Walther Model

Mucho más popular por organizar batallas defensivas en lugar de ofensivas, algo poco usual entre los militares del Tercer Reich, fue lo que lanzó a Walther Model a la fama. Este general que estuvo presente en las grandes campañas y operaciones tanto del Frente Oriental como del Frente Occidental, sería tristemente recordado por los Aliados por ralentizar su avance durante la Segunda Guerra Mundial causando unas pérdidas draconianas a sus ejércitos.

Mariscal Walther Model.

Walther Model nació un 24 de Enero de 1891 en Genthin, una ciudad de Sajonia en Alemania. Originario de una familia de músicos de clase media y sin ningún militar entre sus antepasados, Model compitió por convertirse en soldado, ingresando en 1908 en la Escuela de Cadetes de Neisse, de donde se graduó en 1910 con el grado de teniente dentro del 52º Regimiento de Infantería “Von Alvensleben”.

Al estallar la Primera Guerra Mundial en 1914, Model combatió en el Frente Occidental de Francia como parte de la 5ª División de Infantería. Al año siguiente, en 1915, luchó en la Batalla de Arras ganando la Cruz de Hierro de Primera Clase; mientras que en 1916 participó en la sangrienta Batalla de Verdún contra los franceses y Batalla del Somme contra los británicos. Para 1917 formó parte del Estado Mayor de la División de Guardia “Ersatz” con el rango de capitán y en 1918 dirigió a una unidad durante la “Ofensiva de Primavera”, antes de finalizar la contienda como agregado a la 36ª División de Reserva.

Finalizada la Gran Guerra, Model fue admitido en 1919 como uno de los 4.000 oficiales candidatos dentro del Ejército de la República de Weimar (Reichswehr). Un año después en 1920, Model participó en el aplastamiento del Levantamiento del Ruhr durante la Guerra Civil Alemana, venciendo a las fuerzas rebeldes del Partido Comunista Alemán (KPD). Terminada la sublevación en 1921, Model se casó con una chica llamada Herta Huyssen con la que tendría tres hijos: Christa, Hella y Hansgeorg.

Militarmente Model fue cultivándose durante la “Era de Entreguerras”, analizando viejos manuales de táctica y escribiendo un libro historiográfico sobre el general prusiano August Neidhardt Von Gneisenau. En 1925 trabajó como oficial en la 3ª División de Infantería y en 1928 estudió para acceder al Estado Mayor, algo que consiguió en 1930 entrando en la Oficina Militar de Entrenamiento “Truppenamt”. Con la creación del Ejército Alemán (Wehrmacht) tras la proclamación del Tercer Reich de Adolf Hitler, Model fue ascendido a general en 1938. Desde su nuevo puesto Model se convirtió en un entusiasta del nacionalsocialismo por sus reformas dentro de las fuerzas armadas, lo que le valió ser nombrado en 1939 por Hitler inspector de fortificaciones en la recientemente ocupada Checoslovaquia. Ese mismo año fue enviado al Estado Mayor del IV Cuerpo durante la invasión de Polonia al inicio de la Segunda Guerra Mundial; destino que repitió en la invasión de Francia de 1940.

Cuando se produjo la invasión de la Unión Soviética durante la “Operación Barbarroja” el 22 de Junio de 1941, Model dirigió a la 3ª División Panzer cruzando el Río Dniéper por Roslavsl y contribuyendo a la captura de medio millón de soldados en la bolsa de Kíev sobre Ucrania. El 14 de Noviembre, poco antes de empezar la Batalla de Moscú mediante la “Operación Tifón”, Model fue puesto al mando de XLI Cuerpo Panzer con el que avanzó hasta los alrededores de Kalinin, situándose a tan sólo 35 kilómetros de la capital de Moscú. A partir de este punto, se desencadenó la contraofensiva del Ejército Rojo el 5 de Diciembre de 1941 contra el XLI Cuerpo de Model, por aquel entonces estancado en la nieve a -40º C grados bajo cero. No obstante y a pesar de que todo parecía perdido, Model logró escapar gracias a su astucia defensiva que demostró con la creación de una nueva táctica llamada “Kampfgruppe” y que muy pronto sería imitada por otros generales alemanes en la contienda. Precisamente el “Kampfgruppe” consistía en un grupo provisional reducido de infantería, artillería y tanques sacados de unidades de primera línea no comprometidas en la lucha, para ser lanzados contra las zonas más amenazadas del frente. Gracias a esta doctrina y a la organización de una línea defensiva muy delgada socorrida por el “Kampfgruppe” en los sectores de mayor peligro, Model consiguió mantener la posición y estabilizar el frente a escasos de kilómetros de Moscú.

Walther Model organizando la defensa del frente sobre el mapa.

