24ª División SS de Montaña “Karstjäger”

 

Si hubo una división de montaña muy peculiar en la Segunda Guerra Mundial, ésa fue la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger”. Alemania, Italia y España fueron los países de origen de donde provenían sus integrantes. Los viejos aliados de la Guerra Civil Española (1936-1939) volvieron a encontrarse para enfrentarse al enemigo de siempre.

Compañía SS “Kartswehr”

La zona del Alto Adigio y el Trientino en la región de Istria, pertenecientes al inicio de la Segunda Guerra Mundial a Italia, existía una minoría étnica “volksdeutsche” de 277.000 alemanes. El Reichsführer de las SS, Heinrich Himmler, llegó a un acuerdo con Italia en el que se podía optar a la nacionalidad alemana en esa región si los ciudadanos marchaban a trabajar para el Tercer Reich o bien si se enrolaban en un cuerpo de seguridad antiterrorista para combatir a los partisanos en las regiones montañosas de los Alpes. De los casi 70.000 habitantes que reclamaron la nacionalidad alemana, 204 de ellos pasaron a enrolarse a las Waffen-SS, concretamente en la recién creada Compañía SS “Karstwehr” (SS-Karstwehr-Kompanie), fundada el 10 de Agosto de 1942 en Dachau y puesta bajo mando del coronel Hans Brand, un militar geólogo que sabía más que nadie de montaña.

La Compañía SS Karstwehr fue aumentando poco a poco sus efectivos con “volksdeutsches” venidos de la zona alpina del Carso, aunque también de la Transilvania en Hungría, del Banato en Serbia, de Ucrania, Croacia y Eslovenia, mientras que todos los oficiales procedían de Austria y los suboficiales de las ciudades polaco-alemanas de Poznan, Breslau y Treskau. Cinco compañías de montaña y policía se establecieron para sus integrantes, algunas equipadas con armas pesadas, cohetes y ametralladoras. A finales del verano de 1942 la Compañía SS “Karstwehr” contaba con 480 hombres.

Batallón SS Karstwehr “SS-Karstwehr-Kompanie”
1ª Compañía SS “1 Kompanie”
2ª Compañía SS “2 Kompanie”
3ª Compañía SS “3 Kompanie”
4ª Compañía SS “4 Kompanie”
Compañía de Reconocimiento Kartswehr “SS-Karstwehr-Bataillon”

Ocupación de Italia

Pedrazoo en Italia fue el lugar escogido para el adiestramiento de la Compañía SS “Karstwehr” recién convertida en el Batallón SS “Karstwehr”, allí la unidad aumentó a 617 hombres repartidos en 7 oficiales, 47 suboficiales, 572 soldados y un civil auxiliar. Durante la mitad de 1943 permaneció en Padrazoo hasta que en verano fue acuartelada en Arnoldstein, Austria, y de allí partió a practicar sus primeras maniobras militares en las vecinas Selciak, Pockau y Hohenthurn.

Cuando el 8 de Septiembre de 1943 Italia pidió la paz con los Aliados y traicionó al Eje, los alemanes a la noche siguiente, el 9, comenzaron la invasión de la bota italiana, entre ellos se estrenó como fuerza de combate el Batallón SS “Karstwehr”. Desde la localidad austriaca de Kaerten el Batallón SS “Karstwehr” cruzó la frontera con Italia por el Paso de Thörl-Maglern. Los italianos por suerte no querían combatir y se fueron rindiendo por toda Italia Septentrional. En su avance el Batallón SS “Karstwehr” tomó Tarvisio, Comporosso y Boscoverde donde las guarniciones italianas se entregaron. Ugovizza fue el único lugar en el que las tropas italianas sí resistieron, así que el Batallón SS “Karstwehr” tuvo que ir y derrotarlos, algo que logró sufriendo 10 bajas. Sorprendentemente la población de Ugovizza recibió a los integrantes del “Karstwehr” como héroes aplaudiéndolos y tirándoles flores.

Soldado de montaña SS alemán tirando de un asno para llevar provisiones a la cumbre.

Ocupada Italia el Batallón SS “Karstwehr” se trasladó al valle de Canale para combatir a los partisanos comunistas italianos mientras se producía el periodo transitorio de gubernamental para instaurar la República de Saló bajo mando de Benito Mussolini. En Canale los SS volksdeutsches alemanes expulsaron a los comunistas de las aldeas que habían ocupado. Precisamente en ese lugar el 14 de Septiembre obtuvieron un gran botín militar del antiguo Ejército Italiano que comprendía 3.600 camisas, 1.150 chalecos, 800 telas de camuflaje, 2.100 capotes, 1.200 secciones de lino, 2.675 botas y 480 zapatos adaptados a zonas tropicales.

