Sunderland

 

Nombre: Short Sunderland
Tipo: Hidroavión
Nacionalidad: Gran Bretaña
Compañía: Imperial Airways
Motor: Cuatro. Motores radiales Pratt & Whitney R-1830de 14 cilindros a 1.200 CV
Dimensiones: Enverdadura= 34′ 36 m. Longitud= 26 m. Altura= 10′ 01 m
Peso: Cargado= 27.240 kg. Vacío= 16.798 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 343 km/h. Trepada inicial= 256 m/min
Alcance: 4.795 km
Techo de servicio: 5.456 m
Armamento: Doce ametralladoras Browning de 7′ 7 mm y 2.252 kg de cargas de profundidad
Primer vuelo: 16 de Octubre de 1937
Historia:

Hidroavión versátil de la Real Marina Británica (Royal Navy) durante casi veinte años, el Short Sunderland se convirtió en el mejor avión de acción naval de Gran Bretaña durante la Segunda Guerra Mundial.

Inventado por los hermanos Short de Rochester, el Sunderland nació a partir de los hidroaviones Short Clase C que la compañía Imperial Airways presentó a la Especificación R.2/33 del Ministerio del Aire. Este aparato rebautizado como Sunderland tras su primer vuelo el 16 de Octubre de 1937, era de una enorme envergadura de ala alta y una considerable altura en el fuselaje que le permitía sumerger cómodamente la panza en el agua al nivel de sus patines en las alas. Estos espectaculares despegues y aterrizajes los realizaba gracias a sus cuatro motores radiales Pratt & Whitney VI de 14 cilindros a 1.200 caballos de vapor que tenían la ventaja de estar refrigerados por aire. Su armamento defensivo comprendía uno de los más potentes en la fuerza aérea al poder albergar cargas de profundidad de 2.252 kilogramos en la panza y contar con doce ametralladoras Browning, de las cuales ocho eran de 7’7 milímetros repartidas por las torretas del avión y dos de 12’7 milímetros en los bordes laterales que se accionaban manualmente. Una de las últimas características más llamativas del Sunderland, fue ser curiosamente el único avión británico de la Segunda Guerra Mundial que dispuso de una cocina propia en el interior para alimentar a sus diez tripulantes en las distancias largas.

Amerizaje de un Sunderland en el agua.

Fueron fabricados un total de 749 Sunderland, entregándose el primer lote de estos en Junio de 1938 al 230º Escuadrón estacionado en la colonia de Singapur para sustituir a los viejos biplanos de patrulla marítima. Del prototipo inicial “S.23 Empire” nacieron diversas versiones como el Sunderland I armado con ametralladoras Vickers K de 7’7 milímetros y equipado con minas submarinas. Más tarde se produjo el Sunderland II que llevaba cuatro motores Pegasus XVIII con sobrealimentadores de dos etapas y un radar ASV-II aire-navío de superficie; mientras que el Sunderland III un casco más aerodinámico que planeaba mejor a la hora de despegar y aterrizar sobre el agua. El Sunderland IV apodado como “Seaford” jamás llegó a fabricarse, pero el Sunderland V sí lo hizo con unas modificaciones que incluían una planta motriz Pratt & Whitney R-1830-90 y un radar ASV-VI. También existió una versión de transporte denominada Sandringham.

Solo dos semanas después de haber entrado Inglaterra en la Segunda Guerra Mundial, el 18 de Septiembre de 1939, el Sunderland se estrenó operativamente cuando dos de estos hidroaviones rescataron del agua a 34 naúfragos del mercante SS Kensington Court que previamente había sido hundido por un submarino alemán a 113 kilómetros de las Islas Scilly. Otra de las grandes actuaciones del Sunderland a principios de la guerra fue la captura mediante intimidación del submarino germano U-55 el 31 de Enero de 1940. También en aquella época destacó por su capacidad defensiva después de que un Sunderland atacado por seis bombarderos Junkers Ju 88 sobre Noruega resultara ileso y derribara uno de los aviones alemanes, acción que le valió al hidravión ser apodado en el Tercer Reich con el nombre de “Puercoespín Volador”.

Hidroavión Short Sunderland de la Royal Navy.

Durante toda la Segunda Guerra Mundial el Sunderland se convirtió en el hidroavión de vanguardia de Reino Unido a lo largo de la Batalla del Atlántico. Bajo las cargas de profundidad de los Sunderland un gran número de submarinos alemanes fueron hundidos en el Océano Atlántico, el Mar del Norte, el Mar Mediterráneo y el Océano Glacial Ártico. Países como Australia también emplearon a los Sunderland en las aguas de Nueva Guinea contra los japoneses; exactamente igual que Nueva Zelanda partiendo con los hidroaviones de las Islas Fidji. Sudáfrica realizó escoltas con los Sunderland a los convoyes que pasaban por Ciudad del Cabo, la Francia Libre hizo lo mismo en las aguas de Senegal y la Noruega Libre cerca de Islandia con los mercantes destinados hacia la Unión Soviética en Múrmansk.

Terminada la Segunda Guerra Mundial, los Sunderland pasaron a operar en la Guerra Fría recién estrenada contra los comunistas. Entre 1947 y 1949, los Sunderland llevaron más de 5.080 toneladas de alimentos para la población berlinesa a través del Aeropuerto de Gatow durante el conocido “Puente Aéreo de Berlín” después de que la Unión Soviética bloqueara la capital de Alemania. Otro número considerable de Sunderland participaron en la Guerra de Corea de 1950 a 1954, realizando vuelos desde la base de Iwakuni en Japón más de 13 horas al día para rescatar a los pilotos de las Naciones Unidas derribados en el mar por los norcoreanos. Las últimas misiones de los Sunderland se desarrollaron en la Península de Malaya durante la Guerra de Independencia de Malasia respondiendo a tareas de emergencia para el Ejército Británico.

Un Sunderland ofreciendo escolta aérea a un convoy naval aliado.

Oficialmente la Real Fuerza Aérea Británica (Royal Air Force o RAF) retiró del servicio a los Sunderland el 15 de Mayo de 1959, después de que uno de estos hidroaviones del 205º Escuadrón realizara un vuelo sobre la base de Changi en Singapur, curiosamente el mismo lugar donde se había estrenado operativamente veinte años atrás. Algunos de los Sunderland que sobraron fueron vendidos a Portugal. No obstante fue Nueva Zelanda la nación que jubiló el último Sunderland en Marzo de 1967.

 

Bibliografía:

Francis Crosby, Bombarderos. Guía Ilustrada de la A a la Z, “Short Sunderland”, Tikal (2010), p.138-139
http://en.wikipedia.org/wiki/Short_Sunderland