Campaña de Provenza “Operación Dragoon”

 

Provenza fue la nueva zona de operaciones abierta por los Aliados en el verano de 1944 para proporcionar a los alemanes un golpe contundente en la Francia Meridional. Aunque esta campaña conocida como “Operación Dragoon” no tuvo apenas importancia estratégica en la Segunda Guerra Mundial, muchas la consideraron como el “Segundo Desesmbarco de Normandía” en el territorio francés.

Plan Aliado

Durante la Conferencia de Trident en Washington celebrada en Mayo de 1943 se debatió la posibilidad de abrir un frente con un desembarco anfibio en el sur de Francia, justo en la costa del Mar Mediterráneo. El Jefe del Estado Mayor Aliado, George Marshall, propuso la “Operación Anvil” para desembarcar en Provenza justo al mismo tiempo que se desembarcaba en Normandia, de esta manera calmarían a Iósif Stalin que pedía un nuevo frente europeo para aflojar la presión alemana sobre la Unión Soviética cuanto antes, algo que ya le prometieron en la Conferencia de Teherán en Persia durante Noviembre de 1943. Con Estados Unidos a favor y la URSS también, la Operación Anvil fue rechazada por Gran Bretaña, ya que temía perder protagonismo en el conflicto si el Mar Mediterráneo quedaba en un segundo plano, un lugar donde le estaba costando sudor y lágrimas vencer a los alemanes que no se movían de Italia. Bajo ese pretexto la Operación Anvil quedó en el olvido.

Cuando triunfó el Desembarco de Normandía y la Operación Bragation en Bielorrúsia destrozó a los alemanes, la situación se volvió favorable a los Aliados para intentar la Operación Anvil. El Frente Occidental se rompió en Avranches y los tropas de Estados Unidos se encararon hacia París. Aquel era el momento más propicio para despejar el sur francés. La Francia Libre de Charles De Gaulle solicitó a gritos el desembarco porque quería tener un protagonismo al igual que norteamericanos y británicos poniendo el pie en su tierra con fuerzas mayores que sus compañeros de armas. Finalmente, tras muchas deliberaciones, Anvil fue aprobada para ser puesta en práctica por Estados Unidos y la Francia Libre.

Todas las fuerzas del Frente del Mediterráneo estaban controladas por el general Henry Maitland Wilson del Ejército Británico. En este frente sería colocado el VII Ejército Estadounidense del general Alexander Patch que incluía el VI Cuerpo de Ejército de Lucian Truscott con tres divisiones y dos grupos independientes. También la Francia Libre aportaría el Ejército B Francés del general Jean de Lattre de Tassigny con infantería colonial de Marruecos, Argelia y Senegal, toda ella encuadrada en el II Cuerpo de Ejército de Edgard Larminat. Dichas fuerzas americanas y francesas formaron el 6º Grupo de Ejércitos dirigido por el general Jacob Devers. La operación contaría también con apoyo de las unidades navales aliadas del Mediterráneo, no sólo americanas y francesas libres, también las de Gran Bretaña y Canadá en la llamada Fuerza de Operaciones Navales del Oeste al mando del vicealmirante Henry Hewitt y fraccionada en la Fuerza Naval de Tareas Occidental (Western Naval Task Force). La Fuerza Aérea Aliada Mediterránea (MAAF o Mediterranean Allied Air Force) la comandaría el general Ira Eaker. Aquel gran grupo de ejércitos se componía por la elevada cifra de 400.000 efectivos.

En tierra el VI Cuerpo de Ejército Estadounidense con 100.000 hombres se formaba por la 3ª División de Infantería, veterana desde el desembarco en África del Norte; la 36ª División encuadrada por la Guardia Nacional de Texas; y la 45ª División que había luchado durante toda la campaña italiana haciendo desembarcos en Sicilia, Salerno y Anzio. La 1ª Fuerza de Tareas Aerotransportada (1st Airbone Task Force) lanzaría en paracaídas a dos regimientos americanos y a la 2ª Brigada Paracaidista Británica. Por último se creó la Fuerza de Tareas Butler (Task Force Butler) al mando del general de mismo nombre Fred Butler.

La mayor parte del Ejército B Francés Libre se había constituido en África bajo dos categorías, las de “européens” formada por franceses de raza residentes en las colonias y los “indigènes” formada por los africanos locales. De los 286.000 hombres que formaban el Ejército B Francés Libre un total de 100.000 eran indígenas procedentes de Argelia, Marruecos, Túnez, el Subsáhara, Senegal, Madagascar y la Costa de Marfil, además de incluir algunas étnias tribales como los zuavos y sphais. El resto eran franceses, entre los que había 5.000 mujeres del Auxilio Femenino del Ejército Terrestre (AFAT o Auxiliaire Fémenin de l’Armée de Terre) que trabajaban como telegrafistas, conductoras o en servicios médicos. La 1ª División Blindada y la 1ª División de Marcha de Infantería ya se habían distinguido notablemente en Italia, sin embargo la 3ª División Argelina y la 9ª División de Infantería Colonial no tenían un pasado tan bueno al haberse comportado los africanos como salvajes en suelo europeo haciendo pillaje y violando mujeres, por lo que no eran fuerzas totalmente de fiar.

La Fuerza Naval de Tareas Occidental (Western Naval Task Force) sumó un total de 843 barcos de guerra y 1.267 lanchas de desembarco. Entre estas fuerzas había grandes unidades como 6 acorazados, 16 cruceros de batalla y 9 portaaviones, de los cuales 7 eran británicos y 2 norteamericanos. El resto de barcos eran en su mayor parte destructores, dragaminas, fragatas, cañoneras, antisubmarinos, etc…

El XII Grupo Táctico Aéreo fue el elegido entre la Fuerza Aérea Aliada Mediterránea (Mediterranean Allied Air Force), el cual se había establecido en Córcega para tener una base de bombardeo cercana contra Provenza. En la isla estacionaban los americanos 12 escuadrones de bombarderos B-25 Mitchell, 4 de bombarderos ligeros A-20 Havoc, 15 de cazas P-47 Thunderbolt y 6 de cazas rápidos P-38 Lightning; los británicos contaban con 11 escuadrones de cazas Spitfire y uno de bombarderos medios Bristol Beaufighter; por último los franceses libres tenían 4 escuadrones de P-47 Thunderbolt y 3 de Spitfires. Además los portaaviones angloamericanos albergaban en sus cubiertas 216 aviones entre Hellcats, Wildcats y Spitfires. Todo ello sumaba un total de 2.100 aviones repartidos en 14 aeropuertos y 9 portaaviones.

La Resistencia Francesa en Provenza y en el resto del país se constituía dentro las Fuerzas Francesas del Interior. Sin embargo al haber ordenado Charles De Gaulle la fusión de todos los grupos en la Organización de Resistencia de la Armada (ORA), los comunistas encuadrados en los Tiradores de los Partisanos Franceses (FTP o François-Tireurs Partisans) se negaron, lo que hizo perder coerencia al movimiento. Por si fuera poco la costa no era un lugar seguro, la mayoría de resistentes eran descubiertos por la Milice de Vichy, así que tenían que ocultarse en los bosques o pinares del interior. Para la invasión de Provenza los Aliados enviaron en paracaídas a la Resistencia Francesa y el Maquis un total de 5.574 metralletas Sten, 4.415 fusiles, 289 ametralladoras, 22 morteros y 29 antitanques PIAT, además de apoyarles con 30 agentes angloamericanos.

