Cruce del Río Rin

 

Un total de 85 divisiones estadounidenses, británicas, canadienses, francesas y polacas libres se instalaban en el Europa Occidental frente a las 55 divisiones alemanas. Era Marzo de 1945 y el momento de cruzar el Río Rin había llegado.

Aliados

Hacía poco que la Línea Sigfrido había sido superada gracias a la Operación Veritable y Operación Grenade, poco después, con la Operación Blockbuster, los Aliados se establecieron en las tierras del Rhin, abriendo allí una cabeza de puente sobre la riviera occidental.

Aunque el Rhin era el punto clave para entrar en Alemania, un total de siete ejércitos aliados se distribuían por la Europa Noroccidental encuadrados en tres grupos aquel Marzo de 1945. El 21º Grupo de Ejércitos del mariscal Bernard Montgomery se desplegaba desde la costa del Mar del Norte en Holanda hasta Wessel, incluía el I Ejército Canadiense del general Henry Crerar, el II Ejército Británico del general Miles Dempsey y el IX Ejército Estadounidense del general Bill Simpson. El 12º Grupo de Ejércitos al mando del general Omar Nelson Bradley se extendía a través de Bélgica con el I Ejército Estadounidense del general Courtney Hodges y el profesional III Ejército Estadounidense del carismático general George Patton. Por último, el VIº Grupo de Ejércitos en manos del general Jacob Dever se colocaba en Alsacia y Lorena, Francia, con el VII Ejército Estadounidense del general Alexander Patch y el I Ejército Francés del general Jean De Lattre de Tassigny situado cerca de la frontera con Suiza.

Fuerza Expedicionaria Aliada (General Dwith Eisenhower):
21 Grupo de Ejércitos (Mariscal Bernard Montgomery)
-I Ejército Canadiense (General Henry Crerar)
-II Ejército Británico (General Miles Dempsey)
-IX Ejército Estadounidense (General Bill Simpson)
12 Grupo de Ejércitos (General Omar Nelson Bradley)
-I Ejército Estadounidense (General Courtney Hodges)
-III Ejército Estadounidense (General George Patton)
6 Grupo de Ejércitos (General Jacob Dever)
-VII Ejército Estadounidense (General Alexander Patch)
-I Ejército Francés (General Jean De Lattre de Tassigny)

Pero a pesar de los Aliados tener todas esas fuerzas sobre la margen izquierda del Rin, todavía tenían que superar el río. El plan quiso llevarse a cabo según la Operación Market-Garden del año anterior, aunque esta vez se planearía todo muy bien para evitar desastres como el de Arnhem. El asalto lo llevarían tanto paracaidistas como infantería embarcada, similar al Desembarco de Normandia. El nombre de la misión se denominaría Operación Plunder, dictaminada por Montgomery el 9 de Marzo de 1945 y fijada para el 23 del mismo mes. El plan consistía en cruzar por la noche el Río Rees con el XXX Cuerpo Británico y despejar Wesel con el 1ª Brigada de Comandos inglesa a las 21:00 horas del 23 de Marzo, tres horas después, a las 2:00 horas del 24 de Marzo, el XII Cuerpo Británico atacaría cruzando el Rhin desde Xanten junto al IX Ejército Estadounidense que lo haría al norte de Rheinberg con el XVI Cuerpo. Todo aquello estaría cubierto por un gran salto de paracaidistas del XVIII Cuerpo Aerotransportado Estadounidense a 8 kilómetros río adentro por la 6ª División Aerontransportada Británica y la 17ª División Aerotransportada Estadounidense. Además los flancos de toda la Operación Plunder estarían protegidos por el II Cuerpo de Ejército Canadiense al norte y el XIII Cuerpo Estadounidense al sur.

