USS Reuben James

Nombre: USS Reuben James
Nacionalidad: Estados Unidos
Constructora: New York Shipbuilding Corporation
Tipo: Destructor
Clase: Clemson
Eslora: 95′ 83 metros
Manga: 9′ 65 metros
Peso: 1.210 toneladas
Velocidad: 35 nudos
Blindaje: Ninguno
Planta motriz: 2 turbinas de vapor de 19.800 kW
Tripulación: 159 tripulantes
Botadura: 4 de Octubre de 1929
Aviones: Ninguno
Armamento:
·4 cañones de 100 milímetros
·3 cañones antiaéreos de 76 milímetros
·12 tubos lanzatorpedos de 530 milímetros
·Cargas de profundidad
Historia:

El incidente del USS Reuben James pudo haber modificado el curso de la Segunda Guerra Mundial. Hundido por el submarino U-552 como consecuencia de un error durante la Batalla del Atlántico, los Estados Unidos de Norteamérica estuvieron a punto de entrar en la contienda contra Alemania dos meses antes de producirse el ataque de Japón a Pearl Harbor.

Finalizada la Primera Guerra Mundial con la victoria de Estados Unidos en 1918, el Estado Mayor de Washington elaboró un plan naval para la puesta en servicio de una serie de destructores que garantizasen el mantenimiento de la paz. Como parte de este proyecto, el 2 de Abril de 1919 la Compañía New York Shipbuilding Corporation construyó en los Astilleros de Camden de Nueva Jersey al USS Reuben James, numerado como DD-245, que sería botado el 4 de Octubre y entregado a la Flota de Estadounidense (US Navy) el 24 de Septiembre de 1920.

Destructor estadounidense USS Reuben James.

El USS Reuben James fue un destructor de primera generación surgido inmediatamente después de la Gran Guerra, por lo que sus cualidades técnicas de cara a la Segunda Guerra Mundial no iban a ser muy competitivas. Movido por dos viejas turbinas de vapor, se desplazaba a 35 nudos arrastrando un peso de 1.210 toneladas y sin ningún tipo de blindaje en sus 95 metros de eslora por 9 metros de manga. Ni siquiera su armamento era potente porque consistía en cuatro cañones de 100 milímetros, tres piezas de artillería secundaria de 76 milímetros, doce tubos lanzatorpedos de 530 milímetros y rampas en la popa para cargas de profundidad, lo que hacía del conjunto un buque muy vulnerable.

A comienzos de la década de 1920, el USS Reuben James al mando del capitán Gordon Hines estrenó su vida operativa patrullando las aguas del Mar Mediterráneo, el Mar del Norte, Escandinavia y el Mar Báltico, siendo algunos de sus destinos desde 1921 los puertos de Zelenika y Gruz en Yugoslavia, La Haya en Holanda, Danzig en Polonia y Gibraltar en España; para posteriormente escoltar al crucero USS Olympia en el traslado del cuerpo del “soldado desconocido” a los Estados Unidos. Al cabo de unos años, con el estallido de la Guerra Constitucionalista de Nicaragua en 1926, el destructor participó en el bloqueo naval del país para impedir el contrabando de armas y de paso favorecer al Ejército de la Segunda República Conservadora. Curiosamente el 20 de Enero de 1931, el USS Reuben James fue retirado del servicio, hasta que tras una serie de presiones volvió a quedar activo el 9 de Marzo de 1932 para operar primero en el Océano Atlántico, luego en el Mar del Caribe y finalmente en 1934 en el Océano Pacífico con base en San Diego.

Al comenzar la Segunda Guerra Mundial en Europa en 1939, el USS Reuben James regresó al Océano Atlántico para sumarse a las Patrullas de Neutralidad (Neutrality Patrol) con la finalidad de proteger las aguas y el tráfico mercante de los países neutrales. Sin embargo, en cuanto los Estados Unidos empezaron a violar desde Marzo de 1941 los pactos de neutralidad que ellos mismos habían suscrito, el USS Reuben James incumplió la legalidad internacional vigente, escoltando a convoyes británicos hasta el Hemisferio Norte y repostando en una serie de bases supuestamente al margen de la contienda como Hvalfjordur en Islandia, además de partir a este tipo de misiones empleando puertos de Argentina y Terranova.

La última travesía del USS Reuben James al mando del capitán Heywood Lane Edwards comenzó el 22 de Octubre de 1941 durante la escolta ilegal del Convoy HX 156 conformado por 43 buques británicos que cubrían la ruta desde Halifax en Canadá hasta Liverpool en Inglaterra. Fue entonces cuando al amanecer del 31 de Octubre, el radio-goniómetro del destructor interceptó al submarino alemán U-552 al frente del capitán Erich Torp. Acto seguido y sin dudarlo un instante, a las 5:25 horas se lanzó en su búsqueda, con tan mala suerte que al disparar el sumergible uno de sus torpedos dirigido hacia un mercante británico, accidentalmente el USS Reuben James se interpuso en la trayectoria entre uno y otro buque, recibiendo éste último el impacto. Inmediatamente la proa del destructor estalló en mil pedazos sin haber ningún superviviente; mientras que la popa se mantuvo cinco minutos flotando hasta que explosionaron las cargas de profundidad que volatilizaron a varios marineros y los restos del buque. A continuación, el USS Reuben James terminó por hundirse, llevándose la vida de 115 marineros estadounidenses; aunque por suerte hubo 46 supervivientes (de los que dos fallecerían por heridas) que serían rescatados del agua, concretamente 36 por el destructor USS Niblack y 10 por el destructor USS Hilary Jones.

Hundimiento del destructor USS Reuben James a manos del submarino alemán U-552.

Como consecuencia del incidente del USS Reuben James, los Estados Unidos estuvieron a punto de romper su neutralidad y declarar hostilidades al Tercer Reich, de no ser porque las autoridades de Berlín pidieron disculpas por lo ocurrido. Se tendrían que esperar dos meses desde este suceso para que el 7 de Diciembre de 1941 Norteamérica rompiese relaciones con Alemania tras el ataque de Japón a Pearl Harbor. A pesar de todo y de la neutralidad, el destructor USS Reuben James fue considerado por la historiografía norteamericana como el primer buque estadounidense hundido de la Segunda Guerra Mundial.

 

Bibliografía:

-Isaac Johnson, La pérdida del USS Reuben James, primer buque norteamericano perdido en la 2ª Guerra Mundial, Revista Historia Militar Nº19 (2011), p.43-48
-http://en.wikipedia.org/wiki/USS_Reuben_James_(DD-245)