24ª División SS de Montaña “Karstjäger”

Las Waffen-SS erigieron unidades muy peculiares durante la Segunda Guerra Mundial, siendo la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” una de las más llamativas por su composición multiétnica. Conformada por voluntarios de Alemania y Eslovenia, y en menor medida de Italia y España, sus fuerzas combatirían con éxito a los partisanos comunistas sobre los Alpes y los Balcanes entre 1942 y 1945.

Compañía SS “Kartswehr”

Aproximadamente un total de 277.000 alemanes “volksdeutsche” habitaban las regiones del Alto Adigio y el Trentino en Italia cuando esta nación entró en la Segunda Guerra Mundial junto a Alemania. Como acuerdo previo de la amistad entre ambas naciones, el Reichsführer de las SS, Heinrich Himmler, prometió que les sería concedida la nacionalidad alemana a todos aquellos residentes que bien marchasen a trabajar al Tercer Reich, o bien se enrolaran a un cuerpo de seguridad antiterrorista para combatir a los partisanos que operaban en las regiones montañosas de los Alpes Italianos. Así fue como en 1942, de los casi 70.000 alemanes que solicitaron la nacionalidad, un grupo de 204 se alistaron en las Waffen-SS como miembros de la Compañía SS “Karstwehr” (SS-Karstwehr-Kompanie).

La Compañía SS “Karstwehr” (SS-Karstwehr) fue fundada el 10 de Agosto de 1942 en Dachau. Al mando del coronel y geólogo Hans Brand, su plantilla se amplió a los 480 efectivos gracias a los numerosos “volksdeutsches” venidos de la Transilvania Húngara, el Banato Serbio, Ucrania, Croacia y Eslovenia, así como diversos oficiales de Austria y suboficiales de las ciudades polaco-alemanas de Poznan, Breslau y Treskau; con los cuales se organizaron cinco compañías de montaña y policía que se equiparon con armas pesadas, cohetes y ametralladoras.

Batallón SS Karstwehr “SS-Karstwehr-Kompanie”:
-1ª Compañía SS “1 Kompanie”
-2ª Compañía SS “2 Kompanie”
-3ª Compañía SS “3 Kompanie”
-4ª Compañía SS “4 Kompanie”
-Compañía de Reconocimiento “Kartswehr” “SS-Karstwehr-Bataillon”

A comienzos de 1943, la Compañía SS “Karstwehr” fue trasladada a Pedrazoo en Italia y ampliada al Batallón SS “Karstwehr” con 617 efectivos entre 7 oficiales, 47 suboficiales, 572 soldados y un 1 civil auxiliar. Medio año más tarde, en la primavera de 1943, fue acuartelada en el Centro de Instrucción de Arnoldstein en Austria y posteriormente enviada a realizar maniobras militares en las vecinas Selciak, Pockau y Hohenthurn.

Ocupación de Italia

Cuando el 8 de Septiembre de 1943 Italia solicitó la paz con los Aliados y traicionó al Eje, a la noche siguiente, en la madrugada del 9, el Ejército Alemán atravesó la frontera del Brénnero y con éste el Batallón SS “Karstwehr” que procedente de la localidad de Kaerten en Austria, cruzó el Peso de Thörl-Maglern. Afortunadamente el Ejército Real Italiano no opuso resistencia porque el Batallón SS “Karstwehr” ocupó de forma pacífica los pueblos de Tarvisio, Comporosso y Boscoverde, aunque sufrió una emboscada en Ugovizza que costó a los alemanes diez bajas antes de que las tropas germanas se apoderasen del resto de la aldea (curiosamente los habitantes italianos recibieron a los voluntarios germanos aplaudiéndoles y tirándoles flores).

Soldado de montaña alemán adscrito a la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” tirando de un asno para llevar provisiones a la cumbre.

Ocupada toda Italia a mediados de 1943, el Batallón SS “Karstwehr” se trasladó al Valle de Canale para combatir a los partisanos italianos mientras se producía el período político transitorio con el que se instauró la República de Saló al frente de Benito Mussolini. Sería precisamente en Canale donde los “volksdeutsches” de las SS expulsaron a los comunistas de las aldeas adyacentes que previamente habían invadido tras descender de las montañas. De hecho en ese mismo lugar el 14 de Septiembre, los hombres del Batallón SS “Karstwehr” obtuvieron un gran botín militar porque encontraron un viejo depósito del disuelto Ejército Real Italiano valorado en 3.600 camisas, 1.150 chalecos, 800 telas de camuflaje, 2.100 capotes, 1.200 secciones de lino, 2.675 botas y 480 zapatos adaptados a zonas tropicales.

