Sitio del Oasis de Giarabub

Cuando el Imperio Británico desencadenó la “Operación Compass” sobre el Norte de África, entre finales de 1940 y principios de 1941 pudieron recuperar el terreno perdido en Egipto y lo más importante, penetrar en la colonia italiana de Libia para conquistar toda Cirenaica. Algo más al sur de este vasto dominio perteneciente a la Italia Fascista, quedarían algunos enclaves aislados en medio de las arenas del Desierto del Sáhara como el famoso Oasis de Giarabub que sería sitiado por la 6ª División de Infantería Australiana.

Preludio

La retirada del Ejército Italiano desde la provincia oriental de Cirenaica hasta la provincia occidental Tripolitania propició que la guarnición del Oasis de Giarabub, una plaza verde y fértil rodeada de arena, no pudiera ser evacuada debido a su alejada posición y a que las zonas habitadas más cercanas se hallaban ocupadas por tropas de la Commonwalth, concretamente la ciudad costera de Bardia a 360 kilómetros y los campamentos del Desierto de Marmárica a 200 kilómetros. Ante la imposibilidad de poder ser las fuerzas sitiadas socorridas ni tampoco escapar debido a la carencia de vehículos a motor, aquellas tropas aisladas no tuvieron más remedio que resistir el máximo posible de tiempo para distraer de otros frente al mayor número de soldados del bando de los Aliados.

El Oasis de Giarabub, famoso por albergar la tumba del líder independentista libio Mohamed Ibn Alí Senussi, fue aprovechado por los defensores para cavar trincheras y tender alambradas entre la laguna de agua dulce y los palmerales, levantar barricadas y obstáculos entre las casas árabes de la urbe y parapetar tiradores entre los riscos y barrancos de alrededor. Al mando del oficial Salvatore Castagna, la guarnición se componía de 2.000 soldados entre 1.350 soldados italianos y 750 tropas coloniales libias, más 18 cañones de campaña (4 de 76 milímetros y 14 de 47 milímetros) y 16 piezas de artillería antiaérea.

Los últimos soldados italianos que abandonaron en camiones el Oasis de Giarabub antes de su aislamiento durante la “Operación Compass”.

La 6ª División de Infantería Australiana fue la unidad escogida por el Imperio Británico para sitiar y arrebatar a los italianos el Oasis de Giarabub partiendo desde el Oasis de Siwa ubicado a unos 65 kilómetros de distancia al otro lado de la frontera con Egipto. Se trataba del Escuadrón B al mando del oficial George Wotten que pertenecía al 6º Regimiento de Caballería, así como las tropas del 9º Batallón de Infantería, cuyas filas estaban integradas por millares de soldados procedentes de Australia y por un considerable material comprendido en 12 cañones pesados, varios vehículos blindados Vickers Mk VI, transportes oruga armados Bren-Carrier y camiones capaces de cargar un equipo de entre 750 y 1.500 kilogramos de peso.

Sitio del Oasis de Giarabub

Oficialmente el 31 de Diciembre de 1940, todavía en plena “Operación Compass” en Libia, la caballería australiana del Escuadrón B se aproximó al Oasis de Giarabub para sufrir un bombardeo de las piezas de artillería italiana que pusieron en fuga a los jinetes, les mataron a 2 compatriotas y les destruyeron 3 vehículos blindados. A raíz de aquel reconocimiento por parte de los australianos, los italianos intuyeron que iban a ser atacados de un momento a otro, por lo que entre Enero y Febrero de 1941 algunos aviones de la Fuerza Aérea Italiana (Regia Aeronautica) les arrojaron en paracaídas contenedores con reservas de municiones y raciones de alimentos; al mismo tiempo en que los efectivos del 6º Regimiento de Caballería Australiano rodeaban la plaza e instalaban baterías en los alrededores, con las que comenzaron a bombardear la ciudad árabe, logrando destruir dos cañones italianos y dañar un avión de transporte (que luego sería reparado y escaparía).

