Panzer PzKpfw III

 

Nombre: Panzer PzKpfw III
Nacionalidad: Alemania
Compañía: MAN Maschinenfabrik Augsberg-Nürenberg
Motor: Maybach HL 108 TR de 12 cilindros a 250 CV
Longitud: 5′ 58 m
Anchura: 2′ 95 m
Altura: 2′ 44 m
Blindaje: 18-30 mm
Autonomía: 180 km
Velocidad: 40 km/h
Peso: 20 toneladas
Tripulación: 5
Armamento: Un cañón de 50 mm y dos ametralladoras MG-34 de 7′ 92 mm
Historia:

Desarrollo:

La compañía Maschinenfabrik Augsberg-Nürenberg tuvo la idea de fabricar un tanque pesado que formara la base principal de las divisiones Panzer por si se daba el caso de que Alemania entrara en alguna guerra. Así nació el Panzer PzKpfw III y su hermano el Panzer Pzkpfw IV. Durante la primavera de 1937 el proyecto fue llevado en parte por Daimler-Benz, bajo el nombre de Heereswaffenant, saliendo elegido un vehículo de pruebas con el número 619, exactamente el futuro Panzer PzKpfw III.

Panzer pzKpfw III N marchando por un camino y escoltado por sidecars con soldados alemanes.

Al prototipo en seguida se le dotó de una forma cuadrada en monobloque remachada con casco, torreta y superestructura, muy parecida a la de su antecesor el Panzer PzKpfw II, portadora ruedas tractoras y tensoras con una caja de cambio convencional de seis velocidades. Tenía una plana motriz Maybach HL 108 TR de 12 cilindros a 250 caballos de vapor que le permitía ir a 40 kilómetros por hora. El primer cañón del Panzer PzKpfw III fue un PaK 36 de 37 milímetros, sin embargo su corto alcance hizo que las constructoras optaran por equiparlo por uno de 50 milímetros. Una vez que el tanque Panzer PzKpfw III estuvo terminado, no sólamente gustaron sus características, sino que también se dieron cuesnta de que tenía un coste muy económico y barato.

Otros países disfrutaron de la potencia del Panzer Pzkpfw III al comprárselos a Alemania. Turquía tuvo 20 unidades, Rumanía llegó a tener 11, Hungría obtuvo 10, Bulgaria también 10, Eslovaquia sólo 7 y Croacia unos pocos.

Segunda Guerra Mundial:

Tanque Panzer PzKpfw III.

Tanto en la invasión de Polonia como en el ataque a Europa Occidental, Alemania utilizó en su mayor parte tanques Panzer PzKpfw III y sus hermanos Panzer PzKpfw IV. Los Panzer PzKpfw III demostraron ser muy vulnerables en las campañas de Francia y los Balcanes de 1940-1941 ante los cañones británicos y antitanques, algo que hizo reflexionar a los alemanes sobre que los Panzers no debían ser carros tan pesados y si más ligeros. Se utilizaron 98 Panzer PzKpfw III en la campaña de Polonia y 349 en la de Francia. Más de 3.200 tanques participaron en la invasión de la Unión Soviética, de los cuales 1.440 eran Panzer PzKpfw III y 517 Panzer PzKpfw IV. A pesar de la superioriddad del tanque T-34 soviético, los Panzer III en todo momento mantuvieron la iniciativa gracias a las mejores tácticas alemanas. Pero a pesar de todo los combates entre el T-34 soviético y el Panzer Pzkpfw III derivaron en un factor inesperado para los alemanes, ya que el primero podía destruir a su enemigo alemán a 90 metros, mientras que el segundo sólo tenía oportunidades de pulverizar al blindado ruso a 45 metros de distancia. Durante la guerra en el Frente del Este el Panzer PzKpfw III fue el primer tanque en incorporarse al ejército paneuropeo de las Waffen-SS, principalmente en la 1ª SS División “Leibstandarte Adolf Hitler” y en la 5ª División “Wiking” de voluntarios de Escandinavia. También el Panzer III ocupó las unidades del Afrika Korps en el Norte de África y combatió en batallas europeas como Stalingrado o Kursk. Precisamente durante la campaña africana los Panzer PzKpfw III mantuvieron una gran ventaja contra los tanques aliados, aunque los cañones británicos de los tanques Matilda les provocaron numerosos estragos. Para 1942 el Afrika Korps de Erwin Rommel consiguió alinear más 300 Panzer Pzkpfw III que se distinguieron en las derrotas de Alam Halfa y El-Alamein. Participó en todos los frentes a lo largo de la guerra como África, Italia, Normandía, Europa Oriental y finalmente combatió por última vez en la Batalla de Berlín.