VII Ejército Estadounidense (General Alexander Patch):
VI Cuerpo (General Lucian Truscott)
·3ª División de Infantería (General John O’Daniel)
-7º Regimiento de Infantería
-15º Regimiento de Infantería
-30º Regimiento de Infantería
-756th Batallón Blindado
-601st Batallón Destructor de Tanques
·36ª División “Guardia Nacional de Texas” (General John Dahlquist)
-141º Regimiento de Infantería
-142º Regimiento de Infantería
-143º Regimiento de Infantería
-753th Batallón Blindado
-636th Batallón Destructor de Tanques
·45ª División de Infantería (General William Eagles)
-157º Regimiento de Infantería
-179º Regimiento de Infantería
-180º Regimiento de Infantería
-191th Batallón Blindado
-645th Batallón Destructor de Tanques
·1st Fuerza de Tareas Aerotransportada “1st Airbone Task Force” (General Robert Frederick)
-517º Regimiento Paracaidista de Combate de Equipo
-509º Regimiento Paracaidista
-2 Brigada Paracaidista Británica
-1th Batallón Paracaidista
·Fuerza de Tareas Butler “Butler Task Force” (General Fred Butler)
-117º Regimiento de Reconocimiento
-2th Batallón de Infantería
-59th Batallón de Artillería de Campaña
-753th Batallón Destructor de Tanques
-Compañía C Destructora de Tanques
-Compañía D de Ingenieros

Ejército B Francés Libre (General Jean de Lattre de Tassigny):
II Cuerpo (General Edgard de Larminat)
·1ª División Blindada (General Jean Touzet du Vigier)
-2º Regimiento de Coraceros
-2º Regimiento de Cazadores de Africa
-5º Regimiento de Cazadores de Africa
-68º Regimiento de Artillería de Africa
-1st Batallón de Zuavos
·1ª División de Infantería de Marcha (General Diego Brosset)
-1 Brigada de Infantería
-2 Brigada de Infantería
-4 Brigada de Infantería
-1º Regimiento de Artillería
-1º Regimiento de Fusileros Marinos
-8º Regimiento de Cazadores de Africa
·3ª División de Infantería Argelina (General Joseph de Goislard de Monsabert)
-3º Regimiento de Tiradores Argelinos
-7º Regimiento de Tiradores Argelinos
-4º Regimiento de Tiradores Tunecinos
-67º Regimiento de Artillería de Africa
-3º Regimiento de Sphais Argelinos de Reconocimiento
-Batallón de Choque
·9ª División de Infantería Colonial (General Joseph Magnan)
-4º Regimiento de Tiradores Senegaleses
-6º Regimiento de Tiradores Senegaleses
-13º Regimiento de Tiradores Senegaleses
-Regimiento Marroquí de Infantería Colonial
-Regimiento Marroquí de Artillería Colonial
-Regimiento de Tiradores Coloniales
-Grupo de Comandos de Africa

Situación del Eje

Francia Meridional después de la derrota gala en 1940 había sido reconvertida en la Francia de Vichy, representada por el Mariscal Philippe Pétain. Cuando los Aliados invadieron la Argelia y el Marruecos pertenecientes a Vichy en 1942, el Ejército Alemán (Wehmarcht) ocupó con sus tropas el sur de Francia, a excepción de la Riviera que fue ocupada por el IV Ejército Italiano, el cual la mantuvo hasta que este se marchó cuando Italia se rindió y la zona quedó exclusivamente en manos alemanas. El Grupo de Ejércitos G fue creado para controlar toda la costa mediterránea de Francia, su objetivo: frenar un posible desembarco aliado.

El Grupo de Ejércitos G estaba acaudillado por el general Johannes Blaskowitz, el cual se dividía en el I Ejército en los Pirineos y en el XIX Ejército en la costa mediterránea francesa. Concretamente el XIX Ejército del general Friederich Wiese sería la fuerza en el lugar donde desembarcarían los Aliados. Dos cuerpos de ejército se interpondrían al avance aliado, el LXII Cuerpo del general Ferdinand Neuling y el LXXXV Cuerpo de Baptist Kneiss con dos divisiones cada una. La Francia de Vichy tenía desplegada su Milicia Francesa (Milice Françoise) para enfrentarse a los Aliados bajo el liderazgo de Joseph Darnand. También la Marina Republicana Italiana de la Italia Fascista comandada por el almirante Junio Valerio Borghese se uniría a la lucha en conjunto con la Kriegsmarine del Mediterráneo dirigida por el vicealmirante Paul Wever y una unidad de artillería llamada “Coniglio”.

Grupo de Ejércitos G (General Johannes Blaskowitz):
11ª División Panzer (General Freiherr Treusch Von Buttlar-Brandenfels)
98ª División de Infantería (General Alfred-Hermann Reinhardt)
148ª División de Reserva (General Otto Fretter Pico)
157ª División de Reserva (General Karl Pflaum)
242ª División de Infantería (General Johannes Beassler)
244ª División de Infantería (General Hans Schaefer)
338ª División de Infantería (General René l’Homme de Courbière)

El lugar del desembarco elegido por los Aliados lo defendía concretamente la 242ª División de Infantería de los alemanes, incluyendo en esta la Legión Armenia de voluntarios de ese país, situándose su cuartel general en Hyères, cerca de Toulon, compuesta por 12.000 soldados con 106 piezas de artillería de campaña de 100 milímetros Skoda, además de antitanques que variaban entre los 25 y 75 milímetros de fabricación germana, francesa, checa, italiana y soviética; por otro lado las ametralladoras eran MG 34 y MG 42 alemanas, italianas de de 6’ 5 a 13’ 2 milímetros, polacas de 7’ 62 milímetros y algunas Maxims de la Primera Guerra Mundial. Al este de la 242ª División se situaba 148ª División de Infantería de Reserva a lo largo de 60 millas de costa hacia la frontera con Italia en la cual tenía desplegada 64 piezas repartidas en 28 baterías costeras y 36 cañones de campaña. Al oeste de la 242ª División se estacionaba la 244ª División de Infantería a 80 kilómetros entre Marsella y la región de Bouches-du-Rhône con 11.640 tropas y 440 voluntarios rusos blancos e italianos que se armaban con 86 cañones.

Restos arqueológicos del Südwall en una fotografía del siglo XXI.

Si por algo destacaba la Francia Meridional fue por la construcción del Muro de Sur (Südwall). Los alemanes y especialmente los italianos a partir de 1940 en la región donde se iba a realizar el desembarco construyeron 892 fortificaciones entre búnkers, subterráneos, casamatas blocaos y plataformas de artillería, amén de las existentes por los franceses como la fortaleza de Vauban levantanda en 1680. En 1944 había emplezados en Provenza 120 cañones italianos que en muchos casos aún manejaban estos leales al nuevo gobierno de la República de Saló, Hitler por otra parte ordenó instalar otras 400 piezas, aunque sólo llegaron a colocarse el 70%, es decir 300. Las baterías costeras sumaban un total de tres baterías cada cuatro piezas con un total de 132 cañones. También se ideó un nuevo tipo de defensa llamada Panzertum, consistente en colocar torretas giratorias en el suelo de tanques antiguos como hicieron con 222 carros de combate, entre los cuales 177 fueron Panzer II, 57 T-38 checoslovacos, 28 Somua S-35 franceses y 20 APX-R. Las minas en la costa apenas se enterraron, pues sólamente se activaron 1.758, pero en el interior se llegaron a plantar un total de 1.502.000 en Agosto de 1944.

La Marina de Guerra Alemana (Kriegsmarine) ese verano contaba con la 7ª Flotilla U-Boat en Touloun con 10 submarinos y la 6ª Flotilla en Marsella con 32 corbetas, 29 dragaminas, 29 cañoneras, 2 torpederos ex.franceses y 70 pesqueros armados. Algunas lanchas torpederas también pudo sumar la Marina Republicana Italiana de Saló a dicha flota.

La Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe) poseía la 2ª División Aérea con 59 Junkers Ju 88 torpederos de la Escuadrilla KG 26 en las bases de Nîmes, Montélimar y La Jasse; la Escuadrilla III/KG 100 con 14 Dornier Do 217 en Tolouse armados con misiles teledirigidos; y la Escuadrilla 2./JG 200 con 10 cazas Messerschmitt 109G en Avignon. El total sumaban 83 aparatos.

