Aikoku Maru

Nombre: Aikoku Maru
Nacionalidad: Japón
Constructora: Tama Zonensho K.K.
Tipo: Crucero camuflado
Clase: Ninguna
Eslora: 160 metros
Manga: 22 metros
Peso: 10.500 toneladas
Velocidad: 21 nudos
Blindaje: Ninguno
Planta Motriz: 2 motores Burmeister & Wain de 12 cilindros a 7.500 CV
Tripulación: 274 hombres
Botadura: 31 de Agosto de 1941
Aviones: 2 hidroaviones Kawanishi E7K2 “Alf”
Armamento:
·8 cañones de 140 mm
·2 cañones antiaéreos de 13′ 2/76 mm
·2 tubos lanzatorpedos de 533 mm
Historia:

Los corsarios no fueron el punto fuerte de Japón a comienzos de la Segunda Guerra Mundial hasta que la Marina Imperial Japonesa comprendió su utilidad en 1939 tras la aprobación de un programa bautizado como Requisa Masiva de Buques (Sempaku Tairyo Choyo). Este proyecto que estaría compartido por la empresa Tama Zonensho K.K. y la naviera Osaka Syosen K.K., impulsó la reconversión de un mercante comercial en el crucero corsario Aikoku Maru que se distinguiría excelentemente como cazador durante la Guerra del Pacífico.

El Aikoku Maru mantenía la forma aparente de carguero con sus grúas y bodegas de carga sin mostrar su verdadero arsenal oculto consistente en ocho cañones Tipo 3 de 14/50 centímetros de 5.600 kilogramos con 38 proyectiles (disparados cada 6 minutos), los cuales se distribuían de la siguiente manera: dos en la superestructura delantera, dos en la superestructura trasera, uno en el castillo, uno en la toldilla y cuatro en grupos de dos en ambas bandas. A este armamento había que añadir dos tubos lanzatorpedos en montaje doble de 533 milímetros; más dos ametralladoras antiaéreas Tipo 93 de 13’2/76 milímetros sobre doble afuste con un alcance de 6.000 metros a 475 disparos por minuto; además de dos hidroaviones Kawanishi E7K2 “Alf” sin catapulta (uno de ellos desmontando en una caja) que posteriormente serían sustituidos por los más modernos Nakajima A6M2-N “Rufe”. Todo el conjunto del buque pesaba 10.500 toneladas para 274 tripulantes (24 oficiales y 250 marineros) movidas por dos motores diésel Burmeister & Wain de 12 cilindros a 7.500 caballos de vapor que le aportaban una velocidad punta de 21 nudos y una sostenida de 17 nudos, algo que sin duda convertía al crucero en un navío perfecto para efectuar rápidas incursiones y marcharse a toda velocidad.

Crucero de guerra camuflado japonés Aikoku Maru.

Justo unos días antes de tener lugar el ataque a Pearl Harbor, el Aikoku Maru junto a su gemelo Hokoku Maru, zarparon de Japón el 15 de Noviembre de 1941 rumbo al Atolón de Jaluit en las Islas Marshall. Al cabo de tres semanas, en cuanto se inició la Guerra del Pacífico, ambos corsarios se hallaban en un área cuadrangular que comprendía las Islas Marquesas, Islas Tuamotus, Isla Sociedad e Isla Pitcairn, bloqueando la ruta comercial entre Nueva Zelanda y América. Sería precisamente en esta posición, donde 13 de Diciembre de 1941, el hidroavión Kawanishi E7K2 “Alf” del Aikoku Maru localizó al vapor estadounidense Vincent, el cual terminaría siendo hundido a cañonazos por su compañero Hokuku Maru.

A comienzos de 1942, el Aikoku Mary viajó a Tahití, patrulló las Islas Samoa, repostó el 4 de Febrero en Truk y amarró la jornada del 13 en el puerto de Kure en Japón. Transcurrido un mes de esta misión, el 10 de Marzo regresó al Océano Pacífico para recalar sobre Malasia en los muelles de Penang y acto seguido entrar en el Océano Índico con la finalidad de ejercer como buque nodriza de aquellos sumergibles destinados a operar durante la campaña de Madagascar. Sobre esta ruta, el Aikoku Maru efectuó labores de reconocimiento alrededor de Yemen, Adén, Djibuti, la Somalia Francesa, Zaníbar y Tanzania, hundiendo al mercante británico SS Elysia de 6.757 toneladas. También participó junto al gemelo Hokoku Maru en la captura de la motonave holandesa Hauraki de 7.113 toneladas, a la que escoltó al puerto de Singapur después de hacer 55 prisioneros enemigos. De hecho su última acción en el Océano Índico, tendría lugar el 11 de Noviembre de 1942 cuando dejó fuera de combate al petrolero armado holandés Ondina y al dragaminas indio HMIS Bengal (aunque durante el enfrentamiento sería hundido el Hokuku Maru).

Las Islas Marshall fueron el nuevo destino del corsario Aikoku Maru a partir de 1943. Desgraciadamente el 16 de Julio de aquel año, el crucero fue localizado cerca de los atolones de coral por el submarino estadounidense USS Tinosa que le disparó un torpedo y le produjo serias averías, como por ejemplo daños graves en los túneles de las hélices y una inundación en la bodega, además de matar a veinte marineros. Como consecuencia de este incidente, el Aikoku Maru se refugió en la Base Naval de Truk, donde permaneció siete meses hasta las reparaciones concluyeron a comienzos de 1944.

Explosión, hundimiento y destrucción del Aikoku Maru en la Laguna de Truk.

Bajo el nombre de “Operación Hailstone”, a las 8:05 horas del 17 de Febrero de 1944, un escuadrón de aviones Avenger procedentes del portaaviones USS Essex lanzaron una incursión aérea sobre la Base Naval de Truk. Durante la acción, una de las bombas explosionó en el corsario Aikoku Maru (cuya onda expansiva alcanzó al aparato Avenger responsable y lo derribó), generando en el crucero una apertura tan grande que finalmente terminó por hundirle en el fondo de la bahía coralina tras llevarse la vida de 450 marineros. Sorprendentemente, la motonave holandesa Hauraki que el Aikoku Maru había apresado dos años atrás, también se encontraba en Truk y fue hundida junto a su captor.

Terminada la Segunda Guerra Mundial, en 1969 el pecio del Aikoku Maru fue localizado a 40 metros de profundidad de la Laguna de Truk. En honor a su memoria, el Gobierno Japonés recuperó los restos de los 400 marineros fallecidos y levantó una placa para recordarles; mientras que el prestigioso investigador oceánico Jacques Cousteau, filmó la fauna marina en torno al buque y convirtió al crucero en un parque natural turístico.

 

Bibliografía:

-Cristino Castroviejo Vicente, Los corsarios del Mikado, Revista Serga Nº18 (2002), p.30-38
-http://es.wikipedia.org/wiki/Aikoku_Maru