Crusader

Nombre: Crusader
Nacionalidad: Gran Bretaña
Compañía: Mechanization and Aereo
Motor: Nuffield Liberty MkIII a 350 CV
Longitud: 5′ 9 m
Anchura: 2′ 64 m
Altura: 2′ 23 m
Blindaje: 40 mm
Autonomía: 177 km
Velocidad: 43′ 4 km/h
Peso: 19 toneladas
Tripulación: 3
Armamento: Un cañón de 6 libras y una ametralladora Besa de 7’92 mm
Historia:

El Crusader fue uno de los tanques más especiales desplegados por las diversas potencias en la Segunda Guerra Mundial. Al servicio del Imperio Británico bajo la especificación de “carro crucero”, fue uno de los pocos blindados pensados para operar en climas tropicales y calurosos, demostrando sus excelentes cualidades en el Desierto del Sáhara y Mesopotamia.

Desarrollo:

Cuando el general Archibald Wavell del Ejército Británico viajó a la Unión Soviética en 1938 y descubrió los nuevos modelos de tanques crucero con sofisticados sistemas de suspensión que estaba poniendo en servicio el Ejército Rojo, las alarmas saltaron en el Alto Mando de Londres. Así fue como se ordenó a la Compañía Mechanization and Aereo crear un carro de similares características que dio origen al prototipo A13 Covenanter (posteriormente denominado A16 Coventer), cuya estructura diseñada por la Fábrica de Birmingham, incluía una innovadora planta motriz Nuffield Liberty MkIII a 350 caballos de vapor. Lamentablemente este último invento no gustó a los ingenieros que tuvieron que escoger un viejo tanque Cruiser Mk III y reconvertirlo en el A15 Mk VI, más conocido como Crusader o “Cruzado” en honor a la Orden Templaria en Tierra Santa.

Tanques británicos Crusader durante unas maniobras en Reino Unido.

El Crusader era un tanque con diseño en línea que se caracterizaba por la supresión de las mataduras del motor, un tren de rodaje de cinco ruedas a cada lado accionadas por un rodillo trasero, un blindaje de 40 milímetros y la inclusión a cada lado del conductor de una torreta para una automática subsidaria. Respecto al armamento de las 5.300 unidades de Crusader salidas de factoría por la Compañía Mechanization and Aereo, algunos fueron equipados con un cañón de dos libras y una la ametralladora Besa de 7’92 milímetros, aunque otros con una poderosa pieza de seis libras.

Segunda Guerra Mundial:

Oficialmente el bautismo de fuego del Crusader tuvo lugar durante la “Operación Battleaxe” en 1941, donde consiguieron destruir algunos tanques alemanes Panzer III y Panzer IV del Afrika Korps ente Sollum y el Paso de Halfaya junto a la frontera con Egipto. Acto seguido los Crusader se distinguieron en el Desierto de Mesopotamia durante la campaña de Oriente Medio, tanto en Irak como en Siria; además de en la “Operación Crusader que significó la expulsión de las tropas ítalo-alemanas de Cirenaica a Tripolitania. Sin embargo el mayor papel jugado por los Crusader fue en la Batalla de El-Alamein de 1942, consiguiendo abrir pasillos en los campos de minas del Eje, lo que permitió a la infantería colarse por la brecha y coordinarse junto a los blindados para destruir un gran número de tanques del Afrika Korps.

Dotación de un tanque Crusader sobre su estructura en Desierto del Sáhara.

Con el inicio de la campaña de Túnez en 1943, los Crusader volvieron a combatir con muy buenos resultados hasta la destrucción total del Afrika Korps; aunque desde el comienzo de la campaña de Italia, la entrada en escena del nuevo tanque Sherman fue desplazando poco a poco a los “carros cruceros” al servicio del Ejército Británico. Solamente Canadá continuó con los Crusader operando en las filas del Ejército Canadiense, los cuales destacaron en la campaña de Normandía y posteriormente en la invasión de Alemania que concluyó con la aniquilación de la “Bolsa del Ruhr” y el final de la Segunda Guerra Mundial en 1945.

Versiones

Crusader I

El Crusader I fue el primer tanque de crucero en el Ejército Británico que se caracterizó por disponer de una torreta suprimible, algo poco usual en las unidades acorazadas del Reino Unido.

Crusader II

Muy posiblemente el Crusader II fue uno de los mejores “carros crucero” poque el cañón de dos libras le fue sustituido por uno de 57 milímetros, el cual poseía un tubo del calibre 42’9 con una boca de fuego de 853 metros por segundo y proyectiles de 2’75 kilogramos que podían penetrar hasta 80 milímetros de blindaje.

Crusader III

La única característica del Crusader III fue su nuevo blindaje de 51 milímetros de espesor, aunque su retraso a la hora de la producción, solamente le permitió estar disponible para la Batalla de El-Alamein (sería retirado del servicio en Italia).

Pintura sobre la Batalla de El-Alamein. Tanques Crusader maniobrando a través del desierto egipcio con un tanque Panzer PzKpfw III destruido a su lado.

 

 

Bibliografía:

Roger Ford, Grandes Tanques del Mundo, “Tanques Matilda y Cruiser”, Libsa (2003), p.64-65
http://en.wikipedia.org/wiki/Cruiser_tank