Fuera de las costas en el interior de Francia esperaban a que se desarrollara la invasión fuerzas militares muy superiores que intervendrían una vez los Aliados hubieran consolidado cabezas de playa. La potencia principal era la 11ª División Panzer armada con unidades blindadas, con ella la seguían fuerzas más ligeras resumidas en la 98ª División de Infantería, la 157ª División de Reserva y la 198ª División de Infantería.

La desventaja con que contaban los alemanes es que no sabían el lugar del desembarco elegido por los Aliados en el Mediterráneo. A menudo el reconocimiento aéreo sobrevolaba Córcega, Malta y Argelia para tener una idea más o menos clara. El Alto Mando Alemán (OKW) dió prioridad defensiva según las zonas posibles: un 50% el Golfo de Génova en Italia, un 40% la Provenza en Francia y un 10% las costas de los Balcanes en el Mar Adriático.

XIX Ejército Alemán (General Friederich Wiese):
LXII Cuerpo de Ejército (General Ferdinand Neuling)
·242ª División de Infantería (General Johannes Beassler)
-917º Regimiento de Granaderos
-918º Regimiento de Granaderos
-765º Regimiento de Granaderos
-242º Regimiento de Artillería
-Legión Armenia [voluntarios armenios]
·148ª División de Reserva (General Otto Fretter Pico)
-8º Regimiento de Granaderos de Reserva
-239º Regimiento de Granaderos de Reserva
-8º Regimiento de Artillería de Reserva
-Agrupación “Coniglio” [fascitas italianos]
-661th Batallón del Este [rusos blancos]
LXXXV Cuerpo de Ejército (General Baptist Kneiss)
·244ª División de Infantería (General Hans Schaefer)
-932º Regimiento de Granaderos
-933º Regimiento de Granaderos
-934º Regimiento de Granaderos
-244º Regimiento de Artillería
·338ª División de Infantería (General René l’Homme de Courbière)
-757º Regimiento de Granaderos
-758º Regimiento de Granaderos
-759º Regimiento de Granaderos
-338º Regimiento de Artillería
Fuerzas de Ocupación del Sur Francés (General Heinrich Niehoff)
-Grupo de Tareas 747
-Grupo de Tareas 761
-Grupo de Tareas 497
-Grupo de Tareas 800
-Grupo de Tareas 994
-Grupo de Tareas 792
-Grupo de Tareas 555

Eje en Francia Central:
·11ª División Panzer (General Freiherr Treusch Von Buttlar-Brandenfels)
-15º Regimiento Panzer
-4º Regimiento Panzergrenadier
-110º Regimiento Panzergrenadier
-76º Regimiento de Artillería Panzer
·98ª División de Infantería (General Alfred-Hermann Reinhardt)
-119º Regimiento de Granaderos
-289º Regimiento de Granaderos
-290º Regimiento de Granaderos
·157ª División de Reserva (General Karl Pflaum)
-7º Regimiento de Granaderos de Reserva
-157º Regimiento Granadero de Reserva
-1º Regimiento de Cazadores de Montaña
-7º Regimiento de Artillería
·198ª División de Infantería (General Otto Richter)
-305º Regimiento de Granaderos
-308º Regimiento de Granaderos
-326º Regimiento de Granaderos

Muro Sur “Südwall”:
Muralla:
-Búnkers de defensivos: Previstos = 337 / Completados = 150
-Búnkers comandancia: Previstos = 28 / Completados = 14
-Búnkers de observación: Previstos = 34 / Completados = 16
-Búnkers hospitales: Previstos = 22 / Completados = 18
-Búnkers de comunicaciones: Previstos = 10 / Completados = 2
-Casamatas: Previstas 482= / Completadas = 381
-Plataformas de artillería: Previstas = 47 / Completadas = 30
-Fortificaciones de campaña: Previstas = 584 / Completadas = 281
-Total del Muro Sur: Previsto = 1.544 / Completado = 892
Obstáculos:
-Minas = 1.758
-Trampas antipersona y anticarro = 577
-Estacas = 20.866 ( 20.798 de madera / 70 de metal )
-Alambrada = 191 kilómetros
Otros obstáculos = 271

Incursiones previas

Puede decirse que la Operación Dragoon comenzó a finales de Julio de 1944 cuando los bombarderos angloamericanos medios y pesados comenzaron a destruir los raíles de tren y los puentes en toda la Provenza. Eso alertó a los alemanes de que el posible desembarco podía realizarse allí. A finales de Julio y principios de Agosto fueron destruidos 5 de los 6 puentes sobre el Río Rhone y la vía ferroviaria que unía Provenza con Lyon.

Entre el 5 y 6 de Agosto tuvo lugar un gigantesco ataque aéreo sobre Toulon. El raid causó el hundimiento a 9 de los 10 submarinos U-Boat alemanes amarrados en puerto, toda una gran pérdida naval para la Kriegsmarine y un alivio para los Aliados cuando iniciaran el desembarco.

Aviones de transporte C-47 estadounidenses sobre la riviera francesa.

La segunda semana de Agosto la protagonista en Provenza fue la Resistencia Francesa que destruyó y dañó 32 puentes en la comarca. Al mismo tiempo la aviación aliada inició la Operación Nutmeg para acabar con las baterías costeras y defensas junto al mar, algo que no tuvo mucho éxito, aunque consiguió destruir más de un objetivo. Las sospechas del desembarco fueron totalmente válidas para los alemanes cuando el reconocimiento aéreo divisó el 10 de Agosto a la flota aliada abandonar con sus barcos repletos de tropas los puertos en Argelia. Poco después, el 13, de Córcega zarparon más buques. Blaskowitz vió claro ese mismo dia 13 que Provenza era el lugar escogido, por suerte esta vez Adolf Hitler también lo creyó a diferencia de lo que había pasado en Normandía con el Paso de Calais, por tanto se tomaron las medidas oportunas. Desde el interior de Francia se hizo llamar a la 11ª División Panzer para que acudiera a Provenza, movimiento inteligente, pues a diferencia de Normandía, las reservas del interior empezaron a moverse dos días antes del desembarco.

La noche del 14 al 15 de Agosto, horas previas al desembarco, se llegó a hacer una maniobra de distracción para que los alemanes creyeran que la invasión sería en el Golfo de Génova en Italia. Por eso se bombardeó la costa con cañoneras americanas, aunque no sirvió de mucho porque los alemanes ya sabían por donde vendría el desembarco. Tampoco funiconó la falsa maniobra hacia Saint-Tropez.

Desembarco en Provenza

Los primeros disparos sobre Provenza se hicieron el 15 de Agosto con las primeras horas de la madrugada contra la localidad de La Ciotat desde el destructor americano USS Endicott y los cañoneros ingleses HMS Aphis y HMS Scarab. La idea de esta acción fue desviar tropas hacia La Ciotat a costa de Toulon y Marsella, los verdaderos objetivos.

Antes de Provenza era necesario despejar las islas paralelas a la costa, para ello fueron elegidos los comandos. En primer lugar desembarcaron los estadounidenses en las Isla de Port-Cros sin apenas encontrar resistencia. Al mismo tiempo otro grupo de comandos norteamericanos desembarcó en la Isla de Levante en donde destruyeron con facilidad a la artillería pesada alemana en Pointe du Titan, aunque el resto de alemanes aguantó en un largo asedio dentro de las fortificaciones y monasterios franceses hasta que se rindieron al amanecer con 25 muertos y 110 prisioneros. El Grupo de Comandos de África compuesto por franceses fue la primera fuerza en pisar suelo de Provenza, un grupo tomó Cabo Negro y la localidad de Le Canadel, mientras que otro formando por 67 marines galos se adentró en un campo de minas algunas horas hasta que salieron y se hicieron con Pointe Deux Frères en la costa.

