Campaña de Madagascar

 

Madagascar fue la acción bélica que se hizo famosa por tener lugar en el extremo más al sur del Frente de África durante la Segunda Guerra Mundial.

Operación Ironclad

Para el Imperio Británico en África, la Isla de Madagascar suponía una espina clavada en su retaguardia meridional. Desde que Francia se había rendido en 1940 al Tercer Reich, para convertirse en el Estado títere de la Francia de Vichy, los dominios británicos en África Meridional y Sudáfrica peligraban enormemente. Con la entrada de Japón en la guerra el miedo hacia Madagascar se incrementó cuando los nipones lanzaron su ofensiva en el Océano Índico. Pronto los ingleses descubrieron que Madagascar había hecho de base a los submarinos japoneses para repostar combustible. Pero sin duda lo que más aterraba a los británicos era que los japoneses instalaran campos de aviación desde los cuales bombardear por aire las vitales industrias de Sudáfrica. Ante esta persepectica, Madagascar quedó sentenciada a ser invadida.

“Operación Ironclad” fue el nombre que se concedió al proyecto de conquistar Madagascar, misión de la que se encargaría el general Roberto Sturges. En la primera oleada atacarían la 29ª Brigada Británica Independiente, más las 13ª y 17ª Brigadas pertenecientes a la 5ª División de Infantería Británica. Durante la segunda oleda en reserva permanecerían a la espera la 22ª Brigada de África Oriental, la 7ª Brigada Motorizada Sudafricana y la 27ª Brigada de Rhodesia del Norte. Toda esta fuerza variopinta se integraba por montones de tropas coloniales y de la Commonwealth procedentes de Kenya, Sudáfrica, Rhodesia del Norte, Rhodesia del Sur, Uganda, Tanganyika, Camerún, África Oriental, África Occidental y Escocia.

Componían la flota de invasión 43 navíos repartidos en los 2 portaaviones HMS Illustrious el acorazado Ramillies, el crucero HMS Devonshire, 11 destructores, 8 corbetas, 2 dragaminas, 1 petrolero, 7 transportes de asalto (6 británicos y uno de la Polonia Libre) y 9 transportes convencionales. A finales de Abril dicha escuadra abandonó el puerto de de Kalandini en Kenya y los muelles de Durban en Sudáfrica. Su objetivo era Madagascar.

Ejército Británico (British Army):
5ª División de Infantería Británica:
·29 Brigada Independiente Británica:
-2º Regimiento de Lancashire Sur
-2º Regimiento de Lancashire Este
-1st Batallón Real de Fusileros Escoceses
-2nd Batallón Real de Fusileros
-255th Batería Real de Artillería Ligera
·17ª Brigada Británica:
-2º Regimiento de Wiltshire
-2nd Batallón Real de Fusileros
-2nd Batallón Camerunés
·13ª Brigada Británica:
-2º Regimiento de Lancashire Norte
-2nd Regimiento Real Escocés de Fusileros
-9º Regimiento Real de Artillería de Campaña
-6th Batallón de Infantería de Marina Real
Reserva:
·22ª Brigada de Africa Oriental:
-1st Batallón Real de Fusilieros Africanos
-5th Batallón Real de Fusileros de Kenya
-6th Batallón Real de Fusileros Africanos
-56th Batallón de artillería de Uganda
-9º Regimiento Real de Artillería de Campo
·7ª Brigada Motorizada Sudafricana:
-1st Batallón “City”
-Regimiento de Pretoria
-Batallón de “Highlanders” de Pretoria
·27 Brigada de Rhodesia del Norte:
-2º Regimiento de Rhodesia del Norte
-3º Regimiento de Rhodesia del Norte
-4º Regimiento de Rhodesia del Norte
-55th Batería de Campaña de Tanganyika
-57th Batería de campaña del Africa Oriental

Marina Real Británica (Royal Navy):
2 Portaaviones: HMS Illustrious y HMS Illustrious.
1 Acorazado: HMS Ramillies.
1 Crucero: HMS Devonshire.
11 Destructores: HMS Active, HMS Auricula, HMS Duncan, HMS Inconstant, HMS Javelin, HMS Laforey, HMS Lightning, HMS Lookout, HMS Pakenham, HMS Paladin y HMS Panther.
8 Corbetas: HMS Freesia, HMS Poole, HMS Nigella, HMS Fritillary, HMS Genista, HMS Cyclamen, HMS Thyme y HMS Jasmine.
3 Dragaminas: HMS Cromer, HMS Romney y HMS Cromarty.
1 Petrolero: SS British Loyalty.
7 Transportes de Asalto: HMS Winchester Castle, HMS Royal Ulsterman, HMS Keren, HMS Karanja, Sobieski (polaco libre), HMS Derwentdale y HMS Bachaquero.
9 Transportes: HMS Oronsay, HMS Duchess of Atholl, HMS Franconia, HMS Empire Kingsle, HMS Thalatta, HMS Mahout, HMS City of Hong Kong, HMS Mairnbank y HMS Martand.
TOTAL = 43 Navíos.

