Ataque al Cabo San Vicente

 

Durante la Revolución Francesa, el Reino de España, prestó su ayuda a Francia en la guerra contra Inglaterra. Ambas potencias se toparían en el enfrentamiento naval de la Batalla del Cabo San Vicente, el 14 de Febrero de 1797, en las costas del Algarve en Portugal. El duelo se decantó a favor del Imperio Británico que derrotó a la flota española haciéndola perder cuatro barcos. Más o menos 150 años después, esa ruta seguía siendo de la flota inglesa y de sus mercantes que circulaban desde Gibraltar y África hacia las Islas Británicas. En el año 1941, el almirante Karl Doenitz había tomado nota de lo sucedido a los españoles en 1797, en esos instantes los alemanes no caerían en la trampa y estaban bien decididos a dar el golpe a los británicos.

Plan de Alemania

Desde que se supo que el Convoy HG-53 se disponía a pasar frente a las costas portuguesas, el Alto Mando de la Marina Alemana (Kriegsmarine), dió orden de enviar allí a todos los navios disponibles en Francia. La incursión al Cabo San Vicente pasaría a la Historia de la Segunda Guerra Mundial como la única misión alemana en alta mar coordinada de fuerzas submarinas, navales de superfície y aéreas.

El submarino U-37 del capitán Asmus Nicolai Clausen zarpó el 30 de Enero de 1941 del puerto de Lorient, Francia, hacia las costas de Portugal con la esperanza de encontrarse con el convoy HG-56. El crucero de guerra alemán Admiral Hipper comandado por el capitán Wilhem Meisel, un gran buque de la Kriegsmarine, se echó también a la mar con la esperanza de atacar mercantes aislados que no fueran del HG-56, aunque el destino lo llevaría irremediabalemente a esa zona. Al comenzar el año la Kriegsmarine por primera vez contaba con un grupo aéreo propio que el mariscal de campo Hermann Goring había proporcionado de la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe), era el 40ª Escuadrilla de Bombardeo (Kampfgeschwader KG 40) al mando del coronel Martin Harlinghausen, con base en Burdeos, y compuesto por grandes aviones cuatrimotores, unas de las primeras fortalezas volantes de la Segunda Guerra Mundial, el Focke Wulf Fw 200 Condor.

Kriegsmarine:
Submarino U-37 (Capitán Asmus Nicolai Clausen)
Crucero Admiral Hipper (Capitán Wilhem Meisel)

Luftwaffe:
Kampfgeschwader KG 40 = 5 Aviones Focke Wulf Fw 200 Condor (Coronel Martin Harlinghausen)

Plan de los Aliados

Para abastecer urgentemente el Reino Unido, la Flota Británica (Royal Navy) había organizado el Convoy HG-53 con el fn de llevar alimentos y materias primas a la cada vez más escasa Inglaterra en todos los artículos de primera necesidad.

El Convoy HG-53 se componía de 21 barcos, de los cuales 19 eran británicos, uno noruego libre y otro danés libre. Entre estos no había ninguno de guerra. Tal desprotección por parte de los británicos se debía a que estaba dentro del radio circular de los aviones ingleses de la Fuerza Aérea Británica (Royal Air Force o RAF) con base en Gibraltar. Sin embargo al llegar a la altura del Cabo San Vicente, la aviación británica quedaba lejos para presenciarse a tiempo en caso se ataque. Al darse cuenta del error, el Almirantazgo Inglés ordenó a principios de 1941 que la fragata HMS Londonerry se uniera al convoy, sin embargo no llegaría a tiempo porque los alemanes se adelantarían.