Hasta mediados de Marzo de 1941 no comenzó la ofensiva contra el Oasis de Giarabub cuando a las 6:00 horas de la madrugada, aprovechando la oscuridad nocturna, los jinetes y monturas del Escuadrón B arrebataron por sorpresa a los italianos su puesto de observación al que bautizaron “Wooten House” y posteriormente un punto fortificado denominado “Daily House”, en donde destruyeron dos camiones y causaron 20 bajas a los latinos entre 2 muertos, 3 heridos y 15 prisioneros. Desde entonces se desató una batalla en los barrancos y las escarpadas que se prolongó 48 horas hasta que el 19 de Marzo los australianos limpiaron de enemigos los Altos de Tamma, una posición elevada y estratégica desde la que se podía ver con claridad todo el Oasis de Giarabub.

Soldados australianos izan la bandera de Australia en uno de los fortines del Oasis de Giarabub.

A las 5:15 horas del 21 de Marzo de 1941 se inició el asalto final contra el Oasis de Giarabub con un avance de las tropas del 9º Batallón de Infantería Australiano que tuvieron la mala suerte de ser envueltos por una tormenta de arena a 50 metros de las alambradas, por lo que al carecer de visión, la artillería bombardeó por error a sus propios hombres matando a 12 soldados e hirieron a otros 20 (encima no pudieron informar del caso de “fuego amigo” porque se averió el único cable telefónico disponible). Sin embargo y pese a este dificultad, los italianos estaban ya ten desmoralizados que tras alcanzar los australianos la primera trinchera, éstos se rindieron sin combatir con más de 600 indígenas libios. Superados loa atrincheramientos, más complicado fue la abrirse paso entre los palmerales y la ciudad porque las tropas italianas resistieron en los fortines que tuvieron que ser silenciados uno a uno arrojando granadas de mano al interior, así como el Fuerte Egbert que tras una simbólica continuó disparando hasta que finalmente se rindió tras una carga al galope del 6º Regimiento de Caballería.

Conclusión

El 21 de Marzo de 1941 el Oasis de Giarabub cayó en manos definitivamente del Imperio Británico y las fuerzas australianas de la Commonwealth. Hasta entonces las tropas sitiadas del Ejército Italiano habían resistido más de tres meses y medio desde el 31 de Diciembre de 1940, lo que le valió a este acontecimiento ser convertido en un icono de la propaganda fascista para mitificar el ideal del “guerrero romano”, escribiéndose infinidad de trabajos y artículos, componiéndose canciones y hasta estrenándose una película en el año 1942 que el director de cine Goffredo Alessandrini tituló Giarabub.

Aproximadamente el Ejército Italiano sufrió unas 1.550 bajas entre 250 muertos y 1.300 prisioneros (entre estos 550 italianos y 750 libios), más la destrucción o captura de 26 cañones.

Aproximadamente el Ejército Australiano sufrió 96 bajas entre 19 muertos y 77 heridos, más la destrucción de tres vehículos blindados.

El asedio y captura del Oasis de Giarabub a manos de los Aliados Occidentales, fue el último de una cadena de sucesión de triunfos que el Imperio Británico se anotó contra la Italia Fascista en el Desierto del Sáhara desde la puesta en marcha de la “Operación Compass” contra el oeste de Egipto y la Cirenaica en Libia. Sin embargo a partir de esa fecha de Marzo de 1941, las cosas se torcerían para las fuerzas de la Commonwealth en aquel teatro porque con la llegada del Afrika Korps del general Erwin Rommel enviado por Alemania, las fuerzas ítalo-germanas reconquistarían con sorprendente éxito el Norte de África.

 

Bibliografía:

-https://en.wikipedia.org/wiki/Siege_of_Giarabub
-https://ww2db.com/battle_spec.php?battle_id=252