Gradisca d’Isonzo fue el siguiente destino del Batallón SS “Karstwehr”, al mismo tiempo algunos de sus efectivos se disgregaron por Ugovizza, Sagrado, Malborguetto, Tolmezzo y Pontteba, es decir, ocupó prácticamente todo el valle del Isonzo, lugar en el que permaneció hasta 1944 creciendo su número de tropas hasta los 946 hombres.

Al empezar el año 1944 el Batallón SS “Karstwehr” se estacionó entre las localidades de Friuli y Udine, aunque el cuartel general lo hizo en Moggio. La nueva región donde se desplegó causó una fuerte pelea y discusión entre el coronel Hans Brand y el jefe del Sector de Operaciones en el Mar Adriático, el coronel Odilo Goblonick, así que el primero fue sustituido por el comandante Josef Berschneider que encontró un nuevo Batallón SS “Karstwehr” con 957 hombres divididos en 12 oficiales, 132 suboficiales y 813 soldados.

24ª División SS de Montaña “Kartsjäger”

Una vez llegó el negro verano de 1944 para el Eje, Heinrich Himmler cayó en la cuenta de que necesitaba una nueva división para defender la frontera de Italia con Eslovenia que estaba llena de partisanos comunistas italianos y yugoslavos, así que decidió convertir al Batallón SS “Karstwehr” en una división de las Waffen-SS. La directriz salió de Berlín el 18 de Julio de 1944 y el 1 de Agosto obtuvo la autorización designando al coronel Odilo Goblonick como la personalidad encargada de reclutar voluntarios en Istria, Friuli, Udine y Eslovenia Occidental. Aunque debía componerse en su idea original de 6.626 hombres, sólo se logró reclutar 2.479 efectivos repartidos en 42 oficiales, 258 suboficiales y 2.179 soldados, ese bajo número se debía a lo mal que iba la guerra para el Eje y ante las amenazas de los partisanos, cosa que reducía los ánimos de las personas para arriesgarse. Oficialmente el Batallón SS “Karstwehr” se convirtió en 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” (24 Waffen-Gebirgs Division der SS Karstjäger) el 9 de Noviembre de 1944.

El entrenamiento se realizó en las localidades montañosas de Salzkammergut y Alb Franconio en el Carso, aunque la oficina de reclutamiento se estableció en San Martino y Lana. Toda la oficialidad que adiestró a los soldados eran oficiales procedentes de las dos formaciones de las Waffen-SS, la 1ª División SS “Leibstandarte Adolf Hitler” y la 2ª División SS “Das Reich”, las más expertas. El 59º Regimiento de Cazadores de Montaña dió cuerpo a la división, mientras que otras unidades menores hicieron crecerla como la 24ª Compañía SS Panzer con tanques italianos Armato P-40, más las Compañías SS de Intendencia, Ingenieros y Reserva.

Un tranque italiano Armato P40 de la “Karstjäger” con su dotación hacia el final de la guerra. La colaboración de la República de Saló fue decisiva en la lucha contra la guerrilla en los Alpes.

Voluntarios italianos de la República de Saló leal a Mussolini se alistaron a esta división debido a su ideal fascista, fueron un total de 300 los que formaron el Batallón SS de Reserva Italiano al mando del capitán Giuseppe Occelli. Pero si en algo destacó la división fue con la presencia de 130 voluntarios españoles que habían cruzado la frontera de España con los Pirineos para venir a alistarse, aunque también había algunos que procedían de la División Azul que combatía en Rusia o la Organización Todt, los cuales se constituyeron en las 101ª y 102ª Compañías SS Voluntarias Españolas al mando del teniente José Ortiz Fernández. Otras identidades minoritarias fueron nacionalistas eslovenos. Con esta mezcla la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” se convertía en la primera fuerza ítalo-hispano-germana del Eje desde la Guerra Civil Española.

Los hombres de la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” se convirtieron en una de las élites antipartisanas sobre montaña más profesionales de las Waffen-SS en los Alpes, pues se daba tanta importancia al adiestramiento en escalada y armamento como a la lealtad y honradez, ya que insubordinarse era motivo de trabajos forzados o prisión, he hecho se ejecutó a uno de los soldados por robarle el dinero a un amigo. Pero uno de los integrantes más serios de la división eran los perros alsacianos, procedentes de la provincia franco-germana de Alsacia, que se encargaban de rastrear a los partisanos y destapar los zulos y escondites de estos, los guerrilleros incluso llegaron a considerar como objetivo prioritario eliminar a dichos canes.