Sobre las 4:00 de la madrugada empezaron las operaciones aerotransportadas con un convoy aéreo de 396 aviones que transportaban 5.600 paracaidistas y 150 cañones. El 509º Regimiento Paracaidista fue el primero en saltar a esa hora justo por detrás de la costa en la llamada “Operación Albatross”. A las 4:30 horas saltó un segundo grupo con 600 paracaidistas sobre Saint-Tropez. Un minuto más tarde, a las 4:31, hizo otro salto todo el 517º Regimiento Paracaidista de Combate de Equipo que llegó a tierra muy lejos a 15 millas del objetivo, concretamente en Fayence. Para los americanos el salto aéreo había resultado más o menos un éxito, sin embargo los británicos no tendrían tanta suerte al caer. La primera oleada de ingleses aterrizó con sólo un 60% de sus efectivos en el lugar correcto, el restante 40% lo hicieron en sitios muy alejados. Peor resultó la toma de tierra de la 2ª Brigada Paracaidista Británica en la llamada “Operación Bluebird”, pues sufrieron un auténtico desastre cuando sobrevolaron un campo plagado de cañones antiaéreos que derribaron y dañaron a 33 planeadores Horsa. Una vez todos los paracaidistas estuvieron en tierra, se agruparon en torno a las localidades de Le Muy y Les Arcs formando la denominada “Línea Azul (Blue Line)” donde resistieron los contraataques de los alemanes toda la noche. En el transcurso de esta los paracaidistas sufrieron 434 muertos, entre los que 382 eran estadounidenses y 52 británicos.

Desembarco de los estadounidenses en una playa de Provenza con barcazas y equipo.

Al amanecer comenzó el bombardeo de aviones embarcados y barcos de todo tipo contra la costa, desde destructores, cruceros, acorazados y portaaviones, hasta dragaminas que minaron las posibles rutas de escape de la Kriegsmarine. Contra las barreras de obstáculos acuáticos se lanzaron los Apex, unas barcazas tipo LCVP sin tripulación con radio control que estallaban contra estos para abrir el paso al resto de la flota,. Gracias a esta táctica se abrió un agujero libre de trampas de camino a las playas a las 7:15 horas. Mientras tanto el Alto Mando Alemán no se enteró de la situación a tiempo porque las Fuerzas Francesas del Interior cortaron la línea telefónica con el Grupo de Ejércitos G de Blaskowitz.

El primer desembarco se llevó a cabo en el sector “Alpha”, unas costas entre la Península de Saint-Tropez y la Bahía de Cavalaire. La playa “Alpha Red” le sería asignada al 7º Regimiento de Infantería y la playa “Alpha Yellow” al 15º Regimiento, ambos estadounidenses. Por la contraparte la zona estaba defendida por el 765º Regimiento de Granaderos alemanes y voluntarios rusos blancos y turcomanos de la Organización Todt. Bastante antes de llegar a tierra en “Alpha Red” el 7º Regimiento, uno de los cuatro tanques americanos Sherman DD anfibios fue hundido por una mina con toda su tripulación, la misma suerte corrieron dos de las 38 barcazas LCVP que chocaron con más minas hundiéndose, eso causó alrededor de unas 60 bajas. La actuación del 15º Regimiento en “Alpha Yellow” fue bastante similar a la anterior, una de las barcazas LCVP fue hundida y uno de los tanques Sherman DD fue destruido por disparos de los voluntarios rusos nada más pisar la arena de la playa. Sin embargo la resistencia en “Alpha Red” y “Alpha Yellow” fue mínima, sus defensores rusos y turcomanos se rindieron con facilidad.

Poco después del primero llegó el segundo desembarco en la zona “Delta” del Golfo de Saint-Tropez, zona protegida por el 765º Regimiento de Granaderos. Con efectividad las playas de “Delta Red”, “Delta Green”, “Delta Yellow” y “Delta Blue” fueron atacadas por el 157º Regimiento de Infantería de los americanos. En las playas “Delta Red” y “Delta Green” los 4 tanques Sherman DD fueron destruidos por minas enterradas en la arena nada más llegar a la playa, sin embargo las barcazas LCVP tuvieron suerte y ninguna fue alcanzada gracias a que la artillería naval acabó con las baterías alemanas de 75 milímetros que abrían fuego, así que nada más pisar la costa los soldados americanos se hicieron con esta prácticamente sin luchar, sólo encontraron resistencia en el Hotel du Nord cerca del mar en la ciudad de Sainte-Maxime, urbe con la que se hicieron tras acabar con todos los enemigos. Aún mucho más fácil fue en las playas “Delta Yellow” y “Delta Blue”, pues en cuanto desembarcaron los alemanes se marcharon sin pelear y subieron a la cima de los Montes Maures, además los estadounidenses rápidamente avanzaron al interior, enlazando junto a la carretera D-25 con los paracaidistas del 509º Regimiento Paracaidista saltado durante la noche.

El último desembarco fue el de “Camel” realizado por la 36ª División “Guardia Nacional de Texas” con los 141º, 142º y 143º Regimientos de Infantería y el 753th Batallón Blindado; por otro lado el Eje contaba para defenderse con el 239º Regimiento de Granaderos de Reserva, algunos elementos del 765º Regimiento de Granaderos, la Agrupación Coniglio de tropas voluntarias italianas y el 661th Batallón del Este formado por rusos blancos. A las 8:00 horas comenzó el desembarco del 143º Regimiento en “Camel Green” con ventaja para los americanos al destruir parte de la artillería alemana. “Camel Blue” para el 141º Regimiento fue aún más fácil, nada más desembarcar se rindió el 661th Batallón del Este tras haber disparado muy poco, pues la mayoría de los voluntarios rusos eran zaristas y se habían enrolado para combatir al comunismo, pero no les motivaba luchar contra los Estados Unidos, país que les había ayudado en la Guerra Civil Rusa (1917-1924), así que se rindieron en masa. Las dos alas de los americanos hacia Antheor no tardaron en avanzar, por el camino capturaron 47 prisioneros alemanes y silenciaron la Colina 120 para finalmente controlar la Bahía de Agay y conquistar las localidades de Anthéor, Agay y Cap Dramont. A las 11.00 horas varios dragaminas se acercaron a “Camel Red”, donde debía pisar el 142º Regimiento, pero la artillería de costa alemana e italiana, la misma que que dispaba también sobre “Camel Blue” y “Camel Green”, les respondió muy fuertemente haciendo que se retiraran. Cuando volvieron lo hicieron con 93 bombarderos B-24 Liberator que lanzaron 200 toneladas de bombas sobre Saint-Raphael y “Camel Red”, pero apenas provocaron daños, así que un capitán llamado Leo Schluten comunicó al Alto Mando Aliado que desembarcar en “Camel Red” sería otra “Omaha Beach” como en Normandia, por tanto se decidió que el 142º Regimiento desembarcase en “Camel Green” con el 143º Regimiento, cosa que se hizo sin incidentes.

Por la tarde continuó el transporte aéreo de paracaidistas y material. Primeramente llegaron 37 Horsa que reforzaron la “Línea Azul” con 233 hombres, 35 jeeps, 30 cañones y 15 toneladas de munición. A las 17:45 horas tuvo lugar la “Misión Canary” que llevó 736 soldados más a los paracaidistas. Pero el mayor asalto aerotransportado fue a las 18:10 con 335 planeadores Horsa, de estos el 95% llegó bien, pero el restante 5% fue atrapado al aterrizar por los obstáculos en tierra provocando serios accidentes al tomar tierra, el resultado final fue de 11 pilotos muertos y 30 heridos, además de otros 100 soldados heridos.

Izquierda: Bomba teledirigida Fritz X-1 alemana. Derecha: Hundimiento de la barcaza LST-282 a causa de una Fritz X-1.

