USS Wadleigh

Nombre: USS Wadleigh
Nacionalidad: Estados Unidos
Constructora: Bath Iron Works
Tipo: Destructor
Clase: Fletcher
Eslora: 114′ 7 metros
Manga: 12′ 1 metros
Peso: 2.050 toneladas
Velocidad: 38 nudos
Blindaje: Ninguno
Planta motriz: 4 motores Babcock & Wilcox y 2 turbinas General Electircs
Tripulación: 329 tripulantes
Botadura: 7 de Agosto de 1943
Aviones: Ninguno
Armamento:
·5 cañones de 127 mm
·10 cañones antiaéreos de 20 mm
·10 tubos lanzatorpedos de 630 mm
·Cargas de profundidad
Historia:

La Flota Estadounidense (US Navy) operó con una serie de naves que ostentaron el nombre de héroes, como fue el caso del buque USS Wadleigh que llevaba dicha denominación en honor al difunto almirante George Wadleigh (1842-1927), estratega naval de la Guerra de Secesión Norteamericana (1861-1865) y de la Guerra Hispano-Estadounidense (1898). Este destructor de clase Fletcher que se batiría con honor en el Frente del Pacífico, también se distinguió en la Guerra Fría al servicio de Chile.

Destructor USS Wadleigh:

El USS Wadleigh fue fabricado el 5 de Abril de 1943 por la Compañía Bath Iron Works de Bath, una ciudad de Maine al norte de Estados Unidos. Botado en el puerto de Boston el 19 de Octubre de 1943, a la ceremonia acudió Clara Wadleigh, hija del fallecido almirante George Wadleigh. Respecto a sus características, el destructor fue diseñado en una línea más grande de lo habitual en comparación con los demás de clase Fletcher y también algo más rápido porque alcanzaba los 38 nudos gracias a sus cuatro motores Babcock & Wilcox accionados por dos turbinas General Electrics de dos hélices. Habitualmente la tripulación era de 329 oficiales y marineros; mientras que su armamento se compuso por cinco cañones de 127 milímetros en torretas (dos en proa, dos en popa y uno en el centro), diez piezas antiaéreas de 20 milímetros, diez tubos lanzatorpedos de 630 milímetros y cargas de profundidad antisubmarinas.

La entrada en servicio del USS Wadleigh al mando del capitán Walter Winn, comenzó cuando el destructor fue seleccionado para escoltar al Presidente Franklin Delano Roosevelt tras cerrar su Conferencia de El Cairo, partiendo desde Egipto hasta Virginia después de atravesar el Océano Atlántico y milagrosamente sin registrar ningún ataque de submarinos alemanes. Cumplida esta misión, el USS Wadleigh atravesó el Canal de Panamá y accedió al Océano Pacífico para amarrar en las Islas Hawaii como parte de la guarnición de Pearl Harbor.

Destructor USS Wadleigh.

Oficialmente el primer bautismo de fuego del USS Wadleigh tuvo lugar el 20 de Marzo de 1944 durante la campaña de las Islas Marshall, cuando el destructor disparó 478 proyectiles de sus torretas contra la Isla de Ailinglapalap, en donde destruyó un poblado ocupado por el Ejército Imperial Japonés. Tres días después, el 23 de Marzo, el buque pulverizó la estación de radio y la estación meteorológica de la Isla Ebon; antes de regresar a Pearl Harbor para repostar; y volver a la acción el día 10 de Junio bombardeando la Isla de Roi Namur.

Cuando se produjo la invasión de las Islas Marianas en Julio de 1944, el USS Wadleigh realizó 1.700 disparos de proyectiles contra la Isla de Saipán y otros tantos contra la Isla de Tinian. A pesar de que el destructor fue dañado en dos ocasiones (una por el obús de una batería terrestre en Saipán y otra por la bomba de un avión japonés que hizo impacto), las averías fueron leves porque el USS Wadleigh continuó navegando e incluso tuvo la oportunidad de hundir al submarino japonés RO-114, al cual destruyó soltando cargas de profundidad sobre el agua.

A inicios del otoño de 1944, el USS Wadleigh se dedicó a la desactivación de minas marinas que bloqueaban la ruta entre las Islas Marshall, las Islas Palau y las Islas Salomón. Aunque según el recuento final, un total de 22 minas marinas fueron neutralizadas por el destructor, tuvo la mala suerte que uno de los artefactos detonó junto al barco matando a seis marineros e hiriendo a veinte más; por lo que incapaz de navegar a causa de los daños, el USS Wadleigh tuvo que regresar a Pearl Harbor.

