Invasión de Egipto y ataque a Mersa Matruh

 

Se decía que Egipto era tierra de faraones, pero lo cierto es que también fue de Roma y los Césares, más tarde fue poseído por el Imperio Otomano, luego por la Francia de Napoleón Bonaparte, del Imperio Británico y en 1942 d.C. iba a ser del mariscal de campo Erwin Rommel y sus Afrika Korps.

Imperio Británico

Junio de 1942 había sido trágico para Gran Bretaña. Durante la Batalla de Gazala el Octavo Ejército Británico había sido derrotado con más de 50.000 bajas, 30.000 de estas prisioneros en la ciudad de Tobruk. Libia había sido liberada y devuelta a Italia, mientras que en la vecina Egipto, todo el desierto era una lamentable visión de soldados y material británico que escapabam de Rommel.

Neil Richtie era el general al mando del Octavo Ejército. Como Rommel no tenía intención de pararse en Libia, Auchinleck comenzó a diseñar una nueva línea de defensa en Mersa Matruh. Sin embargo esta barrera de proteccción que se había empezado a construir poco antes de los sucesos en Tobruk, no estaba terminada ni suficientemente organizada.

Sir Claude Auchinleck tomó el mando completo del Octavo Ejército y reelevó de la comandancia a Neil Richtie el 25 de Junio. El nuevo general, que ya había sido jefe del Mando de Oriente Medio, intentó por todos los medios parar la huída inglesa y presentar batalla una vez más en Mersa Matruh. Milagrosamente sus hombres encontraron fuerzas para hacerlo.

El Octavo Ejército se dividía en los X y XIII Cuerpos Británicos. El XIII Cuerpo británico se situaba una posición muy compleja a lo largo de Sidi Hamza, su despliegue era el siguiente: la 1ª División Blindada y la 7 Brigada Motorizada en la misma Mersa Matruh, más la 29 Brigada India en Minqar Quaim. Por otra parte el X Cuerpo Británico tenía la 2ª División Neozelandesa junto a la carretera de la costa con el Mar Mediterráneo, apoyada muy de cerca por la 50ª División de Infantería.

Octavo Ejército:
·XIII Cuerpo
-1ª División Blindada Británica
-7 Brigada Motorizada Británica
29 Brigada de Infantería India
·X Cuerpo
2ª División de Infantería Neozelandesa
50ª División de Infantería Británica

Apróximadamente 60.000 hombres componían el Octavo Ejército, junto con 169 tanques.

Eje

Recientemente Erwin Rommel había sido ascendido a mariscal por su asombrosa conquista de Tobruk. Tanto era el peso y la responsabilidad para la categoría de su nombramiento, que se vió obligado a actuar como tal y perseguir a los británicos. Desde Alemania recibió felicitaciones y autorización del mismo Adolf Hitler, aunque Benito Mussonini desde Italia se mostró pesimista y de hecho intentó frenar sus aspiraciones. Pero finalmente el Eje se decantó por la opción de los alemanes y se aprobó la invasión de Egipto.

Su puerta a elegir para entrar en el país del Nilo iba a ser Mersa Matruh, un pueblecito egipcio de pescadores junto al Mediterráneo.

Contra Mersa Matruh el ataque del Afrika Korps se iba a efecturar con fuerzas ítalo-germanas. El Reich disponía de las 15ª y 21ª Divisiones Panzer, más la 90ª División Ligera. Italia desplegaba los X, XX y XXI Cuerpos con las Divisiones de Infantería Trieste, Littorio, Sabratha, Pavia, Trento y Brescia, más la División Blindada Ariete.

Afrika Korps:
·Fuerzas Alemanas
15ª División Panzer
24ª División Panzer
90ª División Ligera
·Fuerzas Italianas
División de Infantería Trieste
División de Infantería Littorio
División de Infantería Sabratha
División de Infantería Pavia
División de Infantería Trento
División de Infantería Brescia
División Blindada Ariete

Un total de 50.000 soldados ítalo-germanos disponía Rommel para atacar, además de 104 tanques entre alemanes e italianos, más 330 cañones de varios calibres. La fuerza aérea alemana e italiana, Luftwaffe y la Regia Aeronautica respectivamente, eran escasas.