La baja más importante del dÍa sucedió a las 18:30 horas de la tarde en “Camel Beach” cuando ordenó Hitler un ataque de la Luftwaffe. Al llegar los aviones alemanes bombardearon a la barcaza LST-282 que resultó hundida por un ataque de bombarderos Dornier Do 217 cuando se acercaba a la costa a causa de una bomba teledirigida llamada Henschel 293. En el acto murieron 40 estadounidenses y dos de los aparatos germanos fueron derribados.

Después de hacerse la 3ª División con Saint-Tropez en las primeras horas de la noche, enlazó con una brigada la Resistencia Francesa llamada “des Maures”, por aquel entonces había hecho 1.627 prisioneros alemanes, rusos y turcomanos. Los paracaidistas en la “Línea Azul” también empezaron a recibir los primeros refuerzos y contactos con los desembarcados en la costa. De este modo al final de la noche los Aliados ya contaban con la primera cabeza de playa en Provenza.

El balance final del Dia D en Provenza se saldó con la muerte de 529 soldados aliados, de los cuales 477 eran estadounidenses y 54 británicos, además de sufrir unos 500 heridos, 3 barcazas hundidas y 6 tanques destruidos.

Avance hacia el interior

A pesar de tener esta vez la ventaja de saber la zona del desembarco, los alemanes no contaron con que las divisiones en el centro de Francia estaban prácticamente inmóviles a raíz de los ataques de las Fuerzas Francesas del Interior en bosques y carreteras, así como la destrucción de puentes vitales para llegar al sur francés a consecuencia de la aviación angloamericana. Esta era la situación que se planteaba Blaskowitz el dia 16 de Agosto, Dia D+1, cuando ordenó un contraataque con lo poco que tenía cerca de las playas.

Sobre las 7:00 horas se produjo la primera contraofensiva alemana contra las zonas de desembarco, exactamente entre Le Muy y Les Arcs donde estaban los paracaidistas americanos en su recién levantada “Blue Line”. En seguida los alemanes chocaron con el 517º Regimiento Paracaidista de Combate de Equipo siendo frenados prácticamente por los americanos. A pesar de emplearse a fondo, los alemanes no pudieron continuar su avance siendo masacrados poco después al quedar casi rodeados por el 180º Regimiento de Infantería y el 645th Batallón Destructor de Tanques con carros de combate M10 pesados que venían desde las playas. Los germanos que no fueron capturados marcharon en retirada. Aquel desastroso ataque alemán permitió a las columnas americanas asegurar Le Muy y Les Arcs para siempre. Por otro parte los 142º y 143º Regimientos de la 36ª División tomaron en la costa el ansiado puerto de Saint-Raphaël, ciudad en la que hubo una fuerte resistencia. También cayeron las localidades de Fréjus y Cap de Cais, en esta última tuvo lugar a las 17:30 horas otro contraataque germano fallido.

Al hacerse de noche por fin desembarcaron en las cabezas de playa todo el Ejército B Francés Libre con la 1ª División Blindada a la cabeza, la 1ª División de Infantería de Marcha, la 3ª División Argelina y la 9ª División de Infantería Colonial. Durante el desembarco de material fueron hundidos por minas el dragaminas británico BYMS Nº 2.022 y la barcaza de transporte también inglesa ML Nº 563. Los primeros franceses en poner pie en tierra lo hicieron en la Bahía de Cavalaire, nada más plantar sus botas en la arena cogieron un puñado de esta y la besaron, otros se abrazaron y corrieron a los pinares cercanos emocionados. Para tener un gesto de honor, el general americano Patch permitió que su amigo, el general francés Emile Renné Lemonnier, desembarcara antes que él.

El 17 de Agosto, Dia D+2, Hitler comprendió que la situación en Provenza estaba perdida, milagrosamente el Alto Mando Alemán pudo convencerle de que las tropas apostadas en la línea desde Orléans a Montpeller en la costa mediterránea se retiraran hacia el centro de Francia a excepción de la 148ª División de Reserva que se envió a los Alpes Franco-Italianos para no comprometer al frente de Italia y dejar cercados a los ejércitos del Eje por encima de Roma. Las únicas fuerzas alemanas en quedarse serían algunos elementos de las 242ª, 244ª y 338ª Divisiones en Toulon y Marsella, las cuales recibieron órdenes de resistir hasta la muerte. Para desgracia de los alemanes la Inteligencia Aliada descifró el mensaje de retirada de Hitler logrando así los americanos saber todo el plan de escape del Eje hacia el interior de Francia e Italia, lo que supondría otra ventaja adicional.

Al finalizar el dia 17 finalmente se rindió al completo la Isla de Levante cuando el acorazado británico HMS Ramillies y el crucero americano USS Augusta cañoneron el viejo Fuerte l’Escussac donde se ocultaban los alemanes, después una carga con un grupo de comandos bastó para desalojarlos.

El 18, Dia D+3, la Fuerza de Tareas Butler junto a las Fuerzas Francesas del Interior iniciaron una impresionante carrera durante la jornada en donde superaron el Río Verdon llegando a las faldas de los Bajos Alpes Franco-Italianos cerca de la localidad de Digne. El Grupo de Tareas 792 defendía Digne bajo el mando del general Hans Schuberrt, una fuerza muy pequeña y dañada por los meses de lucha contra los Maquis para defenderse de todo lo que se le venía encima, su única opción fue pedir refuerzos a las unidades en retirada, pero las Fuerzas Francesas del Interior volaron los puentes en torno a la localidad para impedirlo. Schubert viendo la situación optó por la rendición, así que al final de la tarde se entregó todo el Grupo de Tareas 792 en Digne a los americanos con más de 400 hombres. Cuando terminó el dia otro desastre más sucedió para los alemanes, fue la captura por parte de los Aliados del general Ferdinand Neuling, líder del LXII Cuerpo, lo que dejaba sin mando prácticamente operativo la Francia Meridional.

Brignoles fue liberada por el 30º Regimiento de la 3ª División al empezar el dia 19, Dia D+4, poco después el 179º Regimiento de la 45ª División conquistó Barjols. Para entonces los americanos ya casi tenían controlada su parte del trato en la cabeza de puente respecto a Provenza, el turno ahora sería para los franceses que debían ocupar los prinicipales puertos de Toulon y Marsella.

Toulon

Toulon había sido el último puerto a tomar por los alemanes en Francia en 1942, allí se estacionaban desde entonces 18.000 tropas repartidas en 5.500 marineros de la Kriegsmarine y 2.800 pertenecientes al personal de la Luftwaffe, además del 918º Regimiento de Granaderos perteneciente a la 242ª División, la Legión Armenia con voluntarios de ese país y la Milicia Francesa leal a Vichy. Todo el asedio lo dirigiría el vicealmirante Heinrich Ruhfus. Jean Lattre de Tassigny contaba por otro lado con todo el Ejército B Francés Libre avanzando desde todos los lados hacia Toulon con más de cinco divisiones que sumaban 16.000 tropas.

El 19 de Agosto de 1944 fue el inicio de la ofensiva por parte del Ejército B Francés Libre en su tierra natal. Se realizó un ataque combinado con la 9ª División de Infantería Colonial que marchó por la Carretera Nº7 conquistando la localidad de Solliès-Pont, más la 1ª División Blindada que chocó contra el pueblo de Hyères, donde fue detenida por la fanática resistencia del 918º Regimiento de Granaderos alemanes y la Legión Armenia, una defensa que alcanzó su punto cumbre en torno al Hotel Golf, lugar en el que los franceses hubieron de atrincherarse ante la imposiblidad de continuar avanzando.

Toulon pudo ser vislumbrado por los franceses libres el 20 de Agosto, una ciudad rodeada de riscos y penínsulas en su bahía con brazos naturales que la convertían en una fortaleza muy difícil de pasar. Especialmente eran peligrosos el Monte Faron con un castillo arriba y la Península de Saint-Mandrier que cortaba la salida del puerto frente a este. El único logro importante ese dia mientras se contemplaba Toulon a lo lejos, fue la treta del 3º Regimiento de Tiradores Argelinos de la 3ª División Argelina cuando se hizo con la localidad de Siou-Blanc.