A principios de 1942 Model fue puesto al mando del IX Ejército encargado de proteger el vulnerable saliente de Rzhev que amenazaba Moscú. Conocida esta campaña como las Batallas de Rzhev, la primera ofensiva del Ejército Rojo al mando del mariscal Georgi Zhukov tuvo lugar entre el 8 y 10 de Abril de 1942 con el Frente de Kalinin cargando frontalmente mientras en la retaguardia atacaban partisanos y paracaidistas soviéticos, algo que obligó a los alemanes a replegarse 50 kilómetros, hasta que la estrategia defensiva de Model denominada “Operación Seydlitz” permitió a los rusos adentrarse en sus líneas para luego lanzar un contraataque, rodearlos y causarles una tremenda derrota aniquilando completamente al XXXIX Ejército Soviético y al XI Cuerpo de Caballería. No obstante y a pesar del éxito, Model sabía que los rusos volverían a realizar un segundo intento en el saliente de Rzhev, por lo que cuando Hitler se negó a enviarle refuerzos, viajó personalmente en avión hasta su cuartel general en Prusia Oriental para increpar al mismo Führer: ” Vamos a ver, ¿quién manda el IX Ejército, usted o yo?”. Amedrentado por la actitud de Model, Hitler obedeció y le otorgó las reservas prometidas. Obtenidos estos refuerzos, Model consiguió hacer fracasar estrepitosamente a la “Operación Marte” desarrollada por Zhukov con una fuerza muy superior de medio millón hombres a finales de 1942, causando a los soviéticos 300.000 bajas entre 100.000 muertos y 200.000 heridos, además de destruirles 800 tanques; a costa de únicamente de 40.000 bajas alemanas del IX Ejército. Sin duda alguna las Batallas de Rzhev ganadas por Model fueron unos de los mayores triunfos militares defensivos gestados en la Segunda Guerra Mundial.

Model se convirtió desde las Batallas de Rzhev en uno de los generales favoritos de Hitler por dos características que marcarían su carrera militar: primero por reconstituir frentes que sobre el papel estaban hundidos y segundo por sacar recursos humanos y materiales casi de la nada gracias a una inmejorable gestión logística y organización operativa. Precisamente por su carácter enérgico, a que constantemente permanecía en primera línea no dejando escapar detalle y a las reprimendas hacia sus subordinados cuando hacían las cosas mal, sus propios hombres le apodaron “cerdo del frente”, a pesar de lo bien valorado que era como genio defensivo y lo muy temido que era por el enemigo.

Mariscal Walther Model visitando a los mandos del I Ejército Húngaro.

Iniciado el año 1943, Model jugaría un papel secundario en el Frente Oriental como la “Operación Buffalo” consistente en un repliegue táctico ordenado por Hitler en Febrero para alejar casi 330 kilómetros la primera línea de Moscú. Poco después tuvo lugar la Batalla de Kursk, donde el 5 de Julio Model participó avanzando únicamente 8 kilómetros hacia Orel antes de resultar detenido por el formidable sistema defensivo soviético. Una semana más tarde, el 12 de Julio, el Ejército Rojo desencadenó la contraofensiva en Kursk, obligando a Model a retirar a su IX Ejército y los II Ejército Panzer y I Ejército Húngaro, de los que había tomado el mando provisionalmente, para a continuación replegarse ordenadamente durante el resto del año 1943 por Ucrania dejando atrás Smolensk y el Río Dniéper, no sin antes hacer perder a los soviéticos en batallas defensivas más de 400.000 bajas, 2.500 tanques y 800 cañones tanques a costa de 80.000 propias.

Comenzado el año 1944, Model fue enviado al Grupo de Ejércitos Norte después de convencer a Hitler de levantar el asedio de Leningrado y refugiarse con dichos efectivos en Estonia y Letonia, donde los alemanes resistirían practicamente toda la contienda al Ejército Rojo causándoles unas pérdidas tremendas. Como dicho repliegue se llevó apenas sin bajas y ordenadamente, Model fue recompensado con el ascenso a mariscal de campo el 1 de Marzo de 1944, siendo el antepenúltimo militar alemán del siglo XX en conseguir este rango. Cuatro meses más tarde, cuando se produjo la “Operación Bragation” que destruyó al Grupo de Ejércitos Centro en Bielorrúsia, Model una vez más fue llamado a tomar el mando tras la destitución del mariscal Ernst Busch, con la misión de evacuar a todos los efectivos posibles. A pesar de que la situación era la más crítica a la que se había enfrentado el Ejército Alemán hasta la fecha, Model consiguió salvaguardar a un gran cúmulo de tropas y material en Polonia, detener el avance del Ejército Rojo en el Río Vístula y contribuir al aplastamiento de la Resistencia Polaca durante el Levantamiento de Varsovia. Aquella sería la última gesta de Model en el Frente Oriental antes de que Hitler lo trasladase al Frente Occidental para enfrentarse a las fuerzas de Estados Unidos, Gran Bretaña y Canadá.

Transferido al Frente Occidental el 17 de Agosto de 1944, Model se encargó de organizar la retirada del Grupo de Ejércitos B a través de Francia, abandonando París que sería liberado por los Aliados el 25 de Agosto y cruzando el Río Sena, antes de establecerse con 200.000 hombres en Bélgica. Sin embargo las cosas para Model en territorio belga tampoco fueron fáciles porque hubo de reorganizarse combatiendo a británicos y canadienses en el Estuario del Escalda, donde una vez frenados, pudo evacuar a 85.000 soldados más y reclutar nuevos efectivos entre marineros, personal de aviación y heridos aptos para el combate con los que construyó sobre Holanda el I Ejército Paracaidista Alemán.

