Raid sobre Truk

 

Truk fue el punto de inflexión definitivo de la enorme flota japonesa de embaraciones secundarias de Japón en la Segunda Guerra Mundial. Aquella base nipona que recibía el nombre “Pearl Harbor Japonés” o “Gibraltar del Pacífico”, fue neutralizada en cuestión de horas.

Plan de Japón

Truk era una isla situada en la parte central de las Islas Carolinas, dominio del Japón logrado tras la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial y cedido en 1919 por el Tratado de Versalles.

Japón se vanagloriaba asegurando que Truk era la base naval más poderosa de todas cuantas contaba el Imperio Japonés en sus dominios de Asia y el Océano Pacífico. Y era lógico que el resto de países pensara eso, ya que Tokyo siempre había manifestado un secretismo absoluto sobre Truk, prohibiendo el acceso a cualquier extranjero, incluso restringiendo su estancia a muchos de los mismos militares japoneses. Como ningún estadounidense había visto jamás Truk, se pensaba que era una especie de “Super-Pearl Harbor”. Sin embargo no era para tanto, pues ni las defensas eran formidables ni su perímetro dejaba mucho que desear.

Mientras los Aliados se morían de miedo preparando un ataque contra la supuesta “inexpugnable” Truk, lo cierto es que Japón ya había renunciado a la base y comenzado su evacuación para dejarla a merced del enemigo. En el puerto no había unidades pesadas como acorazados, portaaviones o cruceros pesados, pues todos se habían concentrado en los puertos más seguros del Japón metropolitano. Los únicos navíos de la base eran unidades de superfície secundarias que variaban desde los cruceros ligeros a simples transportes de tropas.

Masami Kobayashi era el comandante japonés encargado de la defensa de la base en ese punto tropical tan perdido en el Océano Pacífico. Disponía entre su guarnición con 3.500 soldados nipones y 400 cañones antiaéreos, además de poseer baterías costeras y ametralladoras por todas partes, junto con una fuerza aérea de 350 aviones.

Dentro de la laguna natural de Truk se hallaba una importante fuerza de barcos. Había un total de sesenta y nueve navíos repartidos en tres cruceros, diez destructores, nueve submarinos, treinta y tres transportes, un carguero, seis petroleros, dos remolcadores, dos buques de reparación, un patrullero y un barco objetivo.

Base de Truk:
-4 Cruceros (ligeros): Agano, Naka y Katori.
-10 Destructores: Akizake, Fumizuki, Harusame, Maikaze, Matsukaze, Nowaki, Oite, Susuki, Shigure y Tachikaze.
-9 Submarinos: I-10, RO-36, RO-42, Shonan Maru, CH-20, CH-24, CH-28, CH-29 y CH-33.
-1 Portahidroaviones: Akitsushima.
-33 Transportes: Fujikawa Maru, Akagi Maru, Aikoku Maru, Kiyosumi Maru, Río de Janeiro Maru, Yamagiri Maru, Kensho Maru, Sankisan Maru, Houki Maru, Reiyo Maru, Syoutan Maru, Nippo Maru, Taiho Maru, Unkai Maru, Gosei Maru, Hanakawa Maru, Hokuyo Maru, Momokawa Maru, San Francisco Maru, Unkai Maru, Kikukawa Maru, Saiko Maru, Ten’o Maru, Zukai Maru, Tatsuhane Maru, Katsuragsan Maru, Matsutani Maru, Taikichi Maru, Hino Maru, Seiko Maru, Gyoten Maru, Yubae Maru y Nagano Maru.
-1 Carguero: Souya.
-6 Petroleros: Shinkoku Maru, Fujisan Maru, Houyou Maru, Amagisan Maru, Tonan Maru y Sapporo Maru.
-2 Remocadores: Woshima y Futakami.
-2 Buques de Reparaciones: Akashi y Urakami Maru.
-1 Patrullero: Kotohira Maru.
-1 Buque Objetivo: Hakachi.
TOTAL = 69 Navíos.

