Batalla de Kursk

La Batalla de Kursk constituyó el enfrentamiento de tanques más grandes de la Historia. Millones de hombres y miles de blindados, cañones y aviones se dieron cita al este Ucrania durante el verano de 1943 para protagonizar una de las campañas más épicas de la Segunda Guerra Mundial.

Plan del Eje

Tras la gravísima derrota en la Batalla de Stalingrado a inicios de Febrero de 1943, el Eje perdió la iniciativa en el Frente Oriental en favor de un Ejército Rojo que recuperó el Cáucaso y el sur de Rusia. No obstante y a pesar de este rotundo fracaso, la contraofensiva desarrollada durante la Batalla de Khrakov en la primavera de 1943, facilitó al Ejército Alemán (Wehrmacht) retomar el terreno cedido en la cuenca de los Donets amenazando directamente a los soviéticos en Kursk.

Bautizada como “Operación Ciudadela (Zitadelle)”, el Alto Mando Alemán (OKW) presionado por el mismo Adolf Hitler aprobó el 15 de Abril de 1943 una nueva ofensiva de verano destinada a rodear el saliente de Kursk con la finalidad de embolsar y destruir a las numerosos ejércitos soviéticos allí concentrados. Para ello se apoyaría por vez primera en las nuevas adquisiciones tecnológicas en tanques, los blinados Panther y Tiger, este último equipado con un cañón de 88 milímetros en la torreta, que superaban ampliamente a los hasta ahora temidos T-34 rusos. A estos carros se sumaron los habituales Panzer III y Panzer IV, además del recién estrenado autopropulsado Ferdinand de 62 toneladas de peso y Elefant de similares características. Lo mismo sucedió con los modernos modelos incorporados a la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe), ya que a los siempre presentes cazas Messerschmitt Bf 109 y bombarderos en picado Stuka, se añadieron los novedosos Henschel HS 129 convertidos en aviones “cazacarros”.

Manteniendo plena confianza en el factor sorpresa y en la superioridad técnica de los nuevos tanques y aviones, el Grupo de Ejércitos Centro al mando del mariscal Günther Von Kluge y el Grupo de Ejércitos Sur al frente del mariscal Erich Von Manstein serían las dos alas encargadas de rodear Kursk por los sectores septentrional y meridional respectivamente. Con el Grupo de Ejércitos Centro estaba el II Ejército Panzer del general Rudolf Schmidt, el II Ejército del general Walther Weiss y el IX Ejército del general Walther Model; mientras que con el Grupo de Ejércitos Sur el IV Ejército Panzer del general Hermann Hoth, el Grupo “Kempf” del general Peter Kempf y el Grupo de Reseva del general Walter Nehring, estando entre estos el II Cuerpo Panzer con las temibles 1ª División SS Panzer “Leibstandarte Adolf Hitler”, 2ª División SS Panzer “Das Reich” y 3ª División SS Panzer “Totenkopf”; además de la IV Flota Aérea del general Wolfrang Von Richthofen y la VI Flota Aérea del general Robert Ritter Von Greim respectivamente. También existiría numerosa participación extranjera como la 5ª División SS Panzer “Wiking” con voluntarios escandinavos y nórdicos de Noruega, Dinamarca y Holanda; así como algunos pilotos y aviones procedentes de España que se encuadraron en la Escuadrilla Azul Española.

Aproximadamente el Eje desplegó un total de 900.000 soldados, 2.339 tanques (1.871 Panzer III y IV, 200 Panther, 178 Tiger y 90 Ferdinand), 10.733 cañones y 2.050 aparatos (2.030 alemanes y 20 españoles).

