Sikorsky R-4

Nombre: Sikorsky R-4
Tipo: Helicóptero
Nacionalidad: Estados Unidos
Compañía: Vought-Sikorsky
Motor: Warner R-550 de 185 CV
Dimensiones: Envergadura= 11′ 5 m. Longitud= 10′ 2 m. Altura= 3′ 8 m
Peso: 952 kg
Velocidad: 120 km/h
Alcance: 300 km
Techo de servicio: 2.400 m
Armamento: Ninguno
Primer vuelo: Mayo de 1940
Historia:

La Segunda Guerra Mundial fue el conflicto donde los helicópteros recibieron su bautismo de fuego como aparatos exclusivamente orientados al reconocimiento. Aquel fue el caso del Sikorsky R-4 que se convirtió en la primera máquina de este tipo en servir dentro de las filas de Estados Unidos durante una serie de exitosas misiones de rescate en la Guerra del Pacífico.

Cuando Estados Unidos compró en 1929 la patente para la fabricación de helicópteros a España y más en concreto a su inventor Juan de la Cierva, las autoridades de Washington ordenaron convertir este ingenio en un aparato de uso militar para el Cuerpo Aéreo Estadounidense (US Flying Corps). Así fue como el ingeniero ruso Igor Sikorsky (un exiliado de la Revolución Bolchevique), propuso en 1935 la creación de una “aeronave de elevación directa” que por su exótico aspecto en un principio fue rechazada, por lo menos hasta que construyó el prototipo VS-300 que tras volar con éxito en Mayo de 1940, fue admitido como el primer helicóptero de Norteamérica bajo el nombre de Sikorsky R-4.

Helicóptero Sikorsky R-4 en un aeródromo de Ohio junto a un escuadrón de bombarderos B-29 “Superfortress”.

El Sikorsky R-4 o XR-4 era un helicóptero de estructura tubular de acero, timón de cola prolongado hacia atrás y una cabina acristalada cerrada en la parte delantera con dos asientos para el piloto y el observador que se movía mediante un rotor de tres palas de 10’97 metros con capacidad para ascender a 2.400 metros de altura. Según el tipo de motor alojado en el fuselaje, hubo dos versiones consistentes en el Sikorsky VS-316A con una planta Warner R-500-3 a 165 caballos de vapor y el Sikorsky YR-4A con una Warner R-550 a 185 caballos de vapor. De hecho, en cuanto este helicóptero realizó su vuelo de pruebas despegando del Aeródromo de Wrigh Field en Ohio y aterrizando en el barco cisterna USS Bunker Hill, se produjeron hasta un total de 100 unidades que se repartieron del siguiente modo: 35 para la Fuerza Aérea Estadounidense (USAF), 20 para la Flota Estadounidense (US Navy) y 45 para Gran Bretaña tras la venta a través de la Ley de Préstamo y Arriendo.

Sikorsky R-4 equipado con flotadores operando en la Batalla de Iwo Jima. Fotografía tomada el 23 de Marzo de 1945.

Oficialmente en 1944 el Sikorsky R-4 entró al servicio de Estados Unidos llevando a cabo misiones de observación en Alaska y las costas de China. No obstante, sería en Birmania donde se produjo el primer rescate cuando en Abril un avión Vultee L-1 Vigilant se estrelló en las proximidades de Mawlu, quedando atrapados en medio de la selva cuatro personas (el piloto estadounidense Ed Hladovcak y tres soldados heridos británicos) que fueron perseguidos por los soldados japoneses hasta que milagrosamente fueron localizados y evacuados a bordo de un helicóptero Sikorsky R-4 al frente del teniente Carter Harman que los sustrayó uno a uno en un total de cuatro viajes de ida y vuelta. De igual manera el 26 de Mayo, otros seis marineros fueron encontrados con vida flotando en el agua al sur del Océano Pacífico; mientras que poco después se adaptó a estos aparatos una serie de flotadores para amerizar y facilitar las tareas de sustracción. Respecto al Reino Unido, la Marina Británica (Royal Navy) utilizó a estos helicópteros bajo el nombre de Hoverfly I para instruir a las tripulaciones de la Escuela de Entrenamiento de Andover, así como para llevar a cabo tareas de telecomunicaciones en lo referente a calibración de radares hasta su jubilación en 1945.

 

Bibliografía:

-Calvo Mateo, Sikorsky R-4. El primer helicóptero estadounidense operativo militar, Revista Serga Nº 73 (2011), p.58-64
-http://en.wikipedia.org/wiki/Sikorsky_R-4