaría el estandarte. Construida a base de un vertiginoso reclutamiento entre efectivos hindús de diversas partes de la India, musulmanes del Punjab, “sikhs” del Río Indo y “gurkhas” de Nepal, la unidad fue estructurada en las 5ª, 7ª y 11ª Brigadas de Infantería que fueron repartidas a nivel operativo entre el Norte de África y el Próximo Oriente.

4ª División de Infantería India “Red Eagle”:
-5ª Brigada de Infantería
-7ª Brigada de Infantería
-11ª Brigada de Infantería “Rajput”
-161ª Brigada de Infantería

Oficialmente el bautismo de fuego de la 4ª División de Infantería India tuvo lugar durante la “Operación Compass” el 9 de Diciembre de 1940 cuando al mando del general Noel Berseford-Peirse, desencadenó una ofensiva sobre Egipto atacando Sidi Barrani, donde rompió el frente a la altura de Enda y destruyó al Grupo “Maletti” del Ejército Italiano en las inmediaciones del Campamento de Nibiewa. Tan sólo un mes después de la irrupción de la 4ª División de Infantería India en Libia, en Enero de 1941, toda la unidad fue trasladada enteramente al Sudán para iniciar un avance hacia el sur paralelo al Mar Rojo, invadiendo la colonia italiana de Eritrea y aplastando en Marzo de 1941 a las tropas del Ejército Italiano en la Batalla de Keren. Al cabo de medio año, en Junio, la 4ª División de Infantería India fue transferida a Oriente Medio, tomando parte en la invasión de Siria, por aquel entonces un protectorado de la Francia de Vichy, sobre la que combatió a las tropas galas a lo largo del Desierto de Mesopotamia hasta la entrada triunfal de los indios en la capital de Damasco.

Avanzadilla motorizada de la 11ª Brigada de Infantería India “Rajput” en el Norte de África.

El Norte de África comprendió el principal escenario bélico de la 4ª División de Infantería India en la Segunda Guerra Mundial. Desplegada sobre Libia en el otoño de 1941 justo después de la “Operación Crusader”, tuvo que emprender la retirada al producirse la ofensiva del contingente ítalo-germano del Afrika Korps al mando del general Erwin Rommel dentro del contexto de la Batalla de Gazala, no sin antes pelear en Bengasi y el El Agheila, y escapar hacia Egipto después de ser destruida en Tobruk la 11ª Brigada de Infantería India “Rajput”. Lamentablemente tampoco en este último teatro la unidad tuvo suerte porque la 4ª División de Infantería India fue derrotada en la Batalla de Mersa Matruh y empujada hasta Alejandría, desde donde embarcó rumbo a Chipre para su reconstrucción en la retaguardia, siendo reforzada con la 161ª Brigada de Infantería en sustitución de la 11ª Brigada de Infantería “Rajput”. Una vez se recuperó de las pérdidas sufridas, la 4ª División de Infantería India al mando del general Francis Tuker regresó al Norte de África para integrarse en el VIII Ejército Británico del general Bernard Montgomery y contribuir a la victoria sobre el Afrika Korps en la Batalla de El-Alamein en Octubre de 1942. A raíz de este triunfo y desde comienzos de 1943, las tropas indias reconquistaron Egipto, invadieron Libia y lucharon en la campaña de Túnez, librando violentos choques en Wadi Akarit y Enfidha hasta la expulsión definitiva de las fuerzas del Eje en África.

Italia constituyó el peor teatro de operaciones de la 4ª División de Infantería India cuando fue desplegada en la Batalla de Montecassino, concretamente a las faldas de una montaña en cuya cima se hallaban las ruinas de la Abadía de Montecassino que ofrecían refugio a un contingente de paracaidistas alemanes atrincherados. La primera incursión que tuvo lugar el 16 de Febrero de 1944 con una avanzadilla de 66 hombres (3 oficiales y 63 soldados) acabó en desastre porque al pasar cerca de la Cota 593, alertaron a las tropas alemanas que abrieron fuego y mataron a numerosos hindús, muchos de los cuales también perderían la vida durante la retirada bajo “fuego amigo” como consecuencia de un error de observación por parte de la artillería británica. Al día siguiente, el 17 de Febrero, la 4ª División de Infantería India al completo cargó contra la montaña para ser otra vez rechazada con 140 muertos entre 10 oficiales y 130 soldados. Se tendría que esperar un mes, hasta el 14 de Marzo de 1944, para que la unidad realizase un tercer intento bautizado como “Operación Dickens” que en esta ocasión permitió a los indios y nepalís apoderarse de la vecina Colina del Verdugo; aunque tan sólo por veinticuatro horas, porque el 18 de Marzo los paracaidistas alemanes contraatacaron y obligaron a los “gurkhas” a replegarse. Aquellos fracasos que dejaron a la 4ª División de Infantería India virtualmente destruida y con más de 3.000 muertos entre sus filas, forzó al Ejército Británico a devolverla a retaguardia; mientras desde Londres se exigían responsabilidades por lo ocurrido que costó el cese y desprestigio de los dos generales Harry Dimoline y Alexander Galloway.

Soldados “sikhs” de la 4ª División de Infantería India con fusiles Enfield y ametralladoras Bren.

Durante el resto de la Segunda Guerra Mundial en Italia, la 4ª División de Infantería India al mando del general Arthur Holworthy fue empleada como fuerza defensiva primero en la “Línea Trasimene” y posteriormente frente a las fortificaciones de la “Línea Gótica”. Como su capacidad fue muy limitada tras las bajas en la Batalla de Montecassino, en Noviembre de 1944 la unidad fue trasladada a Grecia para ayudar al Ejército Griego a aniquilar sobre Atenas a los comunistas del Ejército de Liberación Popular Griego durante los llamados “Eventos de Diciembre”. Al año siguiente, en 1945, la 4ª División de Infantería India del nuevo general Charles Bocher permaneció como fuerza de ocupación en Grecia, contrarrestando cualquier brote comunista armado hasta que se produjo el final de la contienda en Mayo.

Terminada la Segunda Guerra Mundial en Europa, la 4ª División de Infantería India había sufrido 25.000 bajas entre muertos, heridos y desaparecidos durante el período comprendido entre 1939 y 1945. No obstante y pese a esta cifra, consiguió hacer más de 150.000 prisioneros enemigos (soldados italianos, alemanes, libios, eritreos, vichystas franceses y comunistas griegos), por lo que fue justamente recompensada con 3 Cruces de San Jorge, 4 Cruces Victoria y 1.000 Medallas de Honor.

Con la independencia de la India y Pakistán respecto del Imperio Británico en 1947, la 4ª División de Infantería India sufrió el mayor trauma hasta la fecha porque tanto los elementos hindús como los musulmanes quedaron divididos en dos bandos irreconciliables, viéndose obligados ambos masacrarse entre sí durante la Guerra Indo-Pakistaní de 1948. Al cabo de una década, en 1962, la 4ª División de Infantería India se vio envuelta en la Guerra Sino-India contra China, recibiendo un duro castigo por parte del Ejército Chino que obligó a la unidad a retirarse del Himalaya. De hecho en 1971, la 4ª División de Infantería India todavía libraría una última contienda en la Guerra de Babgladesh contra Pakistán, antes de quedar acuartelada el resto del siglo XX en sus bases militares de Allahabad.

 

Bibliografía:

-Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial,Tercer asalto en Cassino: Los alemanes contraatacan”, S.A.R.P.E. (1978), p.1.520-1.529
https://en.wikipedia.org/wiki/4th_Infantry_Division_(India)