PBY Catalina

 

Nombre: Consolidated PBY Catalina
Tipo: Hidroavión
Nacionalidad: Estados Unidos
Compañía: Consolidated Aircraft Corporation
Motor: Dos. Motor radial Pratt & Whitney R-1830-92 Tin Wasp de 14 cilindros de 1.200 CV
Dimensiones: Enverdadura= 31′ 7 m. Longitud= 19′ 45 m. Altura= 6′ 15 m
Peso: Cargado= 16.080 kg. Vacío= 9.493 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 288 km/h. Trepada inicial= 189 m/min
Alcance: 4.480 km
Techo de servicio: 4.480 m
Armamento: Cuatro ametralladoras de 7′ 62 mm, 1.816 kg de bombas, torpedo y cargas de profundidad
Primer vuelo: 28 de Marzo de 1945
Historia:

Surcando los mares por agua y por el aire, el PBY Catalina de Estados Unidos fue un hidroavión excelente, que no solo destacó por su uso militar en la Segunda Guerra Mundial, sino por otras funciones también a lo largo de todo el siglo XX e inicios del siguiente.

Bajo el nombre de XPY-1, en 1928 la empresa aeronáutica Consolidated Aircraft Corporation recibió un contrato de la Flota Estadounidense (US Navy) para fabricar un hidroavión que debía convertirse en el arma aérea versátil de reconocimiento de la Armada. Hasta Octubre de 1933 el primer prototipo de Consolidated no fue presentado a los altos mandos navales estadounidenses, el cual cautivó de sobremanera a los pilotos, sobretodo tras su primer vuelo el 28 de Marzo de 1935 en Hampton Roads a los mandos del piloto William Wheatley. Sin demora, el nuevo hidroavión bautizado como PBY fue construido en gran número y estrenado en un vuelo de ida y vuelta sin escalas desde San Diego en California hasta el Canal de Panamá, un trayecto que recorrió en 27 horas y 58 minutos.

PBY Catalina sobre las Islas Aleutianas, el único territorio de Estados Unidos ocupado por Japón durante la campaña de Alaska.

El PBY era un hidroavión de fuselaje romboide y ala alta de pilón en montales laterales con dos motores radiales Pratt & Whitney R-1830-92 Tin Wasp de 14 cilindros a 1.200 caballos de vapor, que navegaba sobre el agua gracias a unos flotadores retráctiles en cada extremo de su envergadura. Su armamento defensivo se repartía en cuatro ametralladoras de 7’62 milímetros situadas en la torreta de proa, en dos burbujas laterales llamadas “gotas de agua” y en el túnel ventral; mientras que el armamento ofensivo consistía en una capacidad de bombas de 1.816 kilogramos, un torpedo o una carga de profundidad para cazar submarinos.

Fueron construidos un total de 3.305 PBY por diversas naciones, 2.261 por Estados Unidos, 620 por Canadá y 24 por la Unión Soviética, aunque fue Gran Bretaña el país que añadió el nombre de “Catalina” después de adquirir 650 unidades, mote que fue aceptado gustosamente por el resto. La primera versión del hidroavión fue el PBY-1 en 1937 con un motor Pratt & Whitney R-1830-64 a 920 caballos de vapor, aunque como era demasiado lento, en seguida fue sustituido por el PBY-2 con alteraciones en la cola que ascendían su ritmo a los 1.000 caballos de vapor. El PBY-3, también conocido como GST, fue fabricado bajo licencia por la Unión Soviética en 1938 con una planta motriz rusa M87 a 950 caballos de vapor. Para 1939 surgió el PBY-4 con burbujas de observación más grandes a los lados del fuselaje, hidroavión al que siguió el PBY-5 con depósitos extra de combustible y el PBY-6 con una cola vertical y una torreta eléctrica. Reino Unido por otra parte se hizo en exclusiva con la versión anfibia XPBY-5A capaz de aterrizar tanto en tierra como en el agua gracias a un tren de aterrizaje retráctil y Canadá con el PBY Canso que disponía de un radar más potente.

Interesante fotografía de dos PBY Catalina de procedencia distinta, el más cercano británico y el más lejano estadounidense.