Fuera Aérea Real Británica (Royal Air Force / RAF):
Portaaviones HMS Indomitable: 12 Fairey Fulmar, 6 Sea Hurricanes y 24 Fairey Albacore.
Portaaviones HMS Illustrious: 20 Grumman, 20 Swordfish y 1 Fairey Fulmar.
TOTAL =23 Aviones.

Plan del Eje

Philippe Pétain, líder de la Francia de Vichy en ningún momento previó que Madagascar pudiese ser invadida. La experiencia en Mers-el-Kebir, África Ecuatorial, Dakar, Siria y Líbano todavía no le habían hecho entender que los británicos no respetaban su no beligerancia por muchas apariencias de neutralidad que su Gobierno intentase mostrar.

Para defender Madagascar el Ejército Francés Vichysta contaba con 8.000 soldados, de los cuales 2.600 eran franceses y los restantes 5.400 indígenas madagascareños o tropas coloniales de Senegal o África Occidental. Únicamente la Fuerza Aérea Vichysta disponía de 27 aviones, entre estos 17 cazas Moraine Saulnier 406 y 10 bombarderos Potez 63. Por último la Flota Francesa Vichysta desplegaba los tres submarinos Bebeziers, Le Heros y Mongue, además de la cañonera D’ Entrecasteaux.

Protegida Madagascar por barreras, obstáculos y trincheras, contando también con defensas de marina y de costa, era lo poco con que contaban los vichystas franceses para aguantar entre ellos y las playas. Todas las fuerzas se concentraban bajo el mando del gobernador Armand León Annet, muy querido por sus hombres y leal a Pétain.

Japón en aquellos momentos no poseía ninguna fuerza en Madagascar, pero en caso de que los Aliados se decidieran a invadir la isla, la Flota Imperial Japonesa al mando del capitán Ishizaki Noboru enviaría los 6 submarinos I-10, I-16, I-18 e I-20, además de entre estos repartidos los minisubmarinos M16-b, M18-b y M20-b.

Fuerza Aérea Francesa Vichysta:
17 cazas Moraine Saulnier 406
10 bombarderos Potez 63
TOTAL = 27 aviones

Flota del Eje:
7 Submarinos: Bebeziers (francés vichysta), Le Heros (francés vichysta), Mongue (francés vichysta), I-10 (japonés), I-16 (japonés), I-18 (japonés) e I-20 (japonés).
3 Minisubmarino: M16-b (japonés), M18-b (japonés) y M20-b (japonés).
1 Cañonera: D’Entrecasteaux (francés vichysta).
TOTAL = 11 Navíos.

Invasión de Madagascar

Sigilosamente entre noche del 4 al 5 de Mayo de 1942, una fuerza de comandos ingleses desembarcaron en Madagascar sin llamar la atención. En el silencio de la oscuridad nocturna, se dirigieron desde la costa para capturar dos baterías costeras de cañones franceses. Los guardias vichystas sorprendidos no ofrecieron resistencia y rindieron ambas baterías. Neutralizado el objetivo y sin levantar sospechas, el grueso de la flota al mando de Roberto Sturges se preparó para el desembarco.

Al amanecer del 5 de Mayo la flota británica se situó frente a la Bahía de Courier al norte de Madagascar. Bajo un intenso fuego de artillería naval las barcazas marcharon hacia la costa y los soldados británicos sin incidentes pisaron en la arena. No hubo resistencia en las playas.

Tropas británicas desembarcando en Madagascar.

Muy diferente ocurrieron los hechos en el agua. El submarino vichysta francés Bebeziers se echó a la mar para atacar a la flota enemiga. Infiltrándose entre los barcos disparó un torpedo y hundió a la corbeta británica HMS Auricula. Sin embargo el Bebeziers fue localizado por los aviones Fairey del portaaviones HMS Indomitable, por lo que estos se lanzaron contra el sumergible y con bombas también lo hundieron.