Ejército Alemán:
Grupo de Ejércitos Centro (Mariscal de campo Hans Günther Von Kluge)
·II Ejército Panzer (General Rudolf Schmidt)
-XXXV Cuerpo: 34ª División de Infantería, 56ª División de Infantería, 262ª División de Infantería, y 299ª División de Infantería.
-LIII Cuerpo: 208ª División de Infantería, 211ª División de Infantería, 293ª División de Infantería y 25 División Panzergrenadier.
-LV Cuerpo: 110ª División de Infantería, 134ªDivisión de Infantería, 296ª División de Infantería y 339ª División de Infantería.
-Reserva: 112ª División de Infantería.
·IX Ejército (General Walter Model)
-XX Cuerpo: 45ª División de Infantería, 72ª División de Infantería, 137ª División de Infantería y
251ª División de Infantería.
-XLVI Cuerpo Panzer: 7ª División de Infantería, 31ª División de Infantería, 102ª División de Infantería y 258ª División de Infantería.
-XLI Cuerpo Panzer: 18ª División Panzer, 86ª División de Infantería y 292ª División de Infantería.
-XLVII Cuerpo Panzer: 2ª División Panzer, 9ª División Panzer, 20ª División Panzer y 6ª División de Infantería.
-XXIII Cuerpo: 216ª División de Infantería, 383ª División de Infantería y 78ª División de Asalto.
-Reserva: 4ª División Panzer, 10ª División Panzergrenadier y 12ª División Panzer.
·II Ejército (General Walter Weiss)
-VII Cuerpo: 26ª División de Infantería, 68ª División de Infantería, 75ª División de Infantería y 88ª División de Infantería.
-XIII Cuerpo: 82ª División de Infantería, 327ª División de Infantería y 340ª División de Infantería.
-Reserva: 5ª División Panzer y 8ª División Panzer.
Grupo de Ejércitos Sur (Mariscal de Campo Erich Lewinski Von Manstein)
·IV Ejército Panzer (General Hermann Hoth)
-LII Cuerpo: 57ª División de Infantería, 255ª División de Infantería y 332ª División de Infantería.
-XLVIII Cuerpo Panzer: 3ª División Panzer, 11ª División Panzer, División Panzergrenadier “Grossdeutschland” y 167ª División de Infantería.
-II Cuerpo SS Panzer: 1ª División SS “Leibstandarte Adolf Hitler”, 2ª División SS “Das Reich” y 3ª División SS “Totenkopf”.
·Grupo “Kempf” (General Peter Kempf)
-III Cuerpo Panzer: 6ª División Panzer, 7ª División Panzer, 19ª División Panzer y 168ª División de Infantería.
-Cuerpo “Raus”: 106ª División de Infantería y 320ª División de Infantería.
-XLII Cuerpo: 39ª División de Infantería, 161ª División de Infantería y 282ª División de Infantería.
·Grupo de Reserva (General Walter Nehring)
-XIV Cuerpo Panzer: 5ª División SS “Wiking” y 17ª División Panzer.
Luftwaffe (Mariscal Herman Goering)
·IV Flota Aérea (General Wolfram Freiherr Von Richthofen)
-VIII Cuerpo Aéreo
-Escuadrilla Azul Española
·VI Flota Aérea (General Robert Ritter Von Greim)
-1ª División Aérea

Plan de la URSS

Habituales se habían vuelto las grandes ofensivas del Eje sobre la Unión Soviética durante los períodos estivales de verano, tal y como había sucedido con la “Operación Barbarroja” contra Rusia en 1941 y con la “Operación Azul” contra Stalingrado y el Cáucaso en 1942. Ante estos precedentes, no iba a ser nada extraño que la Wehrmacht intentase un ataque similar en 1943 y por tanto el Estado Mayor Soviético (STAVKA) comenzase a estudiar una eventual defensa con antelación. La única cuestión era “¿dónde?”, ya que aunque los rusos sospechaban que Hitler golpearía el saliente de Kharkov por los constantes movimientos sobre dicho sector, no lograban identificar cuál sería el punto de partida de la ofensiva. Fue entonces cuando casi de manera milagrosa, un espía aliado llamado Rudolf Rossler que se había infiltrado en el Alto Mando Alemán (OKW), consiguió hacerse con los documentos de la “Operación Ciudadela” y a través de la neutral Suiza enviar a Moscú una copia exacta del plan alemán que reveló la zona Kursk como objetivo primordial del Eje.

Blindado ruso T-34 oculto en un bosque de Kursk a la espera de la ofensiva alemana de verano. Arte digital.

Sabiendo de antemano el Ejército Rojo al mando del general Georgi Zhukov que Kursk iba a ser el eje central de la “Operación Ciudadela”, los soviéticos levantaron uno de los perímetros defensivos más formidables de la Segunda Guerra Mundial en tiempo récord y gracias a la movilización de cientos de miles de soldados y trabajadores. Así fue como se cavaron ocho cinturones de protección compuestos por trincheras a lo largo de más de 5.000 kilómetros de largo y 175 kilómetros de profundidad barridos por cañones, emplazamientos de ametralladoras, pozos de tirador y un campo precedido por 400.000 minas. Dicho complejo se hallaba además custodiado de norte a sur entre Kharkov (tomada por los alemanes) y Orel de la siguiente manera: el Frente Oeste del general Vasily Sokolovsky, el Frente de Briansk del general Markian Popov, el Frente Central del general Konstantin Rokossovsky, el Frente de Voronezh del general Vatutin y el Frente de la Estepa del general Iván Koniev.

Aproximadamente la Unión Soviética (URSS) desplegó a un total de 1.337.000 soldados, 5.300 tanques, 20.200 cañones, 920 lanzacohetes y 2.650 aviones.

