Sikorsky R-4

 

Nombre: Sikorsky R-4
Tipo: Helicóptero
Nacionalidad: Estados Unidos
Compañía: Vought-Sikorsky
Motor: Warner R-550 de 185 CV
Dimensiones: Envergadura= 11′ 5 m. Longitud= 10′ 2 m. Altura= 3′ 8 m
Peso: 952 kg
Velocidad: 120 km/h
Alcance: 300 km
Techo de servicio: 2.400 m
Armamento: Ninguno
Primer vuelo: Mayo de 1940
Historia:

Corría el año 1929 cuando Estados Unidos compró la primera patente para la fabricación de helicópteros a Juan de la Cierva en España. Las primeras evaluaciones no concluyeron en nada claro respecto al uso de helicópteros, fue entonces cuando un norteamericano de origen ruso que había escapado de la Revolución Bolchevique en 1917, Igor Sikorsky, propuso la idea en 1935 de fabricar una “aeronave de elevación directa”. Las fuerzas armadas estadounidenses no quedaron muy seguras con el proyecto, por eso Sikorsky tuvo que diseñar el prototipo VS-300, el cual tras realizar su primer vuelo en Mayo de 1940 logró converles. Así fue como nació el helicóptero Sikorsky R-4.

Helicóptero Sikorsky R-4 en un aeródromo de Ohio, Estados Unidos. Detrás del aparato aparecen montones de B-29 en pista, listos para marchar al Pacífico.

El Sikorsky R-4 o XR-4 bajo la denominación militar, tenía una estructura tubular de acero, timón de cola prolongado hacia atrás y una cabina acristalada cerrada en la parte delantera con dos asientos para el piloto y el observador. El rotor situado sobre la cabina tenía tres palas de 10′ 97 metros que le aportaban la fuerza suficiente para ascender a 2.400 metros. Hubo dos versiones del helicóptero según el tipo de motor alojado en el fuselaje, por ejemplo el prototipo VS-316A contaba con un Warner R-500-3 de 165 caballos de vapor y el YR-4A con un Warner R-550 de 185 caballos de vapor. Antes de su aceptación para uso militar, el Sikorsky R-4 realizó pruebas de vuelo en la base de Wrigh Field en Ohio y un examen de aterrizaje en el barco cisterna USS Bunker Hill. Fueron construidos 100 helicópteros, de los cuales 35 los compró la Fuerza Aérea Estadounidense (USAAF), 20 la Flota Estadounidense (US Navy) y 45 Gran Bretaña mediante la Ley de Préstamo y Arriendo.

Sikorsky R-4 equipado con flotadores operando en la Batalla de Iwo Jima. Fotografía tomada el 23 de Marzo de 1945.

Hasta 1944, fecha tardía, el Sikorsky R-4 no entró en servicio, haciéndolo primeramente en misiones de observación en Alaska y luego en el frente sobre China y Birmania. Fue precisamente en Birmania donde realizó su primer rescate, tuvo lugar en Abril de 1944 tras estrellarse un avión Vultee L-1 Vigilant cerca de Mawlu, quedando atrapados en la selva cuatro personas, el piloto estadounidense Ed Hladovcak y tres soldados heridos británicos, mientras eran perseguidos por tropas japonesas; por suerte, un helicóptero Sikorsky R-4 pilotado por el teniente Carter Harman acudió a la zona y los rescató uno por uno en cuatro viajes. También el 26 de Mayo de 1944 fueron salvados unos marineros del agua y devueltos a sus barcos. Reino Unido usó a los Sikorsky R-4 bajo el nombre de Hoverfly I para adiestrar tripulaciones en la Escuela de Entrenamiento de Andover, así como para tareas en las telecomunicaciones de calibración de radares. Por último la US Navy disfrutó de los Sikorsky R-4 como aparatos de reconocimiento y rescate en el Océano Pacífico, a los que incorporó unos flotadores para amerizar sobre el agua.

 

Bibliografía:

Calvo Mateo, Sikorsky R-4. El primer helicóptero estadounidense operativo militar, Revista Serga Nº 73 (2011), p.58-64
http://en.wikipedia.org/wiki/Sikorsky_R-4