Invasión de Egipto

El 26 de Junio de 1942 el grueso del Ejército Alemán y del Ejército Italiano cruzaron la frontera de Libia con Egipto. Como en la Antigüedad, empezaba la invasión de uno de los países más codiciados en la Historia.

Las tropas italianas fueron las primeras en atacar frontalmente contra Mersa Matruh. Simultáneamente por el Sur, la División Ariete se separaba de la 90ª División Ligera y la 21ª División Panzer por el Norte, para intentar envolver Sidi Hamza. Cuando los británicos en Sidi Hamza vieron la maniobra de embolsamiento de los alemanes y los italianos, rápidamente iniciaron la retirada antes de que llegaran. A pesar de todo era tan grande el desmoralizamiento que unos 300 soldados británicos fueron capturados porque prefirieron rendirse a combatir o escapar de nuevo.

Panzers del Afrika Korps con sus tropas encima dan comienzo a la invasión de Egipto.

El día 27 el Afrika Korps había alcanzado las cercanías de Sidi Hamza con la 90ª División Ligera en cabeza, pero tuvo que detenerse cuando se encontró de bruces con la 50ª División de Infantería Británica. Mientras eso sucedía la 2ª División Neozelandesa fue empujada por la infantería italiana. Lejos de allí, en Minqar Quaim, los tanques ítalo-germanos de la 15ª División Panzer y la División Ariete también inciaron su asalto rebasando las posiciones enemigas.

Por suerte para los británicos, el 28 de Junio consiguieron frenar por un momento el ataque de los blindados germano-italianos de la 15ª División Panzer y la División Ariete sobre Minqar Quaim. Este reposo sirvió para que el general Auchinleck diera la orden de retirarse definitivamente de Mersa Matruh.

A la vez que los británicos combatían y se retiraban, la 90ª División Ligera aprovechó la confusión para tomar Ras Hawai y cortar la carretera entre Mersa Matruh y Alejandría. Al mismo tiempo la infantería alemana traspasó la zona centro de la línea Matruh y causó muchas bajas en la 29 Brigada India. El sacrificio de los indios permitió al XIII Cuerpo Británico retirarse por el camino de Fuka ante lo rápido que se acercaba el Afrika Korps, precisamente en esa zona fue destruida al completo la 29 Brigada India. El maestro embolsamiento de Rommel y su genial táctica había conseguido que los ítalogermanos cercaran al X Cuerpo Británico entre la arena del desierto y las aguas del Mar Mediterráneo.

Finalmente, a las 15:30 horas del 28 de Junio, el X Cuerpo Británico era aniquilado por el Afrika Korps y caían 6.000 prisioneros británicos en manos del Eje. La Batalla de Mersa Matruh temrinaba en un completo desastre británico y los supervivientes despavoridos corrían a refugiarse hacia Alejandría y El Cairo.

Resultado

Camiones estropeados, vehículos que se hundían, aviones sin alas arrastrados por remolques, soldados polvorientos y desermados, etcétera… ésa era la triste visión del Octavo Ejército Británico.

Una vez más Gran Bretaña cosechaba una humillante derrota. Mersa Matruh significaba otro duro golpe que agrandaba los fracasos ingleses de Malasia, Singapur, Hong Kong, Tobruk y Birmania. Ahora le tocaba el turno a Egipto.

Un total de 7.000 bajas tuvo Reino Unido, 6.000 de estos eran prisioneros, además 40 tanques ingleses fueron capturados.

Tras la Batalla de Mersa Matruh, el nombre de Erwin Rommel ya formaba parte en Egipto como una de las figuras en la Historia que se había atrevido a desafiar al mágico país del Nilo.

 

Bibliografía:

Erwin Rommel, Memorias. “Capítulo X Persecución en Egipto”, Altaya (2008), p.242-251
David Fraser, Erwin Rommel el Zorro del Desierto. “Capítulo 16 El final de la línea”, Esfera de los Libros (2004), p.391-397
Jon Latimer, El-Alamein. “Capítulo 3 La Caída de Tobruk”, Inédita Editores (2004), p.100-108
Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “Debo vencer”, S.A.R.P.E. (1978), p.802-804