Panorámica de la flota aliada en las costas de Provenza, cerca de Toulon.

El dia 21 de Agosto fue uno de los más moviditos. Todo comenzó al llegar la 3ª División de Infantería Argelina a las faldas del Monte Faron, allí los alemanes desde el castillo respondieron contundentemente haciendo que los argelinos iniciaran un asedio mientras se castigaba la fortaleza con bombardeos. Al mismo tiempo las zonas fuertes de Toulon como Sainte-Catherine, Malbousquet, Lamague y Artigues fueron cañoneadas por los barcos franceses libres Fantasque y Georges Leygues siendo en su mayor parte demolidas. A causa de esos bombardeos, muchas habitantes se marcharon a vivir temporalmente a los pinares fuera de la ciudad para evitar ser sepultados.

En el único sitio donde los franceses tuvieron suerte el 21 fue en Hyères, que finalmente se rindió, incluida la resistencia del Hotel Golf. Al mismo tiempo cayó Porquerolles donde había escapdo la Legión Armenia, la cual tuvo de nuevo que huír combatiendo a los franceses, aunque por el camino cayeron prisioneros 180 armenios que fueron entregados a las celdas del destructor americano USS Eberle. De esta manera la 1ª División Blindada y la 9ª División de Infantería Colonial quedaron libres para trasladarse a Toulon.

A pesar de que la 6ª División Argelina seguía estancada bajo el Monte Faron el 22 de Agosto, el 3º Regimiento de Tiradores Argelinos se dividió de esta y entró Toulon donde controló la calle de Les Routes y tras muchas bajas se hizo con el fuerte subterráneo de La Poudrière. Mientras tanto al socorro de los argelinos acudió la 9ª División desde el este haciéndose ya de paso por el camino con la aldea de La Vallette Du-Var y capturando a 150 alemanes que se entregaron.

Una de las acciones más temerarias de la campaña fue el viaje en jeep del general francés Diego Brosset, por el interior del Toulon ocupado sin que los alemanes le matasen. Otro suceso heroico fue el del médico municipal que atendió a 1.713 heridos (1.400 leves y 311 graves), a los que la mayoría puso salvar independientemente del bando que fueran, aunque desgraciadamente entre sus pacientes murieron 120 alemanes y 72 franceses.

Monte Faron se rindió el 23 de Agosto a los argelinos, justo al tiempo que la 1ª División Blindada y la 9ª División de Infantería Colonial llegaban por el este a los suburbios de Toulon por La Revest. Desde el Arsenal Marítimo los alemanes lanzaron con sus marineros y personal de la Luftwaffe un contraataque en las calles que les costó muchas bajas. Apenas se recuperaron los alemanes cuandos los franceses les asaltaron tomando el Arsenal de Le Mourillon. Al finalizar el dia un grupo de desembarco formado por senegaleses conquistaron la Península de Giens desde el mar.

La desmoralización alemana empezó a hacer sus efectos el 24 de Agosto: a las 9:00 horas se rindieron los defensores del Arsenal Marítimo; a las 10:00 capituló la Fortaleza de Sainte-Catherine; y a las 13:00 horas se entregó el Fuerte de Saint-Louis. Al caer la tarde los franceses ya habían entrado en la zona del puerto asegurándola y capturando a un total de 2.000 prisioneros alemanes. Por último, entre el 25 y 26 de Agosto se conquistaron tras duros combates la Península de Siciè.

Para el 27 sólo quedaba por invadir la Península de Saint-Mandrier. Antes de lanzar los franceses a sus hombres contra Saint-Mandrier, decidieron contactar con el vicealmirante alemán Heinrich Ruhfus para instarle a una rendición, pues para ambos bandos sería una carnicería muy grande. De ello se encargó un general francés, que hablando un alemán perfecto, se hizo pasar por el general Ruhfus contando una mentira basada en una supuesta falsa orden de Hitler que ordenaba rendir el fuerte. Los alemanes se lo creyeron y se entregaron. Sin embargo al enterarse Ruhfus con sus pocos hombres restantes, criticó a los franceses por el engaño y decidió resistir. Sin embargo al final los generales franceses lograron acceder a él y convencerlo de lo contrario. Finalmente el vicealmirante, un hombre inteligente, aceptó los terminos según la Convención de Ginebra y a las 6:00 horas del 28 de Agosto rindió la Península de Saint-Mandrier con 1.800 tropas, evitándose así un baño de sangre innecesario tanto para franceses como para alemanes.

Toulon pudo considerarse conquistada el 28 de Agosto de 1944. Alemania sufrió en la batalla unos 1.000 muertos y 17.000 prisioneros, además de 180 voluntarios armenios capturados. Francia aunque venció sufrió más víctimas mortales que Alemania, pues un total de 2.700 franceses perdieron la vida o resultaron heridos.

Marsella

Al mismo tiempo que se producía la batalla por Toulon se produjo la batalla por Marsella. La ciudad portuaria más importante del sur de Francia estaba defendida por 13.000 alemanes repartidos en 3.900 miembros de la Luftwaffe, 2.500 marineros de la Kriegsmarine y 7.000 hombres de la 244ª División de Infantería, más 200 cañones. Del lado contrario, las primeras unidades en llegar a Marsella el 20 de Agosto fueron elementos independientes de la 1ª División Blindada que combatía aún por Toulon y el 7º Regimiento de Tiradores Argelinos de la 3ª División de Infantería Argelina, el Regimiento de Tiradores Coloniales, amén de las Fuerzas Francesas del Interior dentro de la ciudad que sumaban 500 insurgentes.

Inesperadamente se inició el levantamiento de la Resistencia Francesa dentro de Marsella el 21 de Agosto. La insurrección se extendió por los suburbios y se proclamó un gobierno provisional, pero al dia siguiente, el 22, los alemanes controlaron la situación al estar bien posicionados con cañones, especialmente en Aubagne, lo que hizo que las Fuerzas Francesas del Interior se refugiaran.

La ofensiva contra la ciudad tuvo comienzo el 23 de Agosto al cargar el 7º Regimiento de Tiradores Argelinos contra los suburbios orientales con los cuales se hicieron y llegaron a la zona central tras haber encontrado muy poca resistencia. Para el final del dia los argelinos habían sido tan rápidos que se toparon de bruces con el borde del puerto al Mediterráneo.

Tanque francés libre Sherman en la plaza de Marsella momentos después de haberla conquistado.

Una tregua se ofreció por parte de los franceses el día 24 a los alemanes, pero estos la rechazaron guardando silencio hasta que expiró el plazo a las 19:00 horas de la tarde. La continuidad de la batalla permitió a los argelinos hacerse con Vieux Port, el puerto más viejo de la ciudad y una gran parte de la urbe.

El 25 de Agosto los alemanes se atricheraron en torno a la Basílica de Nuestra Señora de la Guardia (Notre-Dame-de-la-Garde), conocida por los franceses como Buena Madre (Bonne Mère), donde resistieron duramente los asaltos de los argelinos sin que cayera su nueva posición. A la vez se hicieron unos bombardeos con barcos y aviones B-25 Mitchell a la Isla de Ratonneau y a la Isla de Pomegues desde donde los alemanes disparaban contra Marsella para coordinarse con la basíliaca, a los cuales consiguieron callar y neutralizar. A las 16:30 horas 2 tanques Sherman atacaron la basílica desde la escalinata de la Plaza San María, resultando ambos destruidos, aunque uno de los conductores salió de las llamas de su carro y tras trepar por el edificio consiguió izar una bandera tricolor francesa.