Durante el resto de 1943, el Batallón SS “Karstwehr” que por aquel entonces contaba con 946 efectivos, fue desplegado como fuerza de seguridad sobre el Valle del Isonzo estableciendo una serie de guarniciones en los pueblos de Grandisca d’Isonzo, Ugovizza, Sagrado, Malborguetto, Tolmezzo y Pontteba. Allí permaneció atrincherado hasta que a comienzos de 1944 fue trasladado a las localidades de Friuli y Udine, donde implementó su plantilla a los 957 hombres entre 12 oficiales, 132 suboficiales y 813 soldados, aunque debido a las discrepancias entre el coronel Hans Brand y el coronel Odilo Goblonick (este último el jefe del Sector de Operaciones en el Mar Adriático), el primero fue sustituido por el comandante Josef Berschneider.

24ª División SS de Montaña “Kartsjäger”

La frontera de Italia con Eslovenia se convirtió a partir del verano de 1944 en una zona de constantes incursiones por parte de los partisanos italianos y yugoslavos, lo que obligó a las SS a reconvertir el Batallón SS “Karstwehr” en una unidad de tamaño división. Así fue como el 18 de Julio de 1944 se emitió una directriz desde Berlín que autorizaba dicho proyecto, comenzando el reclutamiento el 1 de Agosto por parte del coronel Odilo Goblonick que se encargó de buscar alemanes étnicos “volksdeutsche” y nacionalistas eslovenos en Istria, Friuli, Udine y Eslovenia Occidental. De igual forma se sumaron a la causa numerosos fascistas italianos de la República de Saló que conformaron el Batallón SS de Reserva Italiano con 300 hombres al mando del capitán Giuseppe Occelli; así como los 101ª y 102ª Compañías SS Españolas al frente del teniente José Ortiz Fernández integradas por 130 veteranos españoles de la División Azul y la Organización “Todt” que dejaron su patria cruzando los Pirineos para continuar la “cruzada el comunismo” en los Balcanes.

El 9 de Noviembre de 1944 nació la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” (24 Waffen-Gebirgs Division der SS Karstjäger) con un total de 2.479 hombres entre 42 oficiales, 258 suboficiales y 2.179 soldados. Como el 4/5 de los efectivos fueron alemanes y eslovenos, y el 1/5 restante italianos y españoles; esta división se convirtió en la primera unidad mixta de voluntarios procedentes de Alemania, Italia y España que combatieron juntos desde la Guerra Civil Española y también en la única conformada por estas tres nacionalidades en la Segunda Guerra Mundial.

Un tranque italiano Armato P40 de la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger”.

La instrucción de la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” comenzó en el Carso sobre los pueblos de montaña de Salzkammergut y Alb Franconio, aunque las oficinas se establecieron en San Martino y Lana. Los profesores encargados del adiestramiento fueron oficiales de las 1ª Divisiones SS Panzer “Leibstandarte Adolf Hitler” y “Das Reich”, las mejores unidades de choque de las Waffen-SS; mientras que el material blindado simplemente se redujo a tanques italianos Armato P-40. No obstante y a pesar de las carencias existentes a finales de 1944, fueron erigidos el 59º Regimiento SS de Cazadores de Montaña, la 24ª Compañía SS Panzer y las Compañías SS de Intendencia, Ingenieros y Reserva. Respecto a las tropas de montaña, los cazadores “gebirgsjäger” comprendieron las tropas de élite de la división porque fueron concienzudamente preparadas para escalar cualquier tipo de cordillera y se les enseñó importantes valores como la lealtad y honradez (castigándose la insubordinación con trabajos forzados o prisión, e incluso se ejecutó a uno de los soldados por robarle el dinero a un amigo). También se otorgó especial importancia a los perros alsacianos procedentes de la provincia franco-germana de Alsacia porque fueron entrenados para rastrear partisanos y destapar sus zulos (lo que convirtió a los canes en objetivos prioritarios de los francotiradores antes que los propios humanos).