El uniforme de la “Karstjäger” se componía del típico modelo “Feldgrau” de las Waffen-SS, versión tropicalizada para el verano con blusones miméticos y colores “SS-Rauchtarnmuster”, además de ponchos de tela italianos para el camuflaje. Existía también una versión de otoño llamada “SS-Erich-Platenenmuster” que se cerraba por cordeles y poseía una innovadora cinta elástica para la cintura. Los oficiales, como provenían de las 1ª y 2ª Divisiones SS “Leibstandarte” y “Das Reich” respectivamente, conservaron los uniformes negros clásicos. Los voluntarios italianos portaban el mismo uniforme pero con un brazalete en el que se leía “ITALIA” sobre un fondo verde, blanco y negro de su bandera nacional. Los españoles como los italianos portaban el brazalete con la inscripción “ESPAÑA” sobre el fondo rojo, amarillo y rojo de la bandera ibérica, además en el brazo tenían cosido un escudo con los mismos colores y algunos se grabaron el símbolo del yugo y las flechas del movimiento nacionalista español de la Falange.

24ª División de Montaña SS Karstjäger “24 Waffen-Gebirgs Division der SS Karstjäger”:
59º Regimiento de SS Cazadores de Montaña “Waffen-Gebirgs-Karstjäger Regiment der SS 59”
24ª Compañía SS Panzer “Waffen-Panzer-Kompanie der SS 24”
Compañía SS de Intendencia “Waffen-Gebirgs-Nachrichten-Kompanie der SS”
Compañía SS de Ingenieros “Waffen-Gebirgs-Pionier-Kompanie der SS”
Compañía SS de Reserva “Waffen-Erstatz-Kompanie der SS”
Batallón SS de Reserva Italiano “Waffen-Ausbildungs und Ersatz Bataillon der SS Italianische”
101ª Compañía SS Voluntaria Española “Spanische-Freiwilligen-Kompanie der SS 101”
102ª Compañía SS Voluntaria Española “Spanische-Freiwilligen-Kompanie der SS 102”

Guerrilla de Yugoslavia e Italia

Curiosamente los españoles, siendo minoritarios, fueron los primeros en estrenar en combate a la 24ª División de Montaña “Karstjäger. La 102ª Compañía Voluntaria Española fue trasladada a la frontera de Serbia con Rumanía, pues esta última había traicionado al Eje y se había unido a la ofensiva de la Unión Soviética contra los Balcanes. Atrás se quedaron los alemanes en los Alpes que todavía estaban organizando la nueva división, mientras tanto la 102ª Compañía SS Voluntaria Española entró en combate contra soviéticos y rumanos en la batalla por Vatra Dornei. Tras casi un mes de lucha los españoles quedaron cercados por las fuerzas rumano-soviéticas, pero milagrosamente lograron romper el frente y escapar, aunque por el camino perdieron la vida 70 hispanos.

El despliegue de la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” se hizo a finales de 1944 entre la Meseta de Consiglio y la Selva di Ternova, con el cuartel general acantonado en Moggio y teniendo un nuevo líder, el comandante Werner Hahn. La primera acción de los alemanes de la división fue su participación en el asalto a la Isla de Quarnaro en el Mar Adriático donde lograron abortar una misión de los partisanos yugoslavos de Josip Tito con una delegación británica que deseaba coordinar las acciones entre Yugoslavia y Reino Unido.

Una vez más a los españoles de la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” les tocó soportar el mayor peso de los combates cuando el teniente José Ortiz unió a las 101ª y 102ª Compañías de Voluntarios Españoles en Croacia para ayudar a ese país amigo y a las milicias ustachas de los croatas contra los partisanos yugoslavos. También los hispanos combatieron en Eslovenia contra Tito, precisamente allí los partisanos les lanzaron pasquines escritos en español instándoles a tirar las armas, pues les advertían que los Balcanes era una guerra civil entre yugoslavos y nacionalistas croatas o serbios por otro, algo en lo que España no tenía nada que ver, sin embargo hicieron caso omiso y no se produjeron apenas deserciones. De Eslovenia los españoles pasaron a pelear contra los partisanos comunistas italianos en la República Social Italiana, siendo sus zonas de combate Avezzano, Arsoli, Carsoli, Terni, Bevagna, Perugia, Arezo, Cittá di Castello, Villach y Pantterba.

Cuando empezó el año 1945, la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” tenía 3.000 soldados, de los cuales sólo un 10% eran italianos o españoles. Por aquel entonces el área de lucha fueron las tres fronteras convergentes de Italia, Austria y Eslovenia. En esta región montañosa llena de crestas, picos nevados y cuevas los perros alsacianos jugaron un rol decisivo a la hora de destapar los nidos de partisanos, de hecho tanto llegaron a temer a los canes que los yugoslavos priorizaban acabar antes con un perro que con un alemán.