Operación Plunder:
·II Cuerpo Canadiense (General Guy Simonds)
-2ª División de Infantería
-4ª División de Infantería
·II Ejército Británico (General Miles Dempsey)
XXX Cuerpo Británico (General Brian Horrocks)
-División Blindada de Guardias
-3ª División de Infantería
-43ª División de Infantería Wessex
-51ª División de Infantería Highland
-3ª División Canadiense
-8ª Brigada Blindada
-9ª Brigada de Infantería Canadiense
XII Cuerpo Británico (General Neil Ritchie)
-7ª División Blindada
-15ª División de Infantería Escocesa
-52ª División de Infantería Lowland
-53ª División de Infantería Welsh
-1 Brigada de Comandos
-115ª Brigada de Infantería
·XVIII Cuerpo Aerotransportado Estadounidense (General Matthew Ridway)
-6ª División Aerotransportada Británica
-17ª División Aerotransportada Estadounidense
·IX Ejército Estadounidense (General Courtney Hodges)
XVI Cuerpo Estadounidense (General John Anderson)
-8ª División Blindada
-30ª División de Infantería
-35ª División de Infantería
-75ª División de Infantería
-79ª División de Infantería
XIII Cuerpo Estadounidense (General Alvan Gillen)
-5ª División Blindada
-84ª División de Infantería
-102 División de Infantería
XIX Cuerpo Estadounidense (General Raymond McLain)
-2ª División Blindada
-29ª División de Infantería
-83ª División de Infantería
-95ª División de Infantería
·29ª Fuerza Aérea Táctica Estadounidense (Comandante Richard Nugent)
-366 Escuadrón
-373 Escuadrón
·2ª Fuerza Aérea Táctica Británica (Comandante Arthur Coningham)

Alemania

El veterano mariscal Gerd Von Rundest fue el hombre que decidió la colocación del Ejército Alemán (Wehrmacht) en la margen izquierda del Río Rin para Marzo de 1945, aunque antes de la batalla, Adolf Hitler lo sustituyó por un experto general en defender terrenos locales y que ya se había batido en Italia con los Aliados, el mariscal Albrecht Kesselring de la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe).

Morteros, cañones y ametralladoras, además de los valientes jóvenes miembros de la Volksturm y lo poco que quedaba de los veteranos de la Wehrmacht, las SS y la Luftwaffe, junto a un puñado de mal armados marineros de la Flota Alemana (Kriegsmarine), eran el único recurso que le quedaba a Alemania por subsistir en el oeste, al otro lado del Río Rin, en el llamado Muro del Ruhr (Ruhrfestung). Hitler tenía la esperanza de poder resistir en el Rin los suficiente a la espera de la llegada de las “armas milagrosas” que salvarían al Eje y que los Aliados rompieran relaciones con la Unión Soviética para que así estallara una guerra entre ambos.

La orilla oriental del Rhin se convirtió en la nueva muralla de Hitler, en ella se concentraban siete ejércitos divididos en tres grupos al igual que los Aliados. El Grupo de Ejércitos H liderado por el general Johannes Blaskowitz se asentaba con el XXV Ejército del general Günter Von Blumentritt en Holanda y con el I Ejército Paracaidista (Fallschirmjäger) del general Alfred Schlemm. El general favorito de Hitler, Walther Model, comandaba el Grupo de Ejércitos B en el Ruhr que encuadraba el V Ejército Panzer del general Josef Harpe, el XV Ejército del general Gustav Adolf Von Zangen y el VII Ejército del general Hans Felber en reserva. Al suroeste de Alemania frente a la frontera francesa se estacionaba el Grupo de Ejércitos C encabezado por el general Paul Hausser, que contenía el I Ejército del general Hermann Foerscht y el XIX Ejército del general Erich Brandenberger.

Ejército Alemán en el Oeste (Mariscal Albrecht Kesselring):
Grupo de Ejércitos H (General Johannes Blaskowitz)
-XXV Ejército (General Günter Von Blumentritt)
-I Ejército Paracaidista (General Alfred Schlemm)
Grupo de Ejércitos B (General Walther Model)
-XV Ejército (General Gustav Adolf Von Zangen)
-V Ejército Panzer (General Josef Harpe)
-VII Ejército (General Hans Felber)
Grupo de Ejércitos C (General Paul Hausser)
-I Ejército (General Hermann Foerscht)
-XIX Ejército (General Erich Brandenberger)