24ª División de Montaña SS Karstjäger “24 Waffen-Gebirgs Division der SS Karstjäger”:
-59º Regimiento de SS Cazadores de Montaña “Waffen-Gebirgs-Karstjäger Regiment der SS 59”
-24ª Compañía SS Panzer “Waffen-Panzer-Kompanie der SS 24”
-Compañía SS de Intendencia “Waffen-Gebirgs-Nachrichten-Kompanie der SS”
-Compañía SS de Ingenieros “Waffen-Gebirgs-Pionier-Kompanie der SS”
-Compañía SS de Reserva “Waffen-Erstatz-Kompanie der SS”
-Batallón SS de Reserva Italiano “Waffen-Ausbildungs und Ersatz Bataillon der SS Italianische”
-101ª Compañía SS Voluntaria Española “Spanische-Freiwilligen-Kompanie der SS 101”
-102ª Compañía SS Voluntaria Española “Spanische-Freiwilligen-Kompanie der SS 102”

Uniformológicamente la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” tuvo por vestimenta estándar las guerreras “feldgrau”, aunque con versión tropicalizada para el verano consistente en blusones miméticos y colores “SS-Rauchtarnmuster”, además de ponchos de tela italianos para el camuflaje; y también una variante otoñal “SS-Erich-Platenenmuster” cerrada por cordeles y con una innovadora cinta elástica para la cintura. Respecto a los voluntarios italianos, llevaron el mismo uniforme “feldgrau” pero con un brazalete que tenía dibujados los colores nacionales verde, blanco y rojo sobre los que se leía la inscripción “ITALIA”; mientras que los españoles disfrutaron del mismo brazalete con la bandera roja y gualda tras las letras “ESPAÑA”, sin contar con el escudo de su patria y un grabado con el yugo y las flechas del movimiento fascista de la Falange.

Guerrilla en los Alpes

A finales de 1944 la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” al mando del comandante Werner Hahn fue desplegada en los Alpes Italianos sobre la Meseta de Consiglio y la Selva di Ternova, desde donde realizó una acción anfibia sobre la Isla de Quarnaro en el Mar Adriático, durante la cual neutralizó a los partisanos yugoslavos y abortó una operación de enlace con una delegación británica presente en la zona, lo que por el momento desarticuló todas las acciones conjuntas entre el Reino Unido y Yugoslavia. Simultáneamente la 2ª Compañía SS Voluntaria Española fue desgajada de la división y enviada a la frontera de Serbia con Rumanía (este país acababa de traicionar al Eje y aliarse con la Unión Soviética) para participar en la Batalla de Vatra Dronei e iniciar poco después la retirada sobre los Balcanes con un elevado saldo de 70 españoles muertos durante los combates contra el Ejército Rojo y el Ejército Rumano.

Dos soldados españoles de la División SS de Montaña “Kartsjäger” montan guardia en una trinchera de los Balcanes con una ametralladora MG-34.

Nuevamente en Diciembre de 1944, la 2ª Compañía SS Voluntaria Española fue la unidad de la 24ª División SS de Montaña “Kartsjäger” en llevar el mayor peso de la lucha primero sobre Croacia y luego sobre los Montes Dolomitas en Eslovenia. Sería precisamente en este país donde el Ejército Yugoslavo del mariscal Josip Tito arrojó miles de octavillas escritas en español para advertir a los voluntarios de que abandonasen el país (los yugoslavos no tenían nada contra de los hispanos y viceversa) o acataran las consecuencias de no hacerlo. Sin embargo no sólo no se produjeron deserciones entre los españoles, sino que además prosiguieron combatiendo contra los titistas y a continuación contra los partisanos italianos de la frontera ítalo-eslevona, manteniendo diversos choques en Avezzano, Arsoli, Carsoli, Terni, Bevagna, Perugia, Arezo, Cittá di Castello, Villach y Pantterba.

Con el inicio del año 1945, la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” incrementó sus efectivos a los 3.000 soldados, de los cuales 2.700 fueron alemanes o eslovenos (90%) y sólo 300 italianos o españoles (10%). Curiosamente a partir de esta fecha los diversos combatientes de la división fueron repartidos en las tres fronteras convergentes de Italia, Austria y Eslovenia, donde a pesar de la dificultad de las altas cretas y picos nevados, fueron neutralizando un gran número de células partisanas y destapando todos sus zulos de armas en cuevas gracias al olfato de los perros alsacianos.

