Derribo del Vuelo 777 y muerte del actor Leslie Howard

 

Leslie Howard era un actor británico nacido en Londres en 1893, que saltó a la fama especialmente por su papel en la película Lo que el viento se llevó filmada en 1939, exactamente el mismo año en que Gran Bretaña entró en la Segunda Guerra Mundial. Desde el mismo estallido del conflicto, Howard aprovechó su condición de artista para contribuir al esfuerzo bélico de su patria. Probablemente nunca imaginaría que intentando triunfar en su carrera, sería víctima de una de las tragedias aéreas más polémicas de la guerra.

Para Mayo de 1943 Leslie Howard viajó a España. El motivo de su visita era el de dar un discurso en el Instituto Británico de Madrid acerca de una de las más aclamadas obras históricas inglesas, Hamlet, Príncipe de Dinamarca del escritor William Shakespeare. Pero lo cierto es que había intenciones secundarias, ya que gracias a su amistad con la actriz española Conchita Montenegro, casada con Ricardo Giménez Arnau, delegado del Servicio Exterior de Falange, tuvo la ocasión de intercambiar unas palabras con el mismo Jefe del Estado, Francisco Franco, el cual le ofreció el papel de protagonista en una película sobre Cristobal Colón.

Terminada su visita en España, Howard se trasladó de Madrid a Lisboa, Portugal, para tomar un avión rumbo a Inglaterra. El número de vuelo era el 777 de la línea aérea civil BOAC, concretamente un transporte de pasajeros Douglas DC-3 con el nombre de “Ibis”. A bordo iban 17 personas entre las que había 4 tripulantes y 14 pasajeros. Sin ningún contratiempo Howard despegó en el vuelo 777 el 1 de Junio de 1943.

Casi coincidiendo con el despegue del “Ibis”, ocho cazas bombarderos Junkers Ju 88 de la Escuadrilla 40 (Kampsgeschwader 40) tomaron el vuelo desde Burdeos, Francia, con dirección al Golfo de Vizcaya. Su misión era la de escoltar a dos submarinos alemanes que cruzaban aquellas aguas, pero el mal tiempo obligó a los aparatos a desviarse del rumbo para modificar el plan inicial a una operación de patrullaje.

A las 12:45 horas los ocho bombarderos Junkers Ju 88 se toparon con el Douglas DC-3 “Ibis” en donde viajaba Howard a la altura del Cabo Ortegal. Fue el teniente Herbert Hinze el que avisó a sus compañeros con las palabras “Indios a las 11…A.A.”, nada más avistar el avión del vuelo 777. Acto seguido dos de los Junkers Ju 88 se separaron de la formación y se colacoran encima y debajo del Douglas DC-3. Simultáneamente dispararon algunas ráfagas, pero inmediatamente abortaron los tiros en cuanto descubrieron que se trataba de un avión civil y no militar. Desgraciadamente ya era demasiado tarde, pues las balas habían alcanzado a uno de los motores que empezó a arder con una gran llama. Por culpa del infierno que se vivía dentro del aparato, la puerta lateral se abrió y tres personas saltaron, aunque a ninguna se le abrió el paracaídas porque se habían quemado. Inevitablemente el avión empezó a perder altura hasta que el “Ibis” cayó en picado estrellándose contra el mar en mil pedazos. No hubo supervivientes entre las 17 personas a bordo, incluyendo Leslie Howard que perdió la vida a sus 50 años recién cumplidos.

Si por algo se hizo famoso el accidente del vuelo 777 fue por la muerte del actor Leslie Howard. Sin embargo fue la teoría de la conspiración la que hizo correr ríos de tinta y catapultó el accidente a la más elevada polémica. La razón de todo aquello fue que en el mismo instante del siniestro, el Primer Ministro británico Winston Churchill, que se encontraba en Gibraltar tras una visita al Norte de África, planeaba regresar a Reino Unido a través de un avión civil en Lisboa. Según esta versión el espionaje alemán confundió al vuelo 777 con el avión en el que supuestamente viajaba Churchill y por eso Berlín ordenó derribarlo, teoría que cobró todavía más fuerza porque uno de los pasajeros tenía gran parecido físico con el mandatario inglés. No obstante lo más curioso fue que tres días después del accidente, el 4 de Junio, Churchill sí viajó desde Gibraltar a Londres pasando por la misma rutal del vuelo 777 a bordo de un avión militar B-24 Liberator, aunque en esta ocasión sin incidentes.

 

Bibliografía:

Redacción Serga, Derribado frente al Cabo Ortegal, Revista Serga Nº77 (2012), p.10-13

Jesús Hernández, La muerte de Leslie Howard, Revista Muy Historia Nº22 (2009), p.57
http://en.wikipedia.org/wiki/BOAC_Flight_777