Los alemanes no sabían por donde atacarían los Aliados, ni siquiera si iba a ser por un sitio, dos o todos a la vez. Como la Operación Plunder, iba a hacerse en el área de Wesel hacia el Ruhr, el Grupo de Ejércitos H del general Johannes Von Blaskowitz sería la fuerza que tendría el privilegio y la desgracia de enfrentarse al temible poder de los Aliados. El I Ejército Paracaidista Alemán de Alfred Schlemm era la fuerza situada en pleno blanco de los Aliados. Se dividía en el II Cuerpo Paracaidista del general Eugen Meindl, en el LXXXVI Cuerpo de Ejército del general Erich Straube y en el LXIII Cuerpo de Ejército del general Erich Abraham. Pero no estaba sólo, ya que contaba con el XLVII Cuerpo Panzer del general Heinrich Von Lüttwitz, más el XLVII Cuerpo Panzer liderado por el general Ernst Hammer en reserva. Desgraciadamente, a diferencia de los ejércitos, el material no era abundante, especialemente en carros de combate, ya que sólo había 235 tanques para defender el sector, entre ellos 35 se situaban en retaguardia.

Grupo de Ejércitos H (General Johannes Blaskowitz):
·I Ejército Paracaidista Alemán (General Alfred Schlemm)
II Cuerpo Paracaidista (General Eugen Meindl)
-6ª División Paracaidista
-7ª División Paracaidista
-8ª División Paracaidista
LXXXVI Cuerpo de Ejército (General Erich Straube)
-84ª División de Infantería
-180ª División de Infantería
LXIII Cuerpo de Ejército (General Erich Abraham)
-División Hamburgo
-2ª División Paracaidista
·XLVII Cuerpo Panzer (General Heinrich Von Lüttwitz)
-15ª División Panzer Grenadier
-116ª División Panzer
·XLVII Cuerpo Panzer (General Ernst Hammer)
-190ª División de Infantería

Cruzando el Rin

El inicio de la Operación Plunder puede considerarse comenzada a las 17:30 horas del 23 de Marzo de 1945, con un raid aéreo sobre la ciudad de Wesel de bombarderos ligeros, seguido por un ataque de artillería a lo largo de todo el Río Rin en Europa.

Fuego de artillería se concentró sobre las 20:00 horas sobre los llanos de Grave-Insel, lugar asignado a la 1ª Brigada de Comandos, para desembarcar una hora y media más tarde. La 1ª Brigada de Comandos inglesa estaba compuesta por los Marines Reales (Royal Marines), es decir, una unidad militar a imitiación de los marines americanos que estaba especializada en desembarcos.

A las 21:00 horas, la 51ª División Highland de escoceses pertenecientes al XXX Cuerpo Británico, comenzó a cruzar el Río Rin en embarcaciones de remos cubierta por una potente artillería que caía sobre el sector alemán para distraerles. Las barcas estuvieron unos dos minutos en el agua para cruzar a la otra orilla, lo hicieron sin incidentes, pero una vez los soldados bajaron a tierra, fueron sorprendidos con que la arena estaba llena de minas antipersona de madera del modelo Teller, las cuales se cobraron la vida de algunos escoceses al pisarlas.

Unidades de la 1ª Brigada de Comandos Británica entraron en acción a las 21:30 horas. Desde las afueras de Ginderich pusieron los botes en el Rin y empezaron a remar hacia Grave-Insel. Los ingleses cometieron el error de hacer demasiado ruido, con lo cual los alemanes se enteraron y enfocaron al agua con luz de reflectores mientras empezaban a disparar. En el trayecto que duró media hora, los germanos alcanzaron a un tanque acuático de transporte Buffalo, que estalló muriendo varios soldados. A las 22:00 horas los comandos plantaron las botas en Grave-Insel, lo que sucedió después fue un combate alrededor de 600 metros cuadrados en el que los los británcios encajaron algunas bajas, aunque pudieron desalojar a los alemanes de la zona. Posteriormente se movieron a su objetivo en las afueras de la ciudad de Wesel, donde se encontraba la 180ª División Alemana.

La 8ª División Paracaidista no se dió cuenta de que la 51ª División Highland había desembarcado hasta las 22:30 horas, cuando los escoceses asaltaron el pueblo de Kleinesserden y sus puntos fuertes de alrededor cortando el camino hacia Rees.