Versiones

Panzer PzKpfw III Ausf A

La primera versión operativa del Panzer III fue el Panzer PzKpfw III Ausf A construido por Daimler-Benz en 1936. A la torreta no se el equipó cañón, sino sólamente tres ametralladoras MG-34 de 7′ 92 milímetros. El primer blindaje fue muy débil, únicamente 14′ 5 milímetros en los laterales y la parte frontal del tanque. El tren de rodaje poseía una rodadura de cinco ruedas de tamaño medio con dos rodillos de retorno, además de una rueda motriz delantera y tensora trasera. La propulsión del tanque era de un motor Maybach 108TR de 250 caballos de vapor de potencia, lo que le permitía ir a 32 kilómetros por hora. Se llegaron a fabricar la reducida unidad de 10 Panzer PzKpfw III Ausf A.

Panzer PzKpfw III Ausf B

En 1935 se fabricó otra versión del Panzer III, se trataba del Panzer PzKpfw III Ausf B, la cual sólo se destacaba por tener ocho ruedas situadas en los trenes de rodaje con ballestas de lámina para mejorar la suspensión. Se emplearon 15 Panzer PzKpfw III Ausf B que participaron en la invasión de Polonia, aunque en seguida se retiraron del servicio.

Panzer PzKpfw III Ausf C

Panzer PzKpfw III Ausf C surgido en 1937, sólo fue una copia que no habían planeado del Panzer PzKpfw III Ausf B. La única mejora existente era una elevada suspensión gracias a dos pequeñas láminas de gran unidad central delante y detrás en los trenes de rodaje. El papel que tuvo el Panzer PzKpfw III Ausf C únicamente fue en la invasión de Polonia.

Panzer PzKpfw III Ausf D

El Panzer PzKpfw III Ausf D tuvo el mismo destino y las mismas características que los Panzer PzKpfw III Ausf B y C. Pero en 1939 fue retirado después de algunas acciones en Polonia. Aún así fue admitido de nuevo para operaciones en frentes fríos como Noruega y Finlandia, entonces se elevó su blindaje a 30 milímetros y se incluyó un cúpula de víseras protectoras y cinco ventanillas en el casco y torretas. Los últimos Panzer PzKpfw III Ausf D se retiraron del servicio en 1942 durante la campaña en la frontera entre Rusia y Finlandia. Se construyeron un total de 29 ejemplares.

Panzer PzKpfw III Ausf E

El nuevo Panzer PzKpfw III Ausf E fue el primero en incorporar un motor Maybach TR de 12 cilindros a 300 caballos de vapor con caja de cambios manual de 10 marchas, esto le dió una gran velocidad que era descompensada por su peso de 20 toneladas. Esa deficiencia también sucedió porque se le aumentó el blindaje en 30 milímetros. Como medida de protección se instalaron trampillas de escape para el conductor y el operador de radio en dos piezas. El tren de rodaje adoptó un sistema de torsión robusto de seis ruedas y tres más para el retorno de la cadena. Los Panzer PzKpfw III Ausf E lucharon en las invasiones de Polonia y Francia, al final de su producción se habían fabricado 100 unidades.

Panzer PzKpfw III Ausf F

Al nuevo modelo Panzer PzKpfw III Ausf E sólo se le hizo cambios en la torreta, dos de las ametralladoras MG-34 seguirían en su sitio de la parte frontal, mientras otra fue colocada en el chasis. Hasta no pasado mucho tiempo después no se le añadiría un cañón L/42 de 37 milímetros que lo convertiría en un tanque mucho más pesado. Otra novedad del carro fueron los nuevos conductos de ventilación situados en las planchas del glacis. Se construyeron un total de 450 unidades, aunque los Panzer PzKpfw III Ausf F sólo participaron exclusivamente en la invasión de Francia de 1940.

