231ª Brigada de Infantería Maltesa

Malta fue uno de los puntos estratégicos clave de la Segunda Guerra Mundial por su posición privilegiada en el Mar Mediterráneo. A pesar de que su contribución a la contienda fue la de ejercer como base avanzada desde la cual los navíos y aviones del Imperio Británico hostigaron a los convoyes navales del Eje rumbo al Norte de África, también muchos malteses pusieron su granito de arena a la victoria final de los Aliados actuando de combatientes tras formar parte de la 231ª Brigada de Infantería Maltesa.

Cuando estalló la Primera Guerra Mundial en 1917, Malta era un enclave del Imperio Británico desde el año 1800 con la particular característica de que jamás había aportado voluntarios para luchar en conflictos exteriores. La Gran Guerra cambiaría esta tendencia cuando el 14 de Enero de 1917 las autoridades de Londres anunciaron la creación de la 231ª Brigada de Infantería Maltesa, también conocida simplemente como “Brigada Malta” que a partir de entonces estaría destinada defender los intereses de la Corona.

Soldados malteses de la 231ª Brigada de Infantería Maltesa en un entrenamiento durante la Primera Guerra Mundial.

Egipto fue el primer destino de la 231ª Brigada de Infantería Maltesa después de que los voluntarios cruzasen a pie la Península de Sinaí y se internasen en Palestina para combatir a Turquía. Oficialmente su primer bautismo de fuego tendría lugar durante la Segunda Batalla de Gaza el 17 de Abril de 1917, sufriendo los malteses algunas bajas en su enfrentamiento contra los otomanos. Precisamente durante la Tercera Batalla de Gaza en Octubre, los malteses volvieron a curtirse en acción, lo mismo que en la Batalla de Beersheba expulsado a los turcos de sus posiciones. Gracias a aquellos éxitos, el 8 de Diciembre de 1917, la 231ª Brigada de Infantería Maltesa entró triunfal en Jerusalén junto a otras tropas de la Commonwealth; mientras que principios de 1918 participó en la Batalla de Tel’ Asur, donde de nuevamente venció al VII Ejército Otomano.

A finales de Abril de 1918, la 231ª Brigada Maltesa fue retirada de Oriente Medio desde el puerto Alejandría y desembarcada en Marsella para atrincherarse el 18 de Mayo sobre el sector de Abbeville en el Frente Occidental de Francia. Sería precisamente en esta posición donde los malteses recibieron la “Ofensiva de Primavera” lanzada por el Ejército Alemán, resistiendo durante semanas en sus trincheras bombardeos y asaltos alemanes, incluso ataques con gas venenoso que en más de una ocasión les obligó a usar las máscaras antigás. Afortunadamente cuando en el verano los Aliados contraatacaron durante la “Ofensiva de los Cien Días”, la 231ª Brigada de Infantería Maltesa fue protagonista de varios choques contra los alemanes en Bapaume, Épehy y Sainghin, siendo su actuación más destacada en la zona de Tournai la noche del 8 al 9 de Noviembre después de que los malteses cruzasen el Río Scheldt sometidos al fuego de las ametralladoras y desde la orilla opuesta tomasen el puente que cortó la retirada a un buen número de tropas enemigas que cayeron prisioneras. De hecho, tan sólo dos días más tarde, el 11 de Noviembre de 1918, coincidiendo con la capitulación de Alemania en el Armisticio de Compiègne, la 231ª Brigada Maltesa se encontraba atravesando el Río Dendre y asegurando un dispositivo defensivo en torno a la localidad de Ath. Al año siguiente, el 10 de Julio de 1919, poco después de firmarse el Tratado de Versalles, oficialmente la 231ª Brigada Maltesa fue disuelta.

Hasta mediados de la Segunda Guerra Mundial, concretamente el 1 de Abril de 1943, la 231ª Brigada de Infantería Maltesa no fue reactivada, esta vez bajo la nueva denominación de 1ª Brigada de Infantería Maltesa. Al mando del general Roy Urquhar, los malteses fueron enviados a Italia tras desembarcar en Sicilia durante la “Operación Husky”, siendo su zona de operaciones la región de de Catania, desde la que avanzaron hacia Regalbuto y hasta las faldas del Monte Etna, sufriendo a lo largo del trayecto numerosas bajas tras enfrentarse contra las tropas del Ejército Italiano. Tan sólo dos meses después, el 7 de Septiembre de 1943, la 231ª Brigada Maltesa desembarcó al sur Italia en un episodio conocido como la “Operación Baytown” y ocupó apenas sin encontrar resistencia por parte de los soldados italianos la ciudad costera de Porto San Venere.

Tropas de la 231ª Brigada de Infantería Maltesa en la “Playa Gold” el 6 de Junio de 1944 durante el desembarco de Normandía.

A las 7:25 horas del 6 de Junio de 1944, Día-D, la 231ª Brigada de Infantería Maltesa participó en el desembarco de Normandía sobre la “Playa Gold”, donde los malteses fueron detenidos y clavados en la arena debido a su vulnerable exposición ante el fuego enemigo y también como consecuencia de la fiera resistencia del Ejército Alemán. A pesar de las dificultades, a la jornada siguiente, el 7 de Junio, las tropas maltesas consiguieron abrirse camino sobre la playa y tomar la Batería Longues-sur-Mer, que tan sólo veinticuatro horas antes les había provocado cuantiosas bajas a manos de sus cañones.

Ocupada Normandía por los Aliados y liberada Francia, la 231ª Brigada de Infantería Maltesa prosiguió su aventura sobre Europa a través de Bélgica y contribuyendo a la conquista de la capital de Bruselas. De hecho en Septiembre de 1944, participó en la “Operación Market-Garden” sobre Holanda ayudando al XXX Cuerpo Británico a cruzar el Canal de Escaut a la altura Lommel, aunque sus hombres fracasaron a la hora de alcanzar la ciudad de Arnhem. Al año siguiente, a inicios de 1945, la 231ª Brigada Maltesa irrumpió en Alemania sobre las tierras bajas del Río Rin, distinguiéndose en la limpieza de los últimos núcleos de resistencia aislados del Ejército Alemán.

Terminada la Segunda Guerra Mundial en 1945, la 231ª Brigada Maltesa fue enviada a Gran Bretaña como una unidad de entrenamiento y posteriormente disuelta. Finalmente y como gesto de agradecimiento, en 1964 el Imperio Británico concedió la independencia de Malta.

 

Bibliografía:

-http://www.maltaatwarmuseum.com/the-malta-brigade.html
-http://en.wikipedia.org/wiki/231st_Brigade_(United_Kingdom)