Convoy HG-53:
Mercante:                       País: Material           Bruto:
Sally Maerks—————Dinamarca Libre—–Pirita
SS Jura———————Gran Bretaña———Pirita
SS Vanellus—————-Gran Bretaña——–Pirita
SS Empire Warrior———Gran Bretaña——–Pirita
SS Marklyn—————–Gran Bretaña——–Pirita
SS Dago——————–Gran Bretaña——–Naranjas
SS Brandenburg———–Gran Bretaña——–Pirita
SS Wrotham—————-Gran Bretaña——–Hierro
SS Britannic—————-Gran Bretaña——–Hierro
SS Estrell——————-Gran Bretaña——–Pirita
Tejo————————-Noruega Libre——–Minerales
SS Porjus——————-Gran Bretaña——–Hierro
SS Disa——————–Gran Bretaña———Hierro
SS Empire Tern————Gran Bretaña——–Pirita
SS Empire Lough———-Gran Bretaña——–Pirita
SS Waldinge—————Gran Bretaña——–Pirita
SS Dagmar 1—————Gran Bretaña——–Naranjas
SS Ousel——————-Gran Bretaña——– Pirita
SS Courland—————-Gran Bretaña——–Pirita
SS Portsea—————–Gran Bretaña——–Carbón
SS Varna——————–Gran Bretaña——–Carbón
SS Adjutant—————–Gran Bretaña——–Naranjas
SS Egyptian Prince———Gran Bretaña——-Naranjas
SS Iceland——————-Gran Bretaña——–Naranjas
SS Coxwold—————–Gran Bretaña——–Hierro

Cabo San Vicente

Poco antes del amanecer del 9 de Febrero de 1941, a las 4:40 horas, el submarino alemán U-37 tomó contacto con el Convoy HG-53 británico a 150 millas del Cabo San Vicente, junto al Algarve portugués. Una vez amaneció el U-37 procedió al ataque. En primer lugar disparó torpedos contra el mercante SS Estrellano, estos explotaron y hundieron al buque de 1.983 toneladas brutas de pirita y 6 marineros a bordo. Poco después torpedeó al SS Courland que hundió también con 1.325 toneladas brutas y muriendo solamente un marinero, ya que los otros 26 fueron recogidos por el SS Brandenburg.

Al mediodía del mismo 9 de Febrero, cerca de las 14:22 horas, la Luftwaffe atacó al Convoy HG-53 con 5 aviones bombarderos Focke Wulf Fw 200 Condor procedentes de Burdeos, mientras el submarino seguía a los mercantes sigilosamente. Los enormes cuadrimotores lanzaron sus mortíferas cargas sobre el convoy en formación a la vez que estos inútilmente intentaban maniobrar. El primer Condor hundió al mercante inglés SS Britannic de 3.300 toneladas de hierro, aunque sólo hubo un muerto de los 37 miembros de la tripulación. Entre el convoy se encontraba un carguero noruego de minerales que se había unido a la Noruega Libre contra Alemania, era el buque mercante Tejo de 917 toneladas, que fue hundido en segundo lugar por un Condor matando a 4 marinos noruegos, entre ellos su capitán Leif Christensen. El mercante SS Jura inglés fue hundido en tercer lugar por los aviones, 2.800 toneladas de pirita fueron enviadas al fondo del mar y 17 marineros resultaron muertos. Por último, los Condor de la Luftwaffe hundieron al SS Dagmar 1 que transportaba 1.100 toneladas de naranjas, falleciendo 5 tripulantes. A las 16:00 horas los Focke Wulf Fw 200 Condor se retiraron a su base aérea de Burdeos en Francia sin que la RAF apareciese en el cielo.

Ataque de los Focke Wulf Fw 200 Condor al Convoy HG53 en el Cabo San Vicente.

Buenos resultados estaban consiguiendo los alemanes contra el convoy, por lo que el U-37 se limitó a seguirlo todo la noche hasta el dia siguiente. Poco después de amancer, el 10 de Febrero de 1941, a las 7:35 horas, el U-37 disparó dos torpedos que hicieron blanco en el mercante británico SS Brandenburg de 1.800 toneladas. Nadie se lo esperaba, pero el SS Brandenburg se incendió tan rápido que entre los 23 miembros de su tripulación no hubo ningún superviviente, además perecieron también los 26 marineros del SS Courland que había recogido el dia anterior, siendo finalmente las pérdidas mortales de 49 hombres.