Sobre las 22:30 se produjo un bombardeo de 250 aparatos ligeros de la Real Fuerza Aérea Británica (Royal Air Force o RAF) sobre Wesel, seguido un cuarto de hora más tarde, a las 22:45, por otro masivo bombardeo de aviones Lancaster que arrasaron la ciudad convirtiéndola en un montón de cráteres y ruinas llameantes. Los comandos que vieron el espectáculo desde fuera decidieron acercarse a la ciudad, lo que no sabían es que aún la 180ª División Alemana tenía efectivos con los que defenderse.

A las 00:00 horas en punto del 24 de Marzo, empezó el asalto de la 1ª Brigada de Comandos a Wesel. Los ingleses encontraron una resistentacia feroz en calles y plazas por parte de la 180ª División Alemana, pero esta poco a poco fue desapareciendo hasta quedar nula. Entonces la 1ª Brigada de Comandos se dividió en dos ejes sobre diferentes esquinas de la ciudad para repeler los contraataques que los alemanes fueran haciendo por la noche, la única misión que tenían los ingleses ahora sobre territorio enemigo al otro lado del Rin, era esperar a que fueran reelevados por las fuerzas paracaidistas que serían lanzadas al día siguiente.

También, al empezar el 24 y a la misma hora, la lucha de la 51ª División Highland se concentró en torno a Rees, dentro del sector industrial. Al mismo tiempo, una brigada de la 51ª División Highland que se había quedado en reserva, cruzó el Rin para acudir a tomar Mittleburg. Sin embargo en el trayecto, se topó con cañones antitanques que hundieron diversas embarcaciones. Como el objetivo de tomar Rees y Mittleburg al mismo tiempo era difícil, los escoceses se lanzaron a conquistar el pueblo de Groin, cosa que hicieron sin complicaciones, tiempo después cayó Esserden.

Soldados americanos apiñados en una barcaza mientras cruzan el Río Rin bajo fuego enemigo

La 15ª División Escocesa cruzó el Río Rin desde la ciudad de Xanten a las 1:00 de la noche con barcas de remos y embarcaciones. Para el asalto la 15ª División Escocesa se dividió en varios segmentos con diferentes objetivos, fueron el Regimiento Royal Scots Fusiliers, el 10º Regimiento, la 44ª Brigada Blindada y la 227ª Brigada de Infantería. Todas las embarcaciones cruzaron el río sin problemas, la primera fuerza en pisar la otra orilla fue la 44ª Brigada Blindada que sufrió las primeras bajas causadas por armas cortas de infantería individual y minas del tipo Schu. Cerca de la 44ª Brigada Blindada desembarcó el Regimiento Royal Scots Fusiliers, que tomó un gran sector de bancos de arena desalojando a los alemanes rápido de allí, aunque costó 20 bajas a los escoceses. Poco después la 44ª Brigada Blindada y el Regimiento Royal Scots Fusiliers se unieron con apoyo de tanques acuáticos Sherman DD y dirigieron un ataque hacia el interior que les permitió capturar las aldeas de Vissel y Jöckern. Pero 10 kilómetros más al norte las cosas no salieron bien para la 15ª División Escocesa, ya que la 227º Brigada y el 10º Regimiento se quedaron atascados frentre a la ciudad de Lohr donde encontraron una gran resistencia de paracaidistas alemanes.

Al fin los americanos entraron en acción a las 2:00 horas de la madrugada con el ataque del IX Ejército Estadounidense, aunque sólo dos divisiones se lanzarían al asalto inicial, la 30ª División y la 79ª División, ambas de infantería.

La 30ª División Estadounidense se dividió en varios grupos con objetivos diferentes, fueron el 117º Regimiento, el 119º Regimiento y el 120º Regimiento. El primero en entrar en acción fue el 119º Regimiento, pues fue la fuerza que cruzó más al norte, y no sólo pasó el río, sino que una vez llegó a la otra orilla tomó el Canal de Lippe, el cual desembocaba en el Rin, aunque en la acción fueron hundidas dos embarcaciones resultando un americano muerto y otros tres heridos. El 120º Regimiento cruzó en el sector más al sur de la 30ª División, apenas hubo oposición, por lo que los soldados llegaron sin incidentes a la otra parte y capturaron la aldea de Mehrum. Por último el 117º Regimiento, cruzó el río con una resistencia leve, lo que le permitió hacerse con la aldea de Ork.