Al dia siguiente, 26 de Agosto, los franceses y argelinos realizaron el último asalto contra la basílica de Notre-Dame-de-la-Garde hasta que se rindió a las 10:00 horas, siendo todos los integrantes del puesto mando capturados bajo la cripta. Después de la lucha en Notre-Dame-de-la-Garde surgiría una polémica en los años posteriores, pues los alemanes nunca entraron en la basílica por respeto a su Historia, sin embargo los propios franceses, dueños legítimos de la instalación, la emplearon después para acabar con la resistencia alemana en los alrededores, lo que con razón provocó críticas.

Una última acción en Marsella se llevó a cabo el 28 durante los combates alrededor del Fuerte Saint-Nicholas, muy duramente castigado por la artillería francesa. Temiendo quedar sepltados los alemanes optaron por rendirse a las 8:00 horas.

La batalla por Marsella supuso para Alemania la rendición de 11.000 de sus hombres y otros 2.000 muertos o heridos; a Francia los combates le hicieron perder 1.825 hombres entre muertos y heridos, además de la destrucción de su preciado puerto.

Batalla de Montélimar

Grenoble, una de las ciudades más importantes en la ruta de avance norteamericana hacia el interior de Francia, fue capturada por la Butler Task Force el 22 de Agosto de 1944, cuando todavía el Ejército B Francés Libre se empeñaba en conquistar Toulon y Marsella.

La caída de Grenoble provocó el Estado de máxima emergencia en Francia del Sur para la Wehrmacht, especialmente para las fuerzas que todavía se retiraban en la Provenza. La 11ª División Panzer que por fin llegó a la zona de operaciones, por aquel entonces en el margen de descenso del Río Rhône, se encontró con una caótica retirada de todos los grupos alemanes y concretamente de la 198ª División de Infantería. Los perseguidores, no muy lejos de allí eran los estadounidenses de la Fuerza de Tareas Butler y los 141º y 142º Regimientos de la 36ª División “Texas” que lideraba Dahlquist a la cabeza del avance. Viendo lo colapsadas que estaban las carreteras y caminos hacia el centro del país en ese punto, el comandante Blaskowitz decidió realizar una defensa en el sector de Montélimar aprovechando que los Aliados tenían problemas de gasolina y así ganar tiempo para escapar y contraatacar. Aquel acontecimiento sería conocido como “Battle Square”.

El primer movimiento se realizó el 22 de Agosto cuando personal de la Luftwaffe ocupó Puy Saint-Martin, un pueblo sobre una cresta donde se veían los efectivos de la Fuerza de Tareas Butler. Tras el asalto alemán los americanos se refugiaron en los alrededores de Montélimar con los 141º y 142º Regimientos que acababan de llegar, justo al momento en que los alemanes cortaban la Carretera 7 paralelamente al Río Rhône en su vía de escape hacia Crest.

Los estadounidenses contraatacaron el 23 de Agosto tomando la localidad de Sauzet, aunque no pudieron hacerse con Montélimar que estaba bajo asedio después de fallar un asalto que costó muchas bajas a las 16:30 horas de la tarde.

El gran asalto alemán llegó el dia 24 con un fuerte ataque apoyado por Panzers. Los estadounidenses que cercaban Montélimar reaccionaron veloces, pero rápidamente fueron desbordados. El éxito del ataque alemán concluyó con la conquista de la Colina 300 en donde derrotaron a 100 soldados norteamericanos y destruyeron 12 vehículos blindados, además se hicieron parcialmente con la Colina 430. Otro triunfo logrado fue cuando cayó en manos del Alto Mando Alemán el plan de estrategia de Estados Unidos para el dia 25 en Montélimar, documentos que los americanos habían abandonado, con lo cual expertos se pusieron a estudiarlo y a replantear las tácticas.

Restos de un convoy de vehículos alemanes en la carretera de Montélimar.

Seguros de si mismos los alemanes volvieron a lanzar una contraofensiva con grandes efectivos de la 11ª División Panzer y las 198ª División de Infantería, pero se confiaron demasiado. Por una parte el asalto logró asegurar de estadounidenses el Río Dröme desde donde venían refuerzos, pero fracasó en la población de La Coucourde y en la Colina 430 donde encajaron elevadas pérdidas. Tal fue el fracaso del ataque alemán frente a la resistencia americana que no les dió tiempo a reorganizarse en la Colina 300 y los estadounidenses la volvieron a recapturar en sus manos otra vez gracias al apoyo de 11 tanques. Con la Colina 300 en su poder y también habiendo sido derrotados los alemanes en La Coucourde, los americanos volvieron a controlar la Carretera 7 por donde escapaba la Wehrmacht hacia el norte.

Una nueva ofensiva contra Montélimar lanzó la 36ª División de Estados Unidos el dia 26, justo al mismo tiempo que las avanzadillas cortaban puntos de la Carretera 7 entre las localidades de La Coucourde y Crest, y los Ríos Rhône y Drôme, a la vez que las Colinas 300 y 450 hacían de barrera natural para completar la bolsa en la que iban a quedar cercados los alemanes.

Dentro de la bolsa que a punto estaba de cerrarse los alemanes vivieron un auténtico infierno, pues aviones embarcados angloamericanos Hellcats y Spitfires desde portaaviones ametrallaron a las columnas en retirada provocando a un aténtico caos. Los alemanes llegaron incluso a recurrir a los autobuses y vehículos civiles de los municipios cercanos para escapar al interior francés. Incluso las unidades de avanzadilla norteamericanas les tendieron emboscadas sangrientas, como la del 27 de Agosto en Loriol. Al quedar asegurada completamente la Carretera 7 a través de Crest la bolsa quedó cerrada y los alemanes tuvieron que escapar en pontones y ferrys cruzando el Río Drôme.

Montélimar fue asaltada por última vez el 28 de Agosto por los 141º y 143º Regimientos americanos, la resistencia con que se toparon fue muy dura y no cesó hasta el dia 29, momento en el cual el general Otto Richter de la 198ª División de Infantería se rindió con todas sus fuerzas de 3.500 defensores a los estadoundenses. La caída de Montélimar supuso la compactación de la bolsa y la rendición de todas las tropas en ella.

La Batalla de Montélimar hizo quedar embolsados y ser capturados 8.000 prisioneros alemanes, además sufrieron otras 2.100 bajas entre muertos y heridos. Estados Unidos en su brillante victoria perdió 1.575 soldados entre muertos y heridos.

La carrera a Lyon

Tras los sucesos de Montélimar la suerte ya estaba echada en Francia contra del Eje. Los estadounidenses de la 3ª División, la 36ª División “Texas” y la 45ª División de Infantería avanzaban por la Carretera 7 hacia el nrte por donde escapaba la 11ª División Panzer, paralelamente desde el pueblo de Villefort corrían la 1ª División Blindada Francesa Libre y la 1ª División de Infantería de Marcha que habían dejado atrás al resto del Ejército B Francés asegurando Provenza para ellos proseguir su misión. El objetivo de la 11ª División Panzer era escapar por Lyon, mientras que el de los americanos era cercarlos por ese punto a la vez que los franceses les dejaban sin salida.

El último dia de Agosto, 31, la 11ª División Panzer en retirada destruyó todos los puentes que iba dejando atrás en los Río Rhône y Ain con tal de ganar tiempo. Nada más pasar por Lyon las columnas en retirada, estalló en la ciudad una insurrección de las Fuerzas Francesas del Interior que los causó considerables retrasos.

Maximieux fue tomada por los estadounidenses el 1 de Septiembre de 1944, justo en el quinto aniversario del inicio de la Segunda Guerra Mundial. Viendo lo peligroso que era Maximieux, ante su proximidad con Lyon y estar al norte de esta, había grandes posibilidades de quedar cercados, por tanto la 11ª División Panzer lanzó un contraataque contra la ciudad. La 45ª División Estadounidense fue la que recibió el asalto en Maximieux, enfrentándose en batalla grandes unidades de infantería y acorazadas. Aunque finalmente la lucha se decantó al lado de los estadounidenses, por lo menos los alemanes consiguieron provocarles los daños suficientes para impedirles seguir avanzando y completar el cerco. Estados Unidos perdió en Maximieux 215 soldados y 4 tanques de los cuales dos eran M8 y otros dos M10; Alemania sufrió 126 bajas entre 85 muertos y 41 prisioneros, además de 12 tanques y 3 cañones.