Ejército Rojo:
Frente Oeste (General Vasily Sokolovsky)
·L Ejército (General Ivan Boldin)
-XXXVIII Cuerpo de Fusileros: 17ª División de Fusileros, 326ª División de Fusileros y 413ª División de Fusileros.
-Reserva: 49ª División de Fusileros, 64ª División de Fusileros, 212ª División de Fusileros y 324ª División de Fusileros.
·XI Ejército de Guardias (General Iván Bagramyan)
-VIII Cuerpo de Guardias: 11ª División de Guardias, 26ª División de Guardias y 83ª División de Guardias.
-XVI Cuerpo de Guardias: 1ª División de Guardias, 16ª División de Guardias, 31ª División de Guardias y 169ª División de Fusileros.
-XXXVI Cuerpo de Guardias: 5ª División de Guardias, 18ª División de Guardias y 84ª División de Guardias.
-Reserva: 108ª División de Fusileros y 217ª División de Fusileros.
·Ejército del Aire (General Mikhail Gromov)
-II Cuerpo Aéreo de Asalto.
-II Cuerpo Aéreo de Caza.
-VIII Cuerpo Aéreo de Caza.
Frente de Bryansk (General Markian Popov)
·III Ejército (General Alexander Gorbatov)
-XLI Cuerpo de Fusileros: 235ª División de Fusileros, 308ª División de Fusileros y 380ª División de Fusileros.
-Reserva: 269ª División de Fusileros, 283ª División de Fusileros y 342ª División de Fusileros.
·LXI Ejército (General Pavel Belov)
-IX Cuerpo de Guardias: 12ª División de Guardias, 76ª División de Guardias y 77ª División de Guardias.
-Reserva: 97ª División de Fusileros, 110ª División de Fusileros, 336ª División de Fusileros, 356ª División de Fusileros y 415ª División de Fusileros.
·LXIII Ejército (General Vladimir Kolpakchi)
-Independientes: 5ª División de Fusileros, 41ª División de Fusileros, 129ª División de Fusileros, 250ª División de Fusileros, 287ª División de Fusileros, 348ª División de Fusileros y 397ª División de Fusileros.
·XV Ejército del Aire (General Nikolai Naumenko)
-I Cuerpo Aéreo de Caza de la Guardia.
-II Cuerpo Aéreo de Asalto.
Frente Central (General Konstantin Rokossovsky)
·XIII Ejército (General Nikolay Pukhov)
-XVII Cuerpo de Fusileros: 6ª División de Fusileros, 70ª División de Fusileros y 75ª División de Fusileros.
-XVIII Cuerpo de Guardias: 2ª División Aerotransportada de Guardias, 3ª División Aerotransportada de Guardias y 4ª División Aerotransportada de Guardias.
-XV Cuerpo de Fusileros: 8ª División de Fusileros, 74ª División de Fusileros y 148ª División de Fusileros.
-XXIX Cuerpo de Fusileros: 15ª División de Fusileros, 81ª División de Fusileros y 307ª División de Fusileros.
·XLVIII Ejército (General Prokofy Romanenko)
-XLII Cuerpo de Fusileros: 16ª División de Fusileros, 202ª División de Fusileros y 399ª División de Fusileros.
-Independientes: 73ª División de Fusileros, 137ª División de Fusileros, 143ª División de Fusileros y 170ª División de Fusileros.
·LX Ejército (General Iván Chernyakhovsky)
-XXIV Cuerpo de Fusileros: 42ª División de Fusileros y 112ª División de Fusileros.
-XXX Cuerpo de Fusileros: 121ª División de Fusileros, 141ª División de Fusileros y 322ª División de Fusileros.
-Independiente: 55ª División de Fusileros.
·LXV Ejército (General Pavel Batov)
-XVIII Cuerpo de Fusileros: 69ª División de Fusileros, 149ª División de Fusileros y 246ª División de Fusileros.
-XXVII Cuerpo de Fusileros: 60ª División de Fusileros y 193ª División de Fusileros.
-Reserva: 37ª División de Guardias, 181ª División de Fusileros, 194ª División de Fusileros y 354ª División de Fusileros.
·LXX Ejército (General Iván Galanin)
-XXVIII Cuerpo de Fusileros: 132ª División de Fusileros, 211ª División de Fusileros y 280ª División de Fusileros.
-Reserva: 102ª División de Fusileros, 106ª División de Fusileros, 140ª División de Fusileros, 162ª División de Fusileros y 354ª División de Fusileros.
·II Ejército Blindado (General Alexei Rodin)
-III Cuerpo Blindado.
-XVI Cuerpo Blindado.
·XVI Ejército del Aire (General Sergei Rudenko)
-III Cuerpo Aéreo de Bombardeo.
-VI Cuerpo Aéreo Mixto.
-VI Cuerpo Aéreo de Caza.
Frente de Voronezh (General Nikolai Vatutin)
·VI Ejército de Guardias (General Iván Chistiakov)
-XXII Cuerpo de Guardias: 67ª División de Guardias, 71ª división de Guardias y 90ª División de Guardias.
-XXIII Cuerpo de Guardias: 51ª División de Guardias, 52ª División de Guardias y 375ª División de Fusileros.
-Independiente: 89ª División de Guardias.
·VII Ejército de Guardias (General Mikhail Shumilov)
-XXIV Cuerpo de Guardias: 15ª División de Guardias, 36ª División de Guardias y 72ª División de Guardias.
-XXV Cuerpo de Guardias: 73ª División de Guardias, 78ª División de Guardias y 81ª División de Guardias.
-Independiente: 213ª División de Fusileros.
·XXXVIII Ejército (General Nikandr Chibisov)
-L Cuerpo de Fusileros: 167ª División de Fusileros, 232ª División de Fusileros y 340ª División de Fusileros.
-LI Cuerpo: 180ª División de Fusileros y 240ª División de Fusileros.
-Independiente: 204ª División de Fusileros.
·XL Ejército (General Kirill Moskalenko)
-XLVII Cuerpo de Fusileros: 161ª División de Fusileros, 206ª División de Fusileros y 237ª División de Fusileros.
-LII Cuerpo de Fusileros: 100ª División de Fusileros, 219ª División de Fusileros y 309ª División de Fusileros.
-Independiente: 184ª División de Fusileros.
·LXIX Cuerpo de Fusileros (General Vasily Kriuchenkin)
-XLVIII Cuerpo de Fusileros: 107ª División de Fusileros, 183ª División de Fusileros y 307ª División de Fusileros.
-XLIX Cuerpo de Fusileros: 111ª División de Fusileros y 270ª División de Fusileros.
·Ejército Blindado (General Mikhail Katukov)
-VI Cuerpo Blindado.
-XXXI Cuerpo Blindado.
-III Cuerpo Mecanizado.
·II Ejército del Aire (General Stepan Kravsovsky)
-I Cuerpo Aéreo de Bombardeo.
-I Cuerpo Aéreo de Asalto.
-IV Cuerpo Aéreo de Caza.
-V Cuerpo Aéreo de Caza.
Frente de la Estepa (General Iván Konev)
·V Ejército de Guardias (General Alexei Zhadov)
-XXXII Cuerpo de Guardias: 13ª División de Guardias, 66ª División de Guardias y 6ª División Aerotransportada de Guardias.
-XXXIII Cuerpo de Guardias: 95ª División de Guardias, 97ª División de Guardias y 9ª División Aerotransportada de Guardias.
-X Cuerpo Blindado.
-Independiente: 42ª División de Guardias.
·V Ejército Blindado de Guardias (General Pavel Rotmistrov)
-V Cuerpo Mecanizado de Guardias.
-XXIX Cuerpo Blindado.
·V Ejército del Aire (General Sergei Goriunov)
-VII Cuerpo Aéreo Mixto.
-VIII Cuerpo Aéro Mixto.
-III Cuerpo Aéreo de Caza.
-VII Cuerpo Aéreo de Caza.