Una hora después que la 30ª División se lanzara al ataque, a las 3:00 horas, imitó el movimiento la 79ª División al sur de la primera, lo hizo dividida en el 313º Regimiento y el 315º Regimiento. Nada más empezar a poner las barcas en el agua los hombres del 315º Regimiento quedaron cegados por una densa niebla y unas nubes que taparon la luz de las estrellas, entonces al empezar a remar se perdieron marchando río abajo hasta desembarcar en unos arenales que no eran el lugar asignado, ese error les costó algunas bajas, pues aquella era una orilla bien defendida por los alemanes que dispararon contra ellos provocándoles 1 muerto y 11 heridos, aunque al final los americanos en mayor numero los superaron y se instalaron como cabeza de playa en el sitio a pesar de que no era el correcto. Más suerte tuvo el 313º Regimiento dos kilómetros al sur del 315º Regimiento, ya que cuando cruzaron sus hombres no encontraron alemanes en la otra orilla, luego avanzaron rápido conquistando en sucesivos ataques relámpago los pueblos de Walsum, Overbuch y Dinslaken.

Las horas siguientes de la noche, la actividad aliada fue disminuyendo a la espera del ataque paracaidista que debía realizarse durante el día. Aún así, las fuerzas terrestres siguieron progresaron un poco, ya que la 15ª División Escocesa se hizo con la ciudad de Lohr y la 30ª División con el pueblo de Spellen. Cerca de las 6:00 horas se empezó a construir el primer puente con pontones y maderas sobre el Río Rin, obra amparada por una cortina de humo de 50 kilómetros. La obra debía tener 338 metros, pero la construcción quedó anulada cuando un proyectil de mortero alemán impactó llevándose a 44 metros de puente. Otros dos puentes se empezaron a construir esa noche, fueron el de Wallach con 350 metros de largo y el de Michtplatz con 384 metros.

Mientras tanto en Gran Bretaña la 6ª División Aerotransportada Británica se disponía a despegar, y en París, también la 17ª División Aerotransportada Estadounidense, ambas sumaban un total de 21.680 paracaidistas. A las 7:10 horas los primeros aviones de la RAF se hicieron al aire despegando desde los aeródromos en Gran Bretaña em East Anglia y Kent, poco después lo hicieron los aparatos estadounidenses en París. Las dos divisiones aerotransportadas se encuadraban en dos flotas aéreas, la 2ª Fuerza Aérea Táctica Británica y la 29ª Fuerza Táctica Estadounidense. La 6ª División Aerotransportada se dividía en el 7th Batallón Paracaidista, 8th Batallón Paracaidista, el 9th Batallón Paracaidista, el 12th Batallón Paracaidista, el 13th Batallón Paracaidista, el 1st Batallón Paracaidista Canadiense, la 5ª Brigada Paracaidista y la 6ª Brigada Tierra-Aire; mientras que la 7ª División Aerotransportada Estadounidense se componía del 1st Batallón, el 2nd Batallón y el 3rd Batallón. Todos sumaban un total de 6.975 aviones repartidos en 1.696 transportes, 1.348 planeadores y 3.042 cazas de escolta. Los modelos de aviones empleados eran transportes C-46 y C-47; planeadores Horsa y Hamilcar; cazas P-47 Thunderbolt, P-51 Mustang y Typhoon; además de bombarderos estratégicos Halifax y B-24 Liberator. Las dos fuerzas aéreas estadounidense y británica se unieron sobre Wavre, en Bélgica al este de Bruselas, a partir de allí volaron juntas hacia las Tierras del Rin.

Paracaidistas estadounidenses de la 17ª División Aerotransportada aterrizan en el margen oriental del Rin.