Toda la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” se agrupó y movió por primera vez con todos sus efectivos al completo hacia los Cárpatos para intentar frenar la ofensiva de soviéticos, yugoslavos y comunistas rumanos que se producía en esa zona montañosa. Sin duda alguna los Cárpatos fueron una pesadilla para alemanes, italianos y españoles. Para su suerte, al poco tiempo de llegar, recibieron la orden de repliegue ante la superioridad partisana yugoslava y aviones soviéticos, por tanto de nuevo regresaron a Italia donde se recompusieron de sus bajas en Tolmezzo.

Dos soldados SS españoles montan guardia en una trinchera con una ametralladora MG-34 desde donde combaten a los yugoslavos.

Justo al estar acabando Marzo de 1945 la ofensiva de los ejércitos de Estados Unidos y Gran Bretaña rompieron el frente del Río Po y se desparramaron hacia los Alpes italianos desde el sur, mientras que desde el este arrasaban la región soviéticos y yugoslavos. En todo aquel caos se encontraba la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” con unos alemanes que deseaban combatir hasta la muerte, unos italianos poco fiables y unos españoles que empezaban a dudar acerca de si la idea de abandonar España para ir allí no había sido tan acertada ante todo lo que se les venía encima. La decisión final fue seguir combatiendo dentro de un repliegue ordenado hacia Austria desde la provincia de Istria, eso fue lo más correcto, aunque por el camino fueron acosados por partisanos yugoslavos. Cuando llegaron a Austria, los alemanes, italianos y españoles se enfrentaron en una serie de cruentos combates que no pudieron evitar contra una alianza de partisanos yugoslavos y comunistas italianos en las localidades de Villach y Klagenfurt, así como Carintia después y los Alpes Julianos. Aunque aguantaron a sus enemigos la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” se quedó inmóvil al verse rodeada dentro de los Alpes por unas fuerzas aliadas muy superiores que barrían a los últimos contingentes del Eje uno a uno, lo único que podían hacer sus integrantes era esperar un milagro.

Fuera de los Alpes se había quedado en Italia la 24ª Compañía SS Panzer comandanda por el general Heinz Harmel, la única que no había podido escapar por cubrir la retirada. El 1 de Mayo sufrió el ataque de aviones angloamericanos en Tricesimo que le provocaron algunas bajas. Luego, cuando salió de Tricesimo hacia Udine se topó con unos partisanos equipados con tanques que habían robado de los cuarteles italianos, por suerte la mucha mejor preparación de los alemanes logró destruir a uno de esos carros con los tanques Armato P40 de modelo italiano. Pero de repente, antes de concluir el combate, llegaron los británicos con tanques muy superiores que pusieron fuera de combate a un Armato P-40. Al verse en inferioridad, Harmel ordenó la retirada hacia la zona de los Alpes Karawanken, cosa que se hizo hasta poner a salvo a toda la 24ª Compañía SS Panzer en Pantterba.

A comienzos de Mayo toda la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” con sus alemanes, italianos y españoles luchaba en distintos puntos y en combates aislados por todos los Alpes austriacos e italianos contra los partisanos ítalo-yugoslavos y los británicos que acaban de llegar a la zona montañosa. Las últimas acciones de la división las protagonizaron los italianos y españoles junto a los alemanes en el combate contra los británicos por Ternova. Por otro lado la 24ª Compañía SS Panzer llevó a cabo una final batalla suicida entre Gemona y Ospalladeto en la que perdió casi todos sus tanques contra el 1º Regimiento Británico “Derbyshire Yeomanry” que con sus carros destrozó a los germanos.

Final

El 9 de Mayo de 1945 el grueso principal de la 24ª División de Montaña SS “Karstjäger” se rindió a la 6ª División Blindada Británica en el valle de Rosen. El resto de grupos aislados que se rindió a los partisanos fue ejecutado la mayoría de las veces, especialmente si eran soldados italianos que habían servido en la división, pues los guerrilleros los consideraban traidores. En el caso de los españoles de las 101ª y 102ª Compañías SS Voluntarias Españolas escaparon de los partisanos en casi todas las ocasiones, aunque algunos de ellos fueron capturados y asesinados, sin embargo la mayoría con el teniente Ortiz en cabeza se rindieron a las tropas de Estados Unidos en la Tizzana, los cuales al acabar la guerra el 2 de Septiembre de 1945 fueron devueltos a España donde se les recibió como héroes.

Finalizada la Segunda Guerra Mundial la historiografía militar catalogó a la 24ª División SS de Montaña “Karstjäger” como la mejor división antipartisana de montaña en el Frente del Mar Adriático.

 

Bibliografía:

Rodrigo Muñoz y Cabrera, 24. Waffen-Gebirgs [Karstjäger] Division der SS, Revitsa Serga Nº62 (2009), p.34-46
Chris Bishop, Divisiones Waffen-SS. “24ª División SS Waffen Gebirgs Karstjäger”, Libsa (2009), p.170