“Operación Ciudadela”

Prevista la “Operación Ciudadela” para las 5:30 horas del amanecer del 5 de Julio de 1943, tres horas antes de desencadenarse la ofensiva alemana, a las 2:20 horas de la madrugada, los soviéticos que sabían de antemano el plan enemigo y conocían las posiciones germanas, se adelantaron mediante un potente bombardeo de piezas de artillería y lanzacohetes Katyusha a sus enemigos. Cogidos totalmente por sorpresa, las grandes concentraciones de tropas alemanas que esperaban abalanzarse sobre los rusos fueron castigadas intensamente por miles de toneladas de fuego y plomo. Rápidamente las filas germanas de primera línea se disolvieron y las bajas empezaron a crecer alarmantemente, lo que impediría realizar cualquier tipo de ofensiva coordinada de cara al asalto previsto para el amanecer.

Hasta las 3:30 horas de la noche el Ejército Alemán no respondió al bombardeo soviético efectuando un fuego de contrabatería con miles de cañones contra todas aquellas piezas enemigas que fueron localizadas. Así pues y al igual que había sucedido una hora antes, las tropas soviéticas fueron machacadas por la artillería alemana sufriendo bajas muy elevadas y siendo destruidos innumerables cañones y vehículos. Mientras tanto y al mismo tiempo que miles de proyectiles caían entre una y otra línea, cientos de zapadores alemanes se infiltraron en “tierra de nadie” arrastrándose hasta las líneas soviéticas, cortando las alambradas y despejando los campos de minas para que al amanecer pudiesen circular los tanques.

Inicio de la “Operación Zidadelle”. Un tanque Tiger y tropas alemanas acompañadas por un cañón Pak 37 avanzan por un bosque del área de Kursk. Arte digital.

Poco antes de salir los primeros rayos de luz de la mañana, tanto los aviones de la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe), como los de la Flota Aérea Roja, se atacaron mútumanete a lo largo de todo el frente bombardeando concentraciones de tropas y aeródromos en la estepa. Por parte alemana los cazas Messerschmitt Bf 109 y Focke Wulf Fw 190 destruyeron ametrallando a tierra a decenas de aparatos soviéticos; mientras que por parte rusa otros tantos aviones germanos fueron aniquilados de la misma forma a manos de los cazas Yak-3 y Shturmovik Il-2. Incluso en el cielo se entablaron combates de gran intensidad en lo que fue la mayor batalla aérea del Frente Oriental, donde destacaron especialmente los cazas de la Escuadrilla Azul Española que derribaron 43 aviones soviéticos a costa de únicamente 2 propios.