Panzer PzKpfw III Ausf G

Al empezar la campaña en África en 1941, salió el Panzer PzKpfw III Ausf G pensado para ayudar a Erwin Rommel y al Afrika Korps en el desierto como versión tropicalizada. El nuevo tanque incluía un nuevo cañón L/60 de 50 milímetros, un blindaje entre los 12 y 30 milímetros, una cúpula mejorada con un visor Fahrersehklappe 30 para el conductor y nuevas cadenas para el desierto con anchura de 360 a 400 milímetros. Unas 600 unidades se construyeron especializadas para climas tropicales y calurosos.

Panzer PzKpfw III Ausf H

Entre Otoño de 1940 y finales de 1941 se fabricó el Panzer PzKpfw III Ausf H. Este nuevo tanque tenía un blindaje sujeto por pernos y separado por una carcasa para evitar las granadas de 30 milímetros llamada “mandil”. Se le añadió una caja de cambios más moderna llamada Aphon y siguió con la permanencia de llevar la torreta L/60 del Panzer PzKpfw III Ausf G con capacidad para 99 proyectiles en el interior. Su novedad más destacada fueron las cadenas de 400 miímetros de anchura con ruedas motrices delanteras nuevas de seis aberturas y traseras de ocho radios, además se incluyeron anillos espaciadores a los trenes de rodaje. En total se llegaron a producir 1.400 unidades de este tipo.

Panzer PzKpfw III Ausf J

La idea de crear el Panzer PzKpfw III Ausf J víno dada con la intención de superar al carro de combate T-34 soviético, participando en la construcción las compañías MAN, Daimler-Benz, Henschel, Alkett, Wegman, MNH y MIAG. El blindaje del Panzer PzKpfw III Ausf se le aumentó hasta los 50 milímetros de grosor y con ello ganó 22′ 5 toneladas en su peso que lo hacían bastante lento. Lo que ganó en poder con su cañón L/60, lo perdió en su municionamiento con sitio para 78 proyectiles. En el interior del tanque cabe destacar la sustitución de los pedales de freno por palancas más cómodas para el conductor. Se construyeron 2.616 unidades de Panzer PzKpfw III Ausf J que participaron en la Unión Soviética y en Túnez, convirtiéndose así en la versión más fabricada.

Panzer PzKpfw III Ausf L

El Panzer PzKpfw III Ausf L era muy similar al Panzer PzKpfw III Ausf J. Se le añadieron 20 milímetros de grosor en su superestructura, se le colocaron planchas extra Schürzen de blindaje espaciado, faldones metálicos con la suficiente altura para cubrir la torreta y una mejor suspensión y transmisión. La gran novedad fue la colocación en la parte superior de la torreta de una ametralladora antiaérea Fliegerbeshussgerat 41/42 situada en la cúpula del jefe del tanque. En el año 1942 se fabricaron 50 unidades de tanques Panzer PzKpfw III Ausf L y al final de la guerra un total de 653 ejemplares.

Panzer PzKpfw III Ausf M

Para fabricar el Panzer PzKpfw III Ausf M simplemente se le suprimieron las mirillas del casco y las puertas de salida de emergencia al Panzer PzKpfw III Ausf L. Con estas reducciones se pudo hacer un ahorro de espacio para que la ametralladora MG-34 de 7′ 92 milímetros tuviera capacidad de 2.500 cartuchos de proyectiles. El Panzer PzKpfw III Ausf M era un carro de combate preparado para vadear ríos y aguas poco profundas, además de poder superar obstáculos de 1′ 5 metros de altura. Para ello se le equipó con dos baterías de lanzadores de fumígeros NbK de 90 milímetros en los laterales de la torreta. Durante toda la guerra se construyeron un total de 500 tanques Panzer PzKpfw III Ausf M.