Operación Hailstone

“Operación Hailstone” fue el nombre que se otorgó al plan de bombardear Truk con el fin de proteger las operaciones de invasión de las Islas Marshall y limpiar de embarcaciones enemigas problemáticas el viaje del almirante Chester Nimitz hacia Japón. Fijada la invasión del Atolón de Eniwetok para el 17 de Febrero, la base de Truk debía estar completamente neutralizada antes de dicha fecha.

El 12 de Febrero de 1944, una fuerza naval compuesta por la Task Force 58 al mando de almirante Marc Mitscher, zarpó del Atolón de Majuro rumbo a Truk. El contingente estaba formado por un total de cincuenta y un barcos con diez portaaviones, seis acorazados, ocho cruceros, veinti seis destructores y un submarino. Los aviones embarcados sumaban los 589 aparatos.

Task Force 58:
-10 Portaaviones: USS Enterprise, USS Yorktown, USS Essex, USS Intrepid, USS Bunker Hill, SS Belleau, USS Wood, USS Cabot, USS Cowpens y USS Monterey.
-6 Acorazados: USS Iowa, USS New Jersey, USS South Dakota, USS Washington, USS Massachussets y USS Alabama.
-8 Cruceros: USS Santa Fe, USS Mobile, USS Biloxi, USS Oakland, USS San Francisco, USS Wichita, USS Baltimore y USS San Diego,
-26 Destructores: USS Cotten, USS Dorcht, USS Gatling, USS Healy, USS Caperton, USS Cogswell, USS Knapp, USS Ingersoll, USS Stephen Potter, USS Owen, USS Miller, USS The Sullivans, USS Hunt, USS Lewis, USS Hancok, USS Hickox, USS Stemel, USS Izard, USS Conner Bell, USS Burns, USS Bradford, USS Brown, USS Cowell, SS Wilson, USS Sterett y USS Lang.
-1 Submarino: USS Stake.
TOTAL = 51 Navíos.

Raid sobre Truk

Al amanecer del 17 de Febrero de 1944, un total de 580 aviones norteamericanos despegaron de los portaaviones USS Enterprise, USS Yorktown, USS Essex, USS Intrepid, USS Bunker Hill, SS Belleau, USS Wood, USS Cabot, USS Cowpens y USS Monterey, así como de las bases aéreas en las Isles Glibert, rumbo hacia Truk en las Islas Carolinas.

Previamente al grueso de torpederos Avenger y bombarderos en picado Dauntless SBD Douglas, se adelantaron 70 cazas Hellcat para barrer del aire a la posible aviación japonesa. Antes de llegar los aparatos norteamericanos sobre Truk, los japoneses habían descubierto a su enemigo e hicieron despegar a 50 cazas Zero. Los Hellcat que precedían al grupo se enzarzaron en un combate contra los Zeros, incrementándose los derribos en ambos bandos.

Distraídos los japoneses por culpa de la primera oleada de cazas, el resto de aviones norteamericanos apareció sobre Truk sin ser molestado. Por suerte para los atacantes la mayoría de aviones japoneses estaba en tierra, con lo cual los Hellcats hicieron pasadas con ráfagas sobre la pista y bombardearon los hangares con bombas de fragmentación, causando una gran devastación y acabando con cientos de aviones enemigos. Mientras tanto los Dauntless SBD se lanzaron en picado sobre los barcos en el puerto y los Avenger soltaron sus torpedos a ras del agua.

Bombardeo de Truk. Los Hellcats atacan a los barcos nipones en los muelles de la base más poderosa del Imperio Japonés.