Oficialmente a las 4:00 horas de la madrugada del 5 de Julio de 1943 comenzó la gran ofensiva terrestre contra Kursk cuando el IX Ejército Alemán del general Whalter Model emprendió la marcha contra los XIII, XLVIII y LXX Ejércitos Soviéticos situados entre el Frente de Bryansk y el Frente Central. Protegida la infantería alemana por los nuevos blindados Panther y autopropulsados Ferdinand, el primer asalto fue un auténtico desastre porque las tropas soviéticas bien protegidas en las trincheras, destruyeron numerosos tanques alemanes mediante trampas explosivas y cargas de dinamita mientras los nidos de ametralladoras y los morteros diezmaban a la infantería. Solamente la entrada en acción de los poderosos carros Tiger de la 20ª División Panzer decantaron la balanza hacia los alemanes porque la 15ª División de Fusileros fue expulsada del Valle de Oka con grandes pérdidas, lo que facilitó a la Wehrmacht ocupar la propia localidad de Oka, conquistar la ciudad de Butyriki y destruir a todos los cañones anticarro y blindados T-34 presentes en la zona.

Soldados alemanes se cubren tras un tanque Panzer PzKpfw III debido a la inesperada preparación defensiva soviética de artillería.

Simultáneamente el XLVIII Cuerpo Panzer inició la “Operación Ciudadela” cargando contra el Frente de la Estepa en Cherkasskoye. Este asalto que inicialmente terminó en fracaso porque los 200 tanques alemanes resultaron inmovilizados debido a un campo de minas barrido por la artillería enemiga, puso ser superado cuando los soviéticos cometieron el error de salir de sus posiciones y ser masacrados por los nuevos blindados Panther. Diezmados los rusos, los nuevos refuerzos procedentes del XLVIII Cuerpo Panzer y la División Panzergrenadier “Grossdeutschland” permitieron proseguir el avance alemán, arrollar las líneas soviéticas con múltiples bajas para el Ejército Rojo y capturar la ciudad de Cherkasskoye.

Integrado el II Cuerpo SS Panzer por las veteranas 1ª División SS Panzer “Leibstandarte Adolf Hitler”, 2ª División SS Panzer “Das Reich” y 3ª División SS Panzer “Totenkopf”, la mañana del 5 de Julio esta fuerza de élite partió hacia el saliente de Kursk atravesando los campos de minas con pasmosa facilidad y chocando contra las tropas soviéticas de la 52ª División de Guardias y la 375ª División de Fusileros. Acto seguido los tanques Tiger acompañados de blindados más ligeros y semiorugas Hanomag que escoltaban soldados a pie y granaderos, superaron las defensas enemigas, rompieron el dispositivo de barreras anticarro, destruyeron a los cañones rusos que protegían la zona y disolvieron todo el sector del frente.

Menos efectiva transcurrió la ofensiva protagonizada por el Grupo “Kempf”, el II Cuerpo Panzer y el Cuerpo “Raus” porque a los 5 kilómetros de avance los alemanes fueron detenidos ante la frenética resistencia de la artillería soviética y quedaron inmovilizados sin poder avanzar ni retroceder en las Colinas de Belgorod. De hecho, ni siquiera el fuego de contrabatería de los autopropulsados Ferdinand resultó útil para revertir la situación, por lo que la infantería tuvo que continuar la marcha en solitario mediante una carga a bayoneta que terminó en un sangriento combate cuerpo a cuerpo entre soviéticos y alemanes, donde se luchó con pistolas, cuchillos, palas e incluso a puñetazos y patadas sin un claro vencedor.

Momentos antes del anochecer, el XLVIII Cuerpo Panzer desde Cherkasskoye se lanzó al ataque para intentar penetrar todo lo posible a través de las defensas soviéticas. La 3ª División Panzer en cabeza bordeó Cherkasskoye por el flanco izquierdo hasta que se hubo de parar a combatir contra la 71ª División de la Guardia. A punto de caer la oscuridad, cientos de Stukas se cebaron sobre el perímetro soviético de Cherkasskoye, causando fuertes daños. Gracias la distracción de los Stukas, los alemanes pudieron cruzar el Río Pena una vez hubo oscurecido. Durante aquellos combates 1.300 soldados soviéticos murieron y 7.000 fueron hechos prisioneros, además de ser 170 tanques y 180 cañones rusos destruidos.

Carros de combate KV-1 se enfrentan a Tigers alemanes, mientras que en el cielo hay un duelo aéreo entre cazas Yakolev Yak 9 rusos y Henschel Hs 129 de la Luftwaffe.