Panzer PzKpfw III Ausf N

La última versión versión del Panzer III fue el Panzer PzKpfw III Ausf N. Las mejoras del tanque fueron una torreta con cañón L/24 de 75 milímetros de tubo largo y velocidad media, una gama más amplia de munición con 64 proyectiles y un revestimiento de pasta “zimmerit” para impedir que las minas magnéticas se adhirieran a la coraza. Rumanía, Bulgaria, Croacia y Eslovaquia tuvieron en sus filas al Panzer PzKpfw III Ausf N.

Flammpanzer III

Como era necesario un tanque lanzallamas se fabricó uno a partir del Panzer PzKpfw III F al que se le denominó Flammpanzer III. El Flammpanzer III portaba un sistema de lanzallamas en la torreta del vehículo junto a la ametralladora, además se le aumentó la capacidad de combustible en dos contenedores con capacidad para 1.020 litros. El blindaje mejoró de 50 a 80 milímetros con una plancha en el bastidor, mientras que el conductor y blindaje básico adquirieron una protección hasta los 70 milímetros, así como 30 milímetros la torreta. También hubo una subvariante del Flammpanzer III como versión urbana encuadrando los vehículos por siete en pelotón, se le llamó Panzer-Flamm-Zug. Se fabricaron un total de 122 Flammpanzer durante toda la guerra, de hecho la División “Grossdeutschland” llegó a usar 42 unidades de estos tanques lanzallamas.

Panzerbeobachtungswagen III

Con la versión del semioruga Hanomag para la observación de la artillería en la línea de frente, surgió la idea de hacer lo mismo con el Panzer PzKpfw III. Así nació el Panzerbeobachtungswagen III. En 1943 se convirtieron los primeos Panzerbeobachtungswagen III eliminando el armamento principal y sustituyéndose por un cañón falso con una ametralladora en montaje de bola. El interior del Panzerbeobachtungswagen III tenía capacidad para una mesa con mapas y objetos de cálculo para la artillería. La dotación se componía de 5 hombres, de los cuales uno era el oficial de observación, otro el conductor, el ayudante técnico y dos operadores de radio.

Begerpanzer III

Para actividades de remolque y transportes de suministros fue construido el Begerpanzer III a partir del Panzer PzKpfw III. El nuevo remolcador era sólamente un casco sin torreta cubierto por una lona, ya que en su lugar se había instalado una gran caja de madera sin techo. El Begerpanzer III fue utilizado especialmente por los zapadores.

Tauchpanzer

Con motivo de la Operación León Marino y la invasión de las Islas Británicas, era necesario poseer un tanque acuático, para ello el Panzer PzKpfw III se reconvirtió en un modelo para este fin llamado Tauchpanzer. El curioso Tauchpanzer tenía todas las aperturas selladas herméticamente para que no entrase el agua, mientras que la torreta estaba cerrada con una banda de goma hinchable en forma de anillo. El motor tenía una manguera que medía 18 metros hasta la superfície que se sujetaba gracias a una boya, además poseía unas válvulas unidereccionales para la expulsión de gases. El Tauchpanzer gozaba de una autonomía de 20 minutos bajo el agua, pudiéndose sumergir hasta 15 metros de profundidad. Los Tauchpanzer construidos fueron muy elevados para su poco uso con un total de 168 unidades. Como la invasión de Gran Bretaña nunca se llegó a producir, los Tauchpanzer se emplearon en muy pocas ocasiones, sin embargo tuvieron una gran participación en el cruce del Río Bug en 1941 durante la “Operación Barbarroja”.

Primera fotografía: Tauchpanzer cruzando el Río Bug durante la “Operación Barbarroja”. Segunda fotografía: Fogonazo de un Flammpanzer III contra un objetio enemigo.

 

Bibliografía:

Javier Ormeño Chicano, Panzerkampfwagen III. El pequeño veterano de la Wehrmacht, Revista Serga Nº45 (2007), p.45-64
Roger Ford, Grandes Tanques del Mundo. “El PZKPFW III”, Libsa (2003), p.40-42
Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “Protagonista: Panzerkampfwagen III”, S.A.R.P.E. (1978), p.26-27