Un día después del desembarco, el 6 de Mayo, los Aliados avanzaron con la 29ª Brigada Británica hacia el puerto de Diego Suárez. Al día siguiente, el día 7, los aviones embarcados de los portaaviones HMS Illustrious y HMS Indomitable bombardearon duramente Diego Suárez. Cuando se marcharon los aparatos, las tropas británicas entraron en la ciudad encontrando una dura resistencia, aunque al final consiguieron imponerse y tomar la urbe. Inevitablemente Diego Suárez cayó en manos los británicas. Durante el combate los ingleses sufrieron 105 muertos y 283 heridos, mientras que los franceses vichystas también tuvieron 105 muertos y 500 heridos.

Para el 8 de Mayo, los Aliados fueron retenidos por una férrea resistencia en una línea defensiva junto a la ciudad de Antsiranana, donde las tropas senegalesas y francesas vichystas lucharon tenazmente contra los británicos. Cerca de allí, en el mar, los submarinos franceses Mongue y Le Heros atacaron a los portaaviones británicos que daban soporte al avance sobre Antsiranana, pero rápidamente los aviones embarcados les localizaron y los bombardearon. En pocos minutos los dos submarinos vichystas fueron hundidos.

Tras varios días de lucha los franceses y senegaleses en Antsiranana fueron siendo reducidos por la aviación británica en el puerto. A pesar de la fuerte resistencia, los defensores terminaron por rendirse. Los ingleses victoriosos entraron en Antsiranana por tierra y también por mar desde el acorazado británico HMS Ramillies que amarró en el puerto.

Después de la captura de Antsiranana los británicos decidieron que no era conveniente conquistar todo Madagascar por evitar abrir otro frente innecesario que consumiera sus recursos en un momento que la guerra no iba nada bien para Gran Bretaña. Por esa razón los Aliados en la isla se quedaron inmóviles junto a los puertos a la espera de órdenes.

Cuando se decidió en Estados Unidos que había que acabar definitivamente con la Francia de Vichy como miembro del Eje en todo el globo terráqueo (se estaba preparando la “Operación Torch” para invadir Marruecos y Argelia), Gran Bretaña creyó necesario que debía terminar de conquistar todo Madagascar. Sudáfrica estuvo de acuerdo y para ello ofreció aportar sus fuerzas en reserva. Las nuevas unidades, procedentes en su mayor parte de la India, desembarcaron en Madagascar con la 22ª Brigada de África Oriental, la 7ª Brigada Motorizada Sudafricana y la 27ª Brigada de Rhodesia del Norte.

Japón intervino en Madagascar el 29 de Mayo de 1942 con los submarinos I-16 e I-20 que se infiltraron en en el puerto de Diego Suárez desdoblándose en dos minisubmarinos. Nada más entrar en la rada del puerto, las corbetas británicas localizaron a los minisubmarinos a los cuales lanzaron cargas de profundidad, hundiendo al sumergible M20-b. El resto salieron ilesos y pudieron disparar dos torpedos hacia la flota anclada. El primer torpedo impactó en el acorazado británico HMS Ramillies que poco a poco se fue hundiendo hasta tocar el escaso fondo marítimo, sobresaliendo sus torretas del agua. El segundo torpedo impactó en el petrolero británico SS British Loyalty que explotó y se hundió al instante. Al terminar la jornada, Japón podía apuntarse una victoria importante al haber hundido al mejor acorazado inglés del Océano Índico.

Tras el desastre del acorazado HMS Ramillies, Gran Bretaña supo que iba a necesitar de todo el apoyo posible en los refuerzos por mar para que sus tropas pudiesen resistir en Madagascar. Ello implicaba una defensa marítima de su tráfico naval contra el Japón, algo que les fue difícil porque los japoneses se adelantaron. El primer ataque se realizó a un buque de Panamá llamado SS Johnston el 5 de Junio de 1942 que se encontraba cruzando el Canal de Mozambique, el cual resultó hundido por el submarino japonés I-20, muriendo dos panameños, uno de origen brasileño y otro sueco. El 9 de Junio de 1942, el submarino japonés I-18 hundió frente a Diego Suárez al mercante SS Wilford de la Noruega Libre cargado con trabajadores procedentes de China, falleciendo a bordo 2 noruegos libres y 7 chinos en el acto.

Acorazado británico HMS Ramillies antes de ser hundido por un ataque combinado de submarinos japoneses en un fondeadero de la isla de Madagascar.