Caída la tarde aquel 5 de Julio de 1943, la Batalla de Kursk mejoró bastante para los alemanes cuando ocuparon el importante enclave de Alexsandrovka. Casi al mismo tiempo, poco antes del anochecer, la 3ª División Panzer que operaba sobre el área de Cherkasskoye consiguió bordear el Río Pena gracias a la intervención aérea de un centenar de bombarderos en picado Stuka y aniquilar durante la maniobra a la 71ª División de Guardias Soviética. Esta inesperada victoria a última hora de la jornada significó un duro golpe para el Ejército Rojo que encajó 8.300 bajas (1.300 soviéticos muertos y 7.000 prisioneros) y la destrucción de 170 tanques y 180 cañones.

Batalla de Kursk

Con el primer cinturón defensivo del Ejército Rojo ocupado por los alemanes el primer día de la Batalla de Kursk, a la jornada siguiente, el 6 de Julio, el Estado Mayor Soviético (STAVKA) ordenó la movilización de todas las reservas ante la gravedad de la situación. Así lo hicieron los rusos aquella mañana organizando un contraataque mediante tanques T-34 sobre Olkhovatka, un asalto que terminó en un enorme fiasco porque los blindados fueron destruidos con facilidad por los muy superiores Tiger de la 2ª División Panzer. Por si fuera poco una vez desbaratado el ataque enemigo, más de 1.000 tanques alemanes pasaron a la ofensiva avanzando en cuña con los Tiger en cabeza, seguidos de los Panzer III y Panzer IV en las alas, los cuales arrollaron a todas las unidades soviéticas a su paso y conquistaron la ciudad de Soborovk.

Panther alemanes circulando por una llanura de Kursk bajo el vuelo seguro de los Henschel Hs 129. A medida que avanzan van dejando carros soviéticos ardiendo por el camino.

Nuevamente aquel 6 de Julio de 1943, el II Cuerpo SS Panzer con las elitistas 1ª División SS Panzer “Leibstandarte Adolf Hitler” y 2ª División SS Panzer “Das Reich” cargó contra un nuevo sector del saliente de Kursk, en este caso el Frente de Voronezh donde se hallaba el VI Ejército de Guardias. Como en otras ocasiones, los invencibles tanques Tiger y Panther abrieron brecha sobre las líneas enemigas, conquistaron la aldea de de Luki, destruyeron a un regimiento soviético al completo y partieron en dos mitades al VI Ejército de Guardias que resultó incomunicado. No obstante y a pesar del increíble éxito de estas tropas veteranas de las Waffen-SS, el II Cuerpo SS Panzer hubo de interrumpir su avance porque el resto de fuerzas encargadas de proteger sus flancos, concretamente el Grupo “Kempf” y el II Cuerpo Panzer, fueron incapaces de avanzar más allá de las Colinas de Belgorod debido a la tenaz resistencia soviética.

Por segunda vez desde el inicio de la Batalla de Kursk, el 7 de Julio de 1943 el Ejército Rojo volvió a desencadenar una segunda ofensiva a las afueras de Ponyri que también terminó en desastre porque dos cuerpos blindados de T-34 fueron aniquilados por los tanques alemanes. Rechazados los soviéticos, las tropas alemanas atacaron la misma ciudad de Ponyri que defendía la 307ª División de Fusileros, la cual fue siendo expulsada de la urbe poco a poco tras una intensa lucha cuerpo a cuerpo en los suburbios. Precisamente bastó una sola mañana para que los alemanes ocupasen la ciudad de Ponyri, salvo su estación que continuó resistiendo gracias a la llegada por vía ferroviaria de infinidad de vagones cargados de soldados que milagrosamente consiguieron mantener la instalación en manos soviéticas a pesar de los infructuosos asaltos germanos, lo que le valió ser apodada “Kleine Stalingrad (Pequeña Stalingrado)”.

Lenta pero progresivamente, la Wehrmacht fue avanzando en el saliente Kursk como por ejemplo el 9 de Julio hizo la 3ª División SS Panzer “Totenkopf” al ocupar la villa de Yakhontovo. También las cosas mejoraron el 10 de Julio para el Grupo “Kempf” cuando tras recibir refuerzos del IV Ejército Panzer, consiguió finalmente abrirse paso a través de la Colinas de Belgorod atacando en dirección Korocha, donde destruyó a dos divisiones soviéticas al completo.

Infantería soviética cargando a bayoneta durante la Batalla de Kursk.

Sufriendo grandes pérdidas en tanques, a partir del 11 de Julio los soviéticos tuvieron que utilizar una táctica consistente en enterrar sus T-34 bajo tierra y dejar únicamente la torreta asomada para actuar como casamatas móviles. No obstante y a pesar de que con esta técnica numerosos blindados alemanes fueron destruidos, la ofensiva desencadenada aquella jornada por el II Cuerpo SS Panzer con la 3ª División SS Panzer “Totenkopf” en cabeza cubierta desde el cielo por escuadrillas de cazabombarderos Stukas y Henschel Hs 129, desbarató las líneas soviéticas y destruyó a infinidad de carros rusos, lo que permitió a los alemanes progresar 40 kilómetros y conquistar las aldeas de Berezov, Gremuchi, Bykovo y Voznesenky hasta quedarse a las puertas de Prokhorovka.