Inesperadamente el 17 de Septiembre de 1944, los Aliados iniciaron la invasión de Holanda, la “Operación Market-Garden”, mediante un asalto de paracaidistas anglo-estadounidenses por detrás de las líneas germanas al cargo del mariscal Model. Sin embargo los Aliados cometieron el gravísimo error de lanzar a sus paracaidistas muy lejos de la fuerza terrestre del XXX Cuerpo Británico, concretamente a la 101ª División Aerotransportada Estadounidense en Eindhoven, a la 82ª División Aerotransprotada en Nijmegen y a las 1ª División Aerotransportada Británica y Brigada Paracaidista Independiente Polaca Libre en Arnhem; lo que permitió a Model rodearlas y golpearlas con todas sus fuerzas aprovechando que el grupo de socorro se encontraba muy distante. Así fue como Model provocó pérdidas enormes a los paracaidistas estadounidenses y destruyó completamente en Arnhem a la 1ª División Aerotransportada Británica y a la Brigada Paracaidista Independiente Polaca Libre, causando a los Aliados más de 20.000 bajas y manteniendo Holanda bajo control del Eje.

Durante otoño de 1944, Model continuó liderando sus acciones defensivas como en la Batalla de Aquisgrán, un enfrentamiento en el que provocó a los estadounidenses 5.000 bajas. No obstante su mayor triunfo defensivo tuvo lugar en la Batalla del Bosque de Hürtgen gracias a que Model supo aprovechar sabiamente las tupidas arboledas y la frondosa vegetación que desprendían miles de astillas cada vez que la artillería alemana caía sobre el enemigo, causando a los norteamericanos una de sus peores derrotas de la contienda con más de 50.000 bajas y la destrucción completa de la 28ª División de Infantería Estadounidense. Tras esta victoria a finales de 1944, Model participaría en la Batalla de las Ardenas como subordinado del mariscal Gerd Von Rundest en el Grupo de Ejércitos Oeste, aunque su papel fue escaso antes de que la ofensiva alemana fracasara en el Bulge a inicios de 1945.

Model con miembros de las Juventudes Hitlerianas durante la “Operación Market-Garden” en Holanda en Septiembre de 1944.

Al producirse la invasión de los Aliados a Alemania Occidental a comienzos de 1945, Model fue puesto al mando del Grupo de Ejércitos B, una fuerza compuesta por soldados bisoños, niños de las Juventudes Hitlerianas, ancianos de las últimas quintas y mujeres reclutadas a toda prisa, sin apenas apoyo de artillería, tanques o aviación; que el experto mariscal supo desde el primer momento que en esta ocasión no podría sacar partido para organizar una de sus habituales batallas defensivas. Así pues, con el III Ejército Estadounidense del general George Patton cruzando el Río Rin tras cruzar el Puente de Remagen al sur y el XXI Grupo de Ejércitos Anglo-Canadiense del mariscal Bernard Montgomery bordeando al norte, el Grupo de Ejércitos B Alemán fue cercado en la conocida como “Bolsa del Ruhr” y destruido con la consecuente captura de 300.000 prisioneros sin que Model pudiese hacer nada por evitarlo.

Tan pronto como el Grupo de Ejércitos B fue aniquilado en el Ruhr, Model escapó milagrosamente el 20 de Abril del cerco sin saber que desde Berlín, el Ministro de Propaganda Joseph Goebbles le acababa de acusar de “traidor” por haber permitido tal desastre. Sin embargo Model no tendría tiempo de dar explicaciones a los líderes del ya agonizante Tercer Reich porque al día siguiente, el 21 de Abril de 1945, se cruzó con una patrulla de soldados estadounidenses cuando cubría la ruta entre Duisburg y Lintorf. Fue entonces cuando prefiriendo morir como un soldado en lugar de convertirse en prisionero, Model se detuvo a altura de la localidad de Ratingen, desenfundó su pistola y se quitó la vida pegándose un tiro en la sién antes de que las tropas estadounidenses encontraran su cadáver.

Jamás un mariscal de la talla de Model se hubiera merecido tanto el título de “hombre de las situaciones desesperadas”. Así le definieron sus compañeros de armas más cercanos y sin duda no les faltó razón; ya que al fin y al cabo Model obró milagros al sostener los frentes en Moscú, Rzhev, el Río Dniéper, Arnhem o el Bosque de Hürtgen; lo que sin duda le convirtió en el mejor militar defensivo de la Segunda Guerra Mundial.

 

Bibliografía:

-Javier García Cuerpo, Clío Biografías. Líderes Militares, II Guerra Mundial, “Walter Model. El Genio de la Defensa o el Cerdo del Frente”, Revista Clío Biografías 4 (2015), p.44-49
-Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. Volumen 8. “Walther Model”, S.A.R.P.E. (1978), p.232
-http://en.wikipedia.org/wiki/Walter_Model