Para el 11 de Febrero de 1945, la flota de superfície alemana entró en acción con el crucero pesado Admiral Hipper, justo tras recibir una orden de acercarse al convoy porque casualmente se encontraba muy cerca del Cabo San Vicente. Por la tarde, el Hipper avistó al Convoy HG-53 y comenzó a disparar sus cañones contra los buques. El ataque fue rápido, ya que peligraba por los aviones de la RAF en Gibraltar, pero a pesar de ello tuvo su efectividad. Los cañones lograron hundir al mercante SS Iceland de 962 toneladas de naranjas y capturar a los 23 supervivientes que fueron encerrados en las prisiones del crucero alemán. Después de la incursión, el Hipper se alejó sin ser vistó por ningún avión.

Entre el 12 y 14 de Febrero no se realizó ninguna acción seria contra el Convoy HG-53, aunque era perseguido constantemente por el U-37 sin saberlo.

Al llegar el 15 de Febrero, se hundió el barco fantasma SS Brandenburg a la deriva después de haber estado dos dias incendiándose e intentado ser remolcado por los otros buques. Aquel día el U-37 realizó el último ataque torpedeando y hundiendo al mercante SS Varna con 2.000 toneladas de carbón, aunque sobrevivió toda la tripulación.

Un dia después, 16 de Febrero. la Kriegsmarine recibió la noticia de que la Royal Navy estaba enviando refuerzos al Convoy HG-53, entre estos a la fragata HMS Londonderry y algunos destructores. Temiéndose una emboscada, el U-37 y demás fuerzas alemanas abandonaron la persecución para no estropear la maravillosa victoria que acababan de cosechar.

Conclusión

Rotundo fue el éxito alemán sobre el Cabo San Vicente. Algo que hizo preocupar más al Almirantazgo Británico sobre las pérdidas que la guerra marítima alemana estaba provocando a Inglaterra. A pesar del triunfo, rara vez se volvería a repetir una operación conjunta entre barcos de superfície, submarinos y aviones por parte de Alemania, eso demostró que los germanos poco habían aprendido de la aplastante victoria que habían presenciado.

Los Aliados perdieron un total de 9 mercantes, de los cuales 8 fueron británicos y 1 noruego libre.

Gran Bretaña se llevó la desagradable sorpresa en Cabo San Vicente de que su tráfico marítimo no era seguro en aguas portuguesas.

Pérdidas en Barcos:
Mercante SS Britannic = 3.300 toneladas de hierro
Mercante SS Jura = 2.800 toneladas de pirita
Mercante SS Varna = 2.000 toneladas de carbón
Mercante SS Estrellano = 1.983 toneladas de pirita
Mercante SS Brandenburg = 1473 toneladas de pirita
Mercante SS Courland = 1.325 toneladas de pirita
Mercante SS Dagmar 1 = 1.100 toneladas de naranja
Mercante Tejo = 967 toneladas de minerales
Mercante SS Iceland = 962 toneladas de naranja
TOTAL: 9 mercantes (8 británicos y 1 noruego libre)

Pérdidas Humanas:
83 muertos (79 británicos y 4 noruegos)
23 prisioneros británicos
TOTAL: 97 bajas entre muertos y prisoneros

Pérdidas Toneladas Brutas:
Pirita: 7.581 toneladas brutas
Hierro: 3.300 toneladas brutas
Naranja: 2.062 toneladas brutas
Carbón: 2.000 toneladas brutas
Mineral: 967 toneladas brutas
TOTAL: 15.910 toneladas brutas perdidas

 

Bibliografía:

http://ubootwaffe.net/ops/boat.cgi?boat=37
http://www.forosegundaguerra.com/viewtopic.php?f=24&p=260321