A las 9:45 horas la 17ª División Aerotransportada llegó al otro lado del Río Rin. Los paracaidistas americanos comenzaron a saltar a las 9:50 a sólo 200 metros del suelo, eso hacía que los paracaídas se abrieran a pocas distancia de la tierra, una forma de evitar que los hombres fueran alcanzados por las balas, aunque los aviones se convertían en un blanco fácil para los cañones antiaéreos. La respuesta de la artillería antiaérea fue contundente, ya que llenaron el cielo de explosiones convirtiéndolo en un infierno, los proyectiles lanzados desde tierra derribaron un total de 19 transportes C-46 y otros 38 resultaron dañados. Todos los paracaidistas cayeron en lugares diferentes muy dispersados. El 1st Batallón aterrizó dos kilómetros al noroeste de Wesel con la misión de reelevar a la 1ª Brigada de Comandos Británica que estaba allí desde la noche anterior, nada más poner la planta en tierra se toparon con una batería alemana de 150 milímetros que les provocó algunas bajas, pero consiguieron neutralizarla. Un accidente aéreo tuvo lugar cuando los americanos solicitaron refuerzos, ya que un tanque de combustible de uno de los C-46, se abrió y derramó gasolina por todo, entonces el avión se convirtió en un cometa llameante que vieron los ejércitos desde tierra mientras el aparato se precipitaba contra el suelo quedando pulverizado, no hubo supervivientes. El 2nd Batallón y el 3rd Batallón cayeron a las afueras del Bosque de Diersfort, justo en el mismo sitio donde se asentaba un grupo de infantería alemán con dos carros de combate, por suerte para los americanos, uno de los planeadores Horsa que aterrizó, transportaba un cañón de 57 milímetros que usaron para frenar a los tanques, de los que destruyeron uno y otro lo dañaron haciendo que se retirara.

Un minuto después del salto americano, a las 9:51 horas, le tocó el turno a la 6ª División Aerotransportada. El 8th Batallón saltó primero cayendo al norte del Bosque de Diersfordt, las bajas fueron elevadas de 30 planeadores destruidos, además el batallón perdió a su comandante, Jeff Nicklin, que fue abatido por un alemán mientras estaba colgado de un árbol al habérsele quedado su paracaídas enganchado. Unos minutos después la 9th Batallón tocó tierra en el mismo lugar. La 5ª Brigada Paracaidista saltó sobre un intenso fuego de artillería, los alemanes derribaron a 12 aviones C-47 mientras se producía el salto, además dañaron a 7 más dejándolos incapacitados para regresar a sus bases, por lo que los pilotos y tripulaciones tuvieron que abandonar los aviones de camino al Reino Unido dejándolos estrellarse, ante este último incidente se totalizaron por la 5ª Brigada un total de 19 C-47 Dakotas perdidos. Los 7th, 12th y 13th Batallones, junto a la 6ª Brigada Tierra-Aire, descendieron desde planeadores Horsa y Hamilcar al noreste del Bosque de Diersfortdn nada más pisar tierra los soldados no tuvieron muchas dificultades porque avanzaron hasta las afueras de la ciudad de Hamminkeln. Los canadienses del 1st Batallón tuvieron más suerte, ya que nada más aterrizar se hicieron con el pueblo de Schnepfenberg sin encontrar mucha oposición.

Cuando todas las fuerzas paracaidistas estuvieron en tierra comenzaron las operaciones. En el sector de la 17ª División Aerotransportada, donde se encontraba el 2nd Batallón y el 3rd Batallón, se situaba el Castillo de Diersfortd, una excelente fortaleza dominada por los alemanes que los americanos debían tomar. El ataque empezó con un asalto a la entrada por un puente, la lucha fue feroz, cuando consiguieron pasar al interior los combates siguieron por las habitaciones, salones, galerias y las escaleras de caracol. Los alemanes respondían de sorpresa abriendo las puertas y disparando, o escondiéndose en los muebles, la zona más difícil del castillo fue la alta torre saliente, muy bien defendida por los resistentes, para desalojarla los americanos tuvieron que emplear artillería. Finalmente, a las 12:00, el Castillo de Diersfortd fue conquistado por los paracaidistas estadounidenses tras dos horas de larga lucha.

Sobre media mañana, las fuerzas terrestres norteamericanas de la 30ª División de Infantería eliminaron uno por uno los cañones alemanes a lo largo del Canal de Lippe, después se pusieron marcha a través de un rail de tren llegando al pueblo de Möllen, el cual conquistaron. La aviación enviaron bombarderos pesados B-24 Liberator para apoyar a sus ejércitos en tierra, pero fue un desastre, ya que fueron derribados 15 de ellos por el fuego alemán.