Sobre Majunga el 10 de Septiembre se reanudó la ofensiva británica en toda Madagascar. En 24 horas, el 11 de Septiembre, Majunja fue conquistada. Poco después sudafricanos y rhodesios presionaron coordinados desde distintos puntos de la gran isla a través de selvas y desiertos, realizando un avance fugaz.

A partir del otoño los ingleses tendrían la mala suerte de vivir la estación de lluvias en Madagascar, algo a lo que no estaban acostumbrados en ese clima de latitud tropical, lo que hizo que enfermedades y epidemias causan numerosas muertes. Durante ese tiempo se propuso una tregua en la cual los Aliados ofrecieron la opción de rendirse a las fuerzas francesas, aunque estas respondieron con un “no” rotundo dijeron que seguirían combatiendo hasta la muerte.

Cansados de esperar los Aliados a que los franceses entregaran las armas, decidieron atacarles contundentemente. Cuatro destructores británicos abrieron fuego contra la ciudad de Tamatave y a continuación tropas británicas y de la Commonwealth desembarcaron en la zona. Tras ligeros combates en las calles y las barricadas del puerto, la ciudad de Tamatave fue tomada y los franceses se rindieron.

Para el día 1 de Octubre la ofensiva británica, rhodesiana y sudafricana comenzó a dar sus frutos. Rápidamente la capital de Antananarivo fue conquistada sin que los franceses presentaran seria resistencia. Poco después empezó la lucha por Andriamanalina, rindiéndose allí los franceses el 18 de Octubre.

Sobre Ilhosy tuvo lugar la última batalla en Madagascar. Se combatió durante algún tiempo, sin embargo la lucha se detuvo antes de encrudecerse, ya que el gobernador francés Armand León Annet decidió entregarse y rendir a todas las fuerzas francesas y senegalesas en Madagascar. Tanto los negociadores franceses como la embajada japonesa declararon el alto el fuego.

Por fin el 6 de Noviembre de 1942 toda Madagascar pertenecía a los Aliados, la batalla por la isla había concluido.

Resultado

Conquistada Madagascar, acabó la aspiración de Japón por obtener una importante base aérea en África. Para la Francia de Vichy fue una grave pérdida estratégica y política.

El Eje sufrió 753 bajas entre 150 franceses muertos y 500 heridos, además de 3 japoneses muertos. Las pérdidas navales fueron 4 navíos con el hundimiento de 3 submarinos franceses y 1 minusubmarino japonés.

Los Aliados tuvieron 748 bajas entre muertos y heridos. Fueron hundidos en el mar un total de 5 navíos entre los que había 1 acorazado, 1 corbeta, 1 petrolero y 2 mercantes.

Madagascar supuso sin duda alguna un retraso en los planes de los Aliados para diversas operaciones en otros teatros de la guerra. La rápida operación que habían previsto en un principio se alargó seis meses, es decir, casi medio año. Por si fuera poco Reino Unido tuvo pérdidas importante como el hundimiento de 46.000 toneladas brutas y la destrucción del acorazado HMS Ramillies en un momento en que la Royal Navy no pasaba por su mejor momento. Por mucho que los franceses vichystas hubiesen sido derrotados, su gesta fue heroica.

Pérdidas de los Aliados:
·Hundidos: 7 Barcos.
-1 Acorazado: HMS Ramillies (Inglaterra).
-1 Corbeta HMS Auricula (Inglaterra).
-1 Petrolero SS British Loyalty (Inglaterra).
-2 Mercantes: SS Wilford (Noruega Libre) y SS Johnston (Panamá).
·Pérdida: 46.000 toneladas brutas.
-Acorazado HMS Ramillies: 28.000 toneladas.
-Corbeta HMS Auricula: 1.015 toneladas.
-Petrolero SS British Loyalty: 6.993 toneladas.
-Mercante Wilford: 2.158 toneladas.
-Mercante Johnston: 8.590 toneladas.

Pérdidas del Eje:
·Hundidos: 4 Submarinos.
-3 Submarinos: Bebeziers (Francia de Vichy), Mongue (Francia de Vichy) y Le Heros (Francia de Vichy).
-1 Minisubmarino: M20-b (Japón).

 

Bibliografía:

Carlos Fabiani Robles, 1942 El Asalto a Madagascar, Revista Historia y Vida Nº69 (1973), p.42-51

Carlos Caballero Jurado, ¿Hitler o Napoleón?, García Hispán Editor (2000), p.240-241
http://en.wikipedia.org/wiki/Battle_of_Madagascar