Batalla de Prokhorovka

Prokhorovka era una diminuta aldea de Ucrania situada en medio de la estepa que se encontraba rodeada por el Río Psel a un lado y por una línea de ferrocarril al otro. Bañada por una breve lluvia de agua fría durante noche, la comarca amaneció con un espléndido día soleado la mañana de 12 de Julio de 1943, sobre cuya pradera se dieron cita dos inmensas líneas de tanques frente a frente.

Al oeste de Prokhorovka el Ejército Alemán desplegó a 865 tanques y 220 aviones de la siguiente manera: el II Cuerpo SS Panzer con las 1ª División SS Panzer “Leibstandarte Adolf Hitler”, 2ª División SS Panzer “Das Reich”, 3ª División SS Panzer “Totenkopf”, 5ª División SS Panzer “Wiking”, División Panzergrenadier “Grossdeutschland”, 3ª División Panzer y 9ª División Panzer.

Al este de Prokhorovka el Ejército Rojo desplegó a 1.000 tanques y 472 aviones de la siguiente manera: el V Ejército Blindado de Guardias, el I Ejército Blindado, el VI Ejército de Guardias y el VII Ejército de Guardias.

Stukas ofrecen apoyo a las unidades de Tiger que se enfrentan a los T-34 en Prokhorovka. Simultáneamente cazas soviéticos Yakolev Yak 9 intentan repeler a la Luftwaffe su actividad en la batalla.

Sobre 8:30 de la mañana del 12 de Julio de 1943, decenas de tanques alemanes Panzer, Tiger y Panther traquetearon sobre la verde y llana pradera de Prokhorovka; al mismo tiempo que los blindados soviéticos T-34, T-70, KV-1 y Churchill hicieron lo propio en el sentido opuesto de la planicie. Simultáneamente desde el cielo, aviones germanos Stuka y Henschel HS 129 bombardearon intensamente las concentraciones blindadas soviéticas realizando 893 salidas; mientras que aparatos rusos Shturmovik II-2 y camiones lanzacohetes Katyuska imitaron el mismo castigo contra las vanguardias alemanas, lo que desató un auténtico infierno tanto en un bando como en el otro.

Más de 500 tanques del V Ejército de Guardias chocaron a las 9:00 horas de la mañana contra los blindados del II Cuerpo SS Panzer. Durante este enfrentamiento los soviéticos llevaron la ventaja porque los carristas alemanes fueron cegados debido a que sus ojos miraban de cara a los rayos solares procedentes de oriente, por lo que los T-34 pudieron abrirse en abanico y de esa forma atacar a los mucho más vulnerables costados y cadenas de los Tiger y Panther. Gracias a esta táctica algunos blindados alemanes fueron destruidos o dañados, siendo especialmente castigada la 3ª División SS Panzer “Totenkopf” que contabilizó el 50% de sus carros pesados averiados.

Caída la tarde, los alemanes aguantaron milagrosamente las embestidas soviéticas a pesar de su clara inferioridad numérica. Aprovechando su mayor blindaje y potencia del cañón, los Tiger y Panther repelieron una carga enemiga tras otra combatiendo alrededor de las granjas colectivistas “Komsomolets” y sobre los vastos surcos de grano sin segar. A veces incluso la batalla llegó a ser tan intensa que formaciones acorazadas enteras se mezclaron entre sí, chocando unos tanques con otros en un auténtico duelo blindado de titanes.

Sorprendentemente al anochecer del 12 de Julio, los tanques alemanes dominaban la situación sobre Prokhorovka hasta que recibieron orden de retirarse como consecuencia de factores que en nada tenían que ver con el enfrentamiento. Los soviéticos por su parte hicieron lo mismo sin atreverse a descubrir por qué sus enemigos se habían marchado, lo que dejó a Prokhorovka en una situación de “tierra de nadie” sin un claro dueño ni vencedor.

Batalla de Prokhorovka. En el lado alemán tanques Tiger y Ferdinand apoyados por cazas Messerschmitt Bf 109 y Henschel Hs 129. En el lado soviético tanques T-34 y SU-76, de los cuales hay algunos ardiendo, mientras que en el aire un caza Yakolev Yak 3 suelta una estela de humo tras haber sido alcanzado.

Durante la Batalla de Prokorovka el Ejército Rojo sufrió 5.500 bajas entre muertos y heridos, así como 334 tanques destruidos y 420 dañados; mientras que el Ejército Alemán encajó 522 bajas entre 97 muertos y 425 heridos, además de 6 tanques destruidos y 41 averiados.

Ninguna significación dentro del contexto de la Batalla de Kursk tuvo lugar el enfrentamiento acorazado de aquel 12 de Julio de 1943 librado sobre Ucrania. No obstante, si por algo se haría famoso el suceso conocido como “Batalla de Prokhorovka” fue por ser el choque de tanques más grande de la Historia.