Las tropas de infantería británicas también tuvieron un importante papel esa mañana. La 51ª División Highland recibió el apoyo de la 9ª Brigada Canadiense que cruzó en barcas el Río Rin sin problemas a plena luz del día. Los alemanes lanzaron a la 15ª División Panzergrenadier y a la 8ª División Paracaidista contra los ingleses y canadienses, pero estos, muy superiores se defendieron bien poniendo a sus oponentes en retirada, además de conseguir capturar el pueblecito de Kleinsserden. La ciudad de Rees y el pueblo de Mittelburg fueron más difíciles de conquistar para la 51ª División Highland y la 9ª Brigada Canadiense, los alemanes en la defensa de estos dos puntos destruyeron a 4 tanques Sherman DD, por lo que los anglo-canadienses tuvieron que desistir de tomarlas, aunque eso no significaba nada, ya que sin esos puntos, la victoria aliada seguiría asegurada. Por otro lado, la 15ª División Escocesa reinició su avance y conquistó los pueblos de Mehr y Haffen.

Al mediodía las fuerzas alemanas empezaban a decaer siendo atacadas por todos los lados, tanto por tropas terrestres cruzando desde el Rin, como de tropas paracaidistas lanzadas en la retaguardia. Los Aliados se iban haciendo fuertes a medida que avanzaba la Operación Plunder y todo garantizaba que el éxito era seguro.

Para las 15:30 horas de la tarde la 6ª División Aerotransportada Británica se encontró con la 15ª División Escocesa consolidando así una cabeza de puente en la orilla izquierda del Rin.

El momento que decidió la batalla finalmente ocurrió a media tarde, cuando la 17ª División Aerotransportada Estadounidense, con el 8th Batallón llegó a Wesel encontrándose alegremente con la 1ª Brigada de Comandos Británicos que esperaba el reelevo desde la noche anterior.

Con las últimas luces de la tarde, la Operación Plunder se dió por conseguida al capturarse la ciudad de Hamminkel por la 6ª División Aerotransportada Británica, además se aseguró el Bosque de Diersfortd gracias a las avanzadillas de la 17ª División Aerotransportada Estadounidense. El general alemán Johannes Blaskowtiz dió orden a la Wehrmacht de reorganizarse en posiciones más seguras ante la inminente futura conquista del Ruhr. Nada más llegar la noche, los Aliados ya se encontraban avanzado hacia el corazón de Alemania.

Conclusión

Los Estados Unidos, Gran Bretaña y el Canadá apalizaron a Alemania en el Cruce del Rin, aún así tuvieron unas pérdidas mortales muy altas cuando la guerra tocaba a su fin, lo que causó una gran polémica, pues era triste tal matanza al poco de terminar el conflicto.

Los Aliados sufrieron 1.111 muertos y 1.625 bajas entre heridos y desaparecidos. Las pérdidas aéreas fueron muy elevadas contra un país que apenas tenía armas para poder defender su espacio aéreo, fueron derribados y destruidos 109 aviones, de los que 50 fueron planeadores, 40 transportes y 15 bombarderos.

Alemania tuvo unos muertos y heridos desconocidos debido al caos de aquel momento, pero hubo unos 3.000 prisioneros, además de sufrir la pérdida de la 180ª División de Infantería al completo.

Estar establecido en la orilla izquierda cambiaría toda la situación estratégica a favor de los Aliados. Al tener más de 20 kilómetros de orilla se pudieron terminar los puentes sin ser molestados apenas por el enemigo. Con la finalización de los puentes flotantes sobre el Rin de Wallach, Mehrum y Michplatz, las tropas y blindados aliados iniciaron el avance hacia el corazón del Tercer Reich.

Con el Cruce del Río Rhin en el oeste, la suerte de Alemania quedaba echada, pues el camino hacia el Ruhr quedaba abierto y la carrera hacia Berlín daba comienzo.

 

Bibliografía:

Ken Ford, The Rhine Crossings 1945, Osprey Publishing (2006), p.15-93
David Solar, La Caída de los Dioses. Capítulo 9: La muralla de los Nibelungos, la Esfera de los Libros (2005), p.385-390
Winston Churchill, La II Guerra Mundial Volumen 2. El triunfo y la tragedia. “XXIV El cruce del Rin”, Planeta Deagostini (1959), p.484-492
Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “También Montgomery cruza el Rin”, S.A.R.P.E. (1978), p.2.130