Hasta el 5 de Junio de 1945 el USS Wadleigh no volvió al Frente del Pacífico cuando en dicha fecha bombardeó las estaciones de radar de la Isla Minami Daito, destrozando numerosos edificios e instalaciones. Al mes siguiente, el 10 de Julio, se le encomendó la misión de transportar al vicealmirante Aubrey Witch hacia la Isla de Iwo Jima y el 21 de Julio rescató del agua a dos pilotos que se habían estrellado con su avión en medio del Océano Pacífico. De nuevo todo parecía estar transcurriendo sin incidentes para el USS Wadleigh, hasta que el 10 de Agosto tuvo la mala suerte de chocar con otra mina marina, resultando dañado y viéndose obligado a llevar a cabo reparaciones en la Isla de Ulithi. Afortunadamente para la tripulación no hubo muertos y además el destructor regresó al servicio; teniendo la posibilidad de desembarcar el 29 de Agosto de 1945 a las primeras tropas del Ejército Estadounidense en el puerto de Yokosuka, una vez Japón anunció la capitulación incondicional en la Guerra del Pacífico.

Finalizada la Segunda Guerra Mundial el 2 de Septiembre de 1945, el USS Wadleigh fue incorporado a la reserva naval de San Diego en Enero de 1947. Reactivado durante la Guerra de Corea de 1950 a 1953, el USS Wadleigh patrulló la ruta marítima desde el Canal de Panamá hasta Rhode Island, formando parte de la 342ª División de Destructores. Una vez se firmó con Corea del Norte el Pacto de Panmunjon en 1954, el USS Wadleigh fue uno de los destructores encargados de asegurarse el cumplimiento de dicho tratado navegando el Mar del Japón. De hecho, a las pocas semanas de este acontecimiento, ejerció la misma función en el Estrecho de Formosa para disuadir a la República Popular de China de invadir a la China del Kuomintang exiliada en la Isla de Formosa (Taiwán).

Vista aérea del destructor USS Wadleigh en el Océano Pacífico.

Nuevamente en 1958 el USS Wadleigh volvió a la acción con su despliegue en el Mar Mediterráneo, anclando frente al Líbano como fuerza disuasoria en el conflicto fronterizo surgido entre Siria e Israel; mientras que en 1959, participó en la escolta del Presidente Dwight Eisenhower desde Europa hasta América. Entre sus últimos capítulos oscuros, estuvo la colisión que el 19 de Marzo de 1960 se produjo entre el USS Wadleigh y un petrolero sueco, afortunadamente sin muertos y siendo el destructor rápidamente reparado.

Destructor Blanco Encalada:

Chile se interesó por el USS Wadleigh en 1963 ante la necesidad de incluir destructores modernos en la Armada Chilena. Así fue como gracias al Programa de Ayuda Militar entre Estados Unidos y Chile, el Gobierno de Santiago adquirió el USS Wadleigh al que rebautizó con el nuevo nombre de Blanco Encalada (DD-14).

Bastante limitado fue el papel operativo del Blanco Encalada dentro de la Armada Chilena porque a los pocos años de prestar servicio, el 1 de Abril de 1971, tuvo una colisión accidental con el crucero Prat, sufriendo graves daños en el casco y una inundación en la sala de calderas. Una vez reparado, el destructor fue utilizado como navío de entrenamiento y para maniobras navales, tomando también parte en el golpe de Estado del general Augusto Pinochet en 1973.

Como consecuencia de la obsolez técnica, el Blanco Encalada fue retirado del servicio militar en 1982. Respecto a su destino futuro, el final operativo de este buque fue muy triste porque después de ser devuelto a Estados Unidos y renombrado otra vez como USS Wadleigh, fue usado como blanco militar dentro de unas prácticas de tiro celebradas el 28 de Septiembre de 1991 bajo el nombre de “Operación Unitas”, hasta ser hundido mediante un torpedo por el destructor USS O’Bannon.

 

Bibliografía:

-Editores de FAM, Lámina. Destructor “Blanco Encalada” DD-14, Revista FAM Historia Militar Nº 22 (2012), p.66
-http://en.wikipedia.org/wiki/USS_Wadleigh_(DD-689)
-http://base.mforos.com/1716038/4845751-destructores-tipo-fletcher-dd-14-blanco-y-dd-15-cochrane/