Los Cárpatos entre Croacia y Hungría constituyeron la nueva zona de operaciones de la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” durante un breve período de tiempo porque inmediatamente el Ejército Rojo y el Ejército Yugoslavo rompieron el frente y obligaron a los voluntarios a regresar al norte de Italia para atrincherarse en torno a Tolmezzo. A las pocas semanas, algo más al sur, los Aliados Occidentales desencadenaron la ofensiva del Río Po, lo que forzó la retirada de la 24ª División SS de Montaña “Kartsjäger” de Istria y una fuga precipitada de sus combatientes que tuvieron que abrirse paso luchando contra los partisanos italianos y yugoslavos en las localidades de Villach y Klagenfurt, la zona de Carintia y los Alpes Julianos.

Mientras la 24ª División SS de Montaña “Kartsjäger” escapaba hacia Austria, la 24ª Compañía SS Panzer del general Heinz Harmel y elementos del Batallón SS de Resrva Italiano que no habían podido seguir al resto por hallarse operando en la zona centro-norte de la República de Saló, se refugiaron en Tricesimo donde el 1 de Mayo de 1945 recibieron un bombardeo de la Fuerza Aérea Estadounidense que les provocó algunas bajas. Acto seguido, la 24ª Compañía SS Panzer emprendió la marcha hacia Udine para ser víctima de un ataque de partisanos comunistas armados con tanquetas, a las cuales pudo rechazar gracias a la intervención de tanques italianos Armato P40 que pusieron en fuga a sus compatriotas. Sin embargo a las pocas horas aparecieron robustos tanques del Ejército Británico contra los que los Armato P40 no eran rivales, por lo que rápidamente huyeron hacia el norte hasta que la 24ª Compañía SS Panzer encontró la seguridad de los Alpes Karawanken y más concretamente de la ciudad de Pantterba.

Final

A inicios de Mayo de 1945, la 24ª División SS de Montaña SS “Karstjäger” protagonizó acciones de diverso calado sobre distintos puntos de los Alpes Italianos como por ejemplo el choque contra el Ejército Británico en Ternova. De forma simultánea, la 24ª Compañía SS Panzer combatió contra el 1º Regimiento Blindado Británico “Derbyshire Yeomanry” hasta la completa aniquilación de sus hombres y carros durante los enfrentamientos por Gemona y Ospalladeto; mientras que otras unidades simplemente se disolvieron o desertaron. Finalmente y después de una cruenta lucha por la supervivencia, el 9 de Mayo de 1945 la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” se rindió a la 6ª División Blindada Británica en el Valle de Rosen.

Terminada la Segunda Guerra Mundial en 1945, los veteranos de la 24ª División SS de Montaña SS “Karstjäger” que eran de origen alemán pudieron afincarse en Austria y en muchos casos un puñado de “volksdeutsche” regresó a Italia. Desgraciadamente no tuvieron el mismo destino los voluntarios extranjeros como los italianos que fueron ejecutados masivamente por los partisanos del Partido Comunista Italiano o los eslovenos que fueron deportados a Yugoslavos para perder muchos la vida en una auténtica marcha de la muerte conocidas como la Matanza de Bleiburg. Respecto a los españoles, la mayor parte de los que capituló ante los guerrilleros italianos fueron inmediatamente fusilados, aunque los restantes que se rindieron al Ejército Estadounidense en la ciudad de Tizzana, fueron liberados para regresar a España en Septiembre de 1945.

A nivel de la historiografía militar, la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” fue catalogada como la mejor fuerza antiguerrillera del teatro de operaciones del Mar Adriático entre 1942 y 1945. Todos sus integrantes, desde las tropas de élite de montaña hasta los perros alsacianos, fueron localizando y neutralizando los escondites de los partisanos uno a uno, lo que sin duda colocó a esta unidad en el podio de la lucha en la retaguardia durante la Segunda Guerra Mundial.

 

Bibliografía:

-Rodrigo Muñoz y Cabrera, 24. Waffen-Gebirgs [Karstjäger] Division der SS, Revitsa Serga Nº62 (2009), p.34-46
-Chris Bishop, Divisiones Waffen-SS. “24ª División SS Waffen Gebirgs Karstjäger”, Libsa (2009), p.170