La batalla por Lyon empezó el 2 de Septiembre cuando la 1ª División Blindada Francesa Libre llegó a la ciudad. Justo en el instante en que los franceses pisaron Lyon los alemanes ya se habían marchado, pero en la defensa quedó la Milicia Francesa de Vichy que opuso una cruenta resistencia callejera desde edificios y calles. Las Fuerzas Francesas del Interior se hubieron de unir a las tropas francesas libres para derrotar a la Milicia Vichysta. La lucha más dura se llevó en torno al Hotel Dieu, allí los franceses libres se hubieron de cubrir en los jardines mientras los franceses vichystas disparaban del edifico.

Fuerzas Francesas del Interior se levantan en el interior de Lyon contra la Milicia de la Francia de Vichy.

Los combates en Lyon finalizaron el 3 de Septiembre cuando los últimos franceses de la Milicia se rindieron en el Hotel Dieu a la 1ª División Blindada Francesa Libre. Aquella resistencia de la Milicia no fue en vano, pues los alemanes pudieron escapar sin ser molestados hacia Bourg donde los americanos tendrían su última oportunidad para completar el cerco, algo ya bastante difícil de hacer. Ese dia los estadounidenses entraron en Chalamont y capturaron Montreval intentando cerrar la bolsa como fuera sobre la 11ª División Panzer, pero en Bourg los alemanes resistieron y tomaron la carretera hacia Mâcon. Cuando los franceses libres desde Lyon llegaron a Villefranche para atrapar a sus enemigos ya era demasiado tarde, toda la 11ª División Panzer escapaba intacta hacia los Vosgos.

Para el 4 de Septiembre los americanos tomaron Bourg sin cumplir su objetivo, pues los alemanes habían huído. Por si fuera poco a manos de los últimos defensores los estadounidenses inútilmente perdieron 5 hombres que resultaron muertos y 125 prisioneros que hicieron los alemanes antes de irse, además resultaron destruidos 20 jeeps, 15 tanques M8 y 2 vehículos blindados M5A1. La única suerte fue que el avance francés permitió capturar a 2.000 alemanes entre Lyon y Bourg, muy pocos en comparación con las decenas de miles que habían huído.

Caos en Francia

Tal era la desesperación del Eje, que incluso por esas fechas, habiendo perdido la costa, se decidió efectuar una serie de ataques contra la flota aliada anclada en Provenza. El 5 de Septiembre se llevó el primer ataque con 5 minisubmarinos Marder, pero fue un desastre, el destructor americano USS Indecible hundió el primero, el destructor francés libre Le Malin acabó con uno más y el estadounidense USS Ludlow con otros dos, precisamente de aquellos cinco Marder, sólo regresó uno siendo los otros cuatro hundidos. El 9 de Septiembre se realizó otro asalto con 14 minisubmarinos Marder, tres lanchas torpederas alemanas y otras tres italianas, el resultado una vez más fue catastrófico, pues las lanchas alemanas e italianas fueron destruidas por explosivos y 10 de los Marder fueron hundidos. Con ese desastre naval Hitler odenó parar dichos ataques, en sólo cuatro días el Eje había perdido 14 minisubmarinos Marder y seis lanchas torpederas, mientras que los Aliados nada.

Un dia memorable fue el 10 de Septiembre de 1944 cuando por fin las fuerzas desembarcadas en la “Operación Dragoon” de Provenza se encontraron a las fuerzas desembarcadas en la “Operación Overlord” de Normandía. Los protagonistas de la jornada fueron el III Ejército Blindado del general George Patton con el Ejército B Francés Libre. La fotografía del encuentro entre los franco-americanos fue publicada como un gran acontecimiento en el periódico Stars and Tripes.

Con las dos fuerzas de invasión distintas en contacto, Francia quedó dividida en dos mitades y un considerable número de alemanes cercados, a pesar de que la mayoría había huído a los Vosgos. Al estar por fin juntas dichas fuerzas, el VII Ejército Estadounidense del general Alexander Patch pasó a incorporarse el 14 de ese mes a los ejércitos de Dwith David Eisenhower desembarcados en Normandía.

La Campaña de Provenza finalmente se dió por finalizada el 15 de Septiembre cuando el general alemán Botho Elster, antiguo gobernador Bordeaux durante la ocupación, se rindió en el Río Loira junto a los 20.000 alemanes que no habían podido escapar a los Vosgos y que todavía se encontraban en Provenza.

Conclusión

La Operación Dragoon fue una de las campañas más brillantes de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial. Y es que aunque no se consiguió cercar al Grupo de Ejércitos G Alemán, se logró expulsar del sur de Francia a toda la Wehrmacht y hacer caer de una vez por todas a la Francia de Vichy que salió derrotada de esa guerra.

Alemania sufrió en Provenza un total de 132.000 bajas repartidas en 7.000 muertos, 20.000 heridos y 105.000 prisioneros. Socios de Alemania como los rusos blancos o turcomanos cayeron prisioneros a cientos, sólamente la Legión Armenia en concreto perdió a 180 armenios que fueron capturados.

A los Aliados la Operación Dragoon les costó unas 18.000 bajas apróximadamente entre muertos y heridos. La Francia Libre se llevó la peor parte con 10.000 bajas entre 4.500 muertos y 6.500 heridos. Estados Unidos sufrió 7.500 bajas con 3.000 muertos y 4.500 heridos. Por otro lado Gran Bretaña que apenas participó, encajó 54 británicos muertos, todos ellos paracaidistas.

A nivel logístico la Operación Dragoon puede calificarse de un gasto muy alto, pues los principales objetivos, Toulon y Marsella, quedaron destruidos o sus instalaciones saboteadas. De hecho primer barco Liberty llegó el mismo dia de finalizar la campaña en Provenza con 100.000 toneladas de suministros procedentes de Estados Unidos, demasiado tarde, aunque a partir de ese momento las cantidades se multiplicarían con 50.000 toneladas por mes hasta el final de la Segunda Guerra Mundial cuando ambos puertos fueron reparados, una base muy importante para mantener las zonas ocupadas de Europa y todo el Frente Occidental en general.

Si por algo cayó en el olvido la Campaña de Provenza es porque se mitificó en exceso el Desembarco de Nomandía ocurrido antes debido a que fue la primera vez que los Aliados pisaron Francia desde la ocupación. Por si fuera poco la Campaña de Normandia fue excesivamente sangrienta y los Aliados, especialmente los estadounidenses, sufrieron elevadas bajas y muertes. Provenza por otro lado fue una operación rápida con pocos muertos que había sucedido casi cuando París ya estaba a punto de caer y por tanto quedó en un segundo plano. Aún así merece un reconocimiento militar más amplio ante la brillantez de su eficacia.

Arqueológicamente hablando quedaron restos que recuerdan a la Operación Dragoon. El más importante de todos este el Monte Faron, con un castillo llamado también Fuerte Faron, el cual se convirtió en museo sobre la Campaña de Provenza en 1944. Otro vestigio importante es el pecio bajo el agua de la barcaza LST-282, la cual fue hundida por una bomba teledirigida desde un avión alemán en la que murieron 40 soldados norteamericanos el dia del desembarco, a partir de entonces se visitó siempre en excursiones submarinistas para aficionados.

 

Bibliografía:

Steven Zaloga, Operation Dragoon 1944, France’s other D-Day, Osprey Publishing (2009), p.11-93
Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “El Desembarco en Provenza”, S.A.R.P.E. (1978), p.1.730-1.741
Winston Churchill, La II Guerra Mundial. El triunfo y la tragedia II. “XIV Italia y el desembarco en la Riviera”, Planeta Deagostini (2006), p.245-261