Cancelación

Contra todo pronóstico, la mañana del 13 de Julio de 1943 y a pesar del lento avance con que progresaban los alemanes hacia el saliente de Kursk mediante el cual posiblemente hubiesen cerrado la bolsa, Adolf Hitler desde Berlín ordenó inmediatamente suspender la “Operación Ciudadela”. La razón de aquel sorprendente decreto fue la invasión de los Aliados a Sicilia, la “Operación Husky”, que obligó al Eje a desviar gran parte de sus recursos a un sector mucho más estratégico como lo era Italia y su permanencia en la contienda ante el desembarco de las tropas de Estados Unidos y Gran Bretaña. Tales acontecimientos forzaron a retirar a todo el II Cuerpo SS Panzer hacia la Península Italiana, incluyendo a las divisiones de élite de las Waffen-SS, impidiendo cualquier tipo de acción ofensiva de Kursk y por tanto la cancelación de la ofensiva alemana sobre el Frente Oriental.

Justo el mismo día 13 de Julio en que el Alto Mando Alemán (OKW) canceló la “Operación Ciudadela”, el Frente de Bryansk aprovechó la debilidad alemana de repliegue para desencadenar una contraofensiva con tanques e infantería que protagonizó el XI Ejércitos de Guardias. Rápidamente la sabia intervención de los Panzer liderados por el general Walther Model rechazaron el ataque del Ejército Rojo y estabilizaron las líneas; al mismo tiempo que el 14 de Julio se procedió a la evacuación del terreno ganado desde el 5 de Julio mientras el II Ejército Panzer cubría la retirada. Durante esta operación los alemanes repelieron el 17 de Julio diversos contraataques tanto del Frente de Bryansk como el Frente de Voronezh. No obstante sería la contraofensiva lanzada por el XI Ejército Soviético la que más profundamente penetraría hacia el interior ocupando más de 70 kilómetros, aunque por suerte no pudieron capturar ninguna unidad alemana porque la mayoría tuvieron tiempo de ser evacuadas.

Finalmente a primeras horas el 23 de Julio de 1943, las vanguardias del Ejército Rojo alcanzaron las líneas del punto de partida alemán de la “Operación Ciudadela” iniciada el 5 de Julio. La Batalla de Kursk había terminado.

Conclusión

Técnicamente la Batalla de Kursk fue un empate entre ambos contendientes, con la diferencia de que para Alemania significó la última gran ofensiva desencadenada sobre el Frente Oriental en la Segunda Guerra Mundial y su incapacidad para realizar más operaciones de envergadura en Rusia salvo el planteamiento de defensivas. A partir de este instante el Ejército Rojo llevaría la iniciativa en lo que las tropas soviéticas habían bautizado como “Gran Guerra Patria”, retomando una actitud ofensiva y de progresivo avance que culminaría con la caída de Berlín y la derrota del Tercer Reich en 1945.

La Unión Soviética sufrió 177.847 bajas entre muertos, heridos y prisioneros; así como la destrucción de 1.956 tanques, 9.929 cañones y el derribo de 1.961 aviones.

El Eje sufrió 54.182 bajas entre 9.063 muertos (9.061 alemanes y 2 españoles), 43.159 heridos y 1.960 prisioneros; así como la destrucción de 323 tanques, 500 cañones y el derribo de 159 aviones (157 alemanes y 2 españoles).

Indudablemente si por algo se volvió popular la mítica Batalla de Kursk fue por ostentar el título de ser el enfrentamiento de tanques más grande de la Historia. A este duelo de titanes acorazados siguieron en segundo lugar la Batalla del Sinaí durante la Guerra del Yom Kippur entre Egipto e Israel en 1973; y en tercer lugar la Batalla de El-Alamein entre el Eje Ítalo-Alemán y la Commonwealth Británica durante la Campaña del Norte de África en 1942. Sin embargo sería la Batalla de Kursk librada entre el 5 y 23 de Julio de 1943, la mayor epopeya protagonizada por blindados en la Historia Militar.

 

Bibliografía:

-Sergi Vich Sáez, La Batalla de Kursk, Hitler pierde el Frente Ruso, Revista Historia y Vida Nº452 (2005) p.84-95
-Juan Antonio Guerrero, La II Guerra Mundial 60 años después. “La Batalla de Kursk”, Revista Muy Especial Nº68 (2005), p.88-89
-David Solar, La Caída de los Dioses. “Capítulo 4: La epopeya de los tanques”, la Esfera de los Libros (2005), p.129-134
-Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “Operación Ciudadela”, S.A.R.P.E. (1978), p.1.051-1.058
-Franjo Freire, Batalla de Kursk, Revista WW2 Global Project (2015), p.42
-R.G. Grant, 1.001 Batallas que cambiaron el curso de la Historia, “Kursk”, Grijalbo, (2012), p.885