El ataque sobre los barcos fue de una destrucción espectacular. Fueron hundidos los dos cruceros ligeros Katori y Naka; los cuatro destructores Oite, Fumizuki, Maikaze y Tachikaze; los tres submarinos CH-24, CH-29 y Shonan Maru; los 26 transportes Akagi Maru, Aikoku Maru, Kiyosumi Maru, Río de Janeiro Maru, Yamagiri Maru, Kensho Maru, Sankisan Maru, Houki Maru, Reiyo Maru, Syotan Maru, Nippo Maru, Taiho Maru, Unkai Maru, Gosei Maru, Hanakawa Maru, Hokuyo Maru, Momokawa Maru, San Francisco Maru, Unkai Maru, Kikukawa Maru, Saiko Maru, Katsuragsan Maru, Hino Maru, Seiko Maru, Gyoten Maru y Yubae Maru; los seis petroleros Shinkoku Maru, Fujisan Maru, Houyou Maru, Amagisan Maru, Tonan Maru y Sapporo Maru; el remolcador Woshima; y el patrullero Kotohira Maru. Resultaron también dañados los tres destructores Harusame, Matsukaze y Shigure; los cuatro submarinos I-10, RO-36, CH-20 y CH-33; el carguero Souya; los dos buques de reparaciones Akashi y Urakami Maru; el portahidroaviones Akitsshima; el remolcador Futakami; y el buque objetivo Hakachi.

Al finalizar el ataque, viendo el desastre que había supuesto el raid enemigo, Tokyo dió orden de abandonar Truk. En cuestión de horas todo el puerto fue evacuado por los buques supervivientes rumbo a Rabaul, Saipán o Japón. Durante el viaje hacia Rabaul, el crucero japonés Agano fue localizado, torpedeado y hundido por el submarino estadounidense USS Skate.

Japón no quiso agachar la cabeza ante la humillación en Truk, por eso, sabiendo que no había esperanza de tocar a la flota americana, lanzó a un grupo de aviones contra la misma que había atacado su base, en aquel momento anclada en las Islas Marshall. Apenas los aviones japoneses consiguieron alcanzar a la flota enemiga, únicamente dañaron con una bomba al portaaviones USS Intrepid al que dejó 11 muertos, además de provocar daños ligeros en el acorazado USS Iowa.

Un día después del ataque, el 18 de Febrero, los americanos volvieron a Truk para acabar de rematar la base. Sin embargo al sobrevolar la isla comprobaron que no había ni un sólo barco japonés. Todo el mundo se había marchado. Únicamente se soltaron algunas bombas sobre instalaciones, pero apenas hubo más incidentes para ambos bandos.

Resultado

Neutralizar Truk significó para Estados Unidos obtener el absoluto control del Pacífico Central, sin peligro a que la flota japonesa pudiera acechar. Sin Truk, las Islas Marshall cayeron fácilmente durante los días siguientes en manos americanas y se pudo preparar el salto desde allí a las Islas Marianas. Además con la destrucción de Truk, Nimitz hizo un favor a su competidor el general Douglas McArthur, ya que le dejaron el camino libre de barcos japoneses en su carrera hacia las Filipinas.

Japón en Truk sufrió el hundimiento de 77 barcos de diversos tipos entre los que había 3 cruceros, 4 destructores, 6 submarinos, 26 transportes, 6 petroleros, 1 remolcador y 1 patrullero. También otros 13 barcos resultaron dañados, eran 3 destructores, 4 submarinos, 1 portahidroaviones, 2 buques de reparación, 1 carguero, 1 remocador y 1 buque objetivo. En aviación un total de 270 aviones fueron derribados.

Estados Unidos únicamente sufrió el derribo de 25 aviones (21 cazas Hellcat, 7 torpederos Avenger y 6 bombarderos en picado Dauntless SBD) y 40 muertos (29 pilotos y 11 marineros). Entre sus barcos ligeramente dañados había 1 portaaviones y 1 acorazado.

Tal fue la magnitud de la catástrofe en Truk, que por primera vez el miedo cundió entre el Estado Mayor de Japón y hubo una crisis en el Gobierno que puso en muy mala situación al general y Primer Ministro Hideki Tojo. Uno de los efectos más destacables que produjo Truk fue el hablar dentro de las altas esferas japonesas sobre una paz negociada lo más honrosa posible, ya que la derrota para muchos era evidente, algo insólito por aquel entonces en el Imperio del Sol.

 

Bibliografía:

Derrick Wright, Pacific Victory. “The Marshall Islands”, Sutton (2005), p.61-77

Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “El ataque a las Marshall”, S.A.R.P.E. (1978), p.1.446-1.448
http://en.wikipedia.org/wiki/Operation_Hailstone