Desde el mismo estallido de la Segunda Guerra Mundial en 1939, los primeros PBY Catalina entraron en servicio dentro de la Real Marina Británica (Royal Navy) en Europa, dedicándose a patrullar desde el Lago Erne en Escocia las costas del norte de Alemania en busca de navíos enemigos. Uno de los primeros logros del hidroavión fue el avistamiento por parte de un PBY Catalina procedente de Castle Archdale en Irlanda del Norte del acorazado alemán Bismarck el 26 de Mayo de 1941, información que permitió su hundimiento al día siguiente, el 27, por navíos de superficie.

Cuando Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial el 7 de Diciembre de 1941, cinco PBY Catalina fueron destruidos en la estación aeronaval de Kaneohe por Japón en Pearl Harbor. También en aquellos días negros para América, el 20 de Diciembre en concreto, fue un PBY Catalina el que aterrizó en la asediada Isla de Wake para dar ánimos a los defensores antes de que acabaran rindiéndose a los japoneses. Incluso un grupo de PBY Catalina australianos bombardearon la base naval japonesa de Truk en las Islas Carolinas el 15 de Enero de 1942. No obstante, la mala suerte del PBY Catalina cambió el 4 de Junio de 1942 durante la Batalla de Midway, justo después de haber avistado el grueso principal de la Marina Imperial Japonesa del almirante Chuichi Nagumo, lo que permitió el posterior hundimiento de los cuatro portaaviones Hiryu, Soryu, Kaga y Akagi.

Dos PBY Catalina ardiendo en llamas en Pearl Harbor después de ser destruidos por los japoneses el 7 de Diciembre de 1941 tras el ataque a la estación aeronaval de Kaneohe.

Tanto los PBY Catalina estadounidenses como los británicos, operaron en muy diversos frentes y en todas las latitudes Por ejemplo en el Mar Mediterráneo y el Norte de África dieron caza a los submarinos italianos y atacaron sobre Marruecos y Argelia a los barcos de guerra de la Francia de Vichy durante la “Operación Torch” en Noviembre de 1942. Sobre el Océano Índico los PBY Catalina británicos protegieron las costas de Madagascar y las Islas Seychelles, mientras que al norte del Océano Pacífico los hidroaviones norteamericanos acosaron a los japoneses en la campaña de las Islas Aleutianas. Canadá utilizó a un escuadrón de PBY Catalinas en la defensa de Ceilán, la Unión Soviética en la escolta de convoyes a través del Océano Glacial Ártico hacia Múrmansk, la Francia Libre para realizar vuelos sobre las costas de Provenza, Australia para tareas de reconocimiento sobre Nueva Guinea, Nueva Zelanda para vigilar las Islas Salomón y Sudáfrica para patrullar el Cabo de Buena Esperanza.

La caza de submarinos del Eje, fue sin duda la función que mejor desempeñaron los PBY Catalina a lo largo de toda la Segunda Guerra Mundial. Solamente en el Océano Atlántico, los PBY Catalina anglo-estadounidenses hundieron a 40 submarinos alemanes. Uno de estos sumergibles fue curiosamente hundido por Brasil, nación que se hizo con un buen puñado de PBY Catalina. Respecto al Océano Pacífico los PBY Catalina también lograron hundir un total de 112.700 toneladas de mercantes japoneses y dañar otros 10 navíos.

Operación de rescate de un PBY Catalina norteamericano sobre el mar.

Oficialmente la última gran misión del PBY Catalina en la Batalla del Atlántico fue el hundimiento del submarino alemán U-320 la noche del 7 al 8 de Mayo de 1945. En el caso de la Guerra del Pacífico la última acción tuvo lugar en Agosto de 1945 con el rescate del agua de los 56 supervivientes del crucero estadounidense USS Indianapolis que los japoneses habían hundido unos días antes.

Terminada la Segunda Guerra Mundial, la mayoría de PBY Catalina fueron destinados al uso civil, a funciones públicas como la extinción de incendios o espectáculos como exhibiciones aéreas. China y Chile fueron algunos de los países que utilizaron los PBY Catalina para aerolíneas alrededor del mundo. También fue un PBY Catalina comprado por Suecia, el que estuvo a punto de causar una escalada bélica en la Guerra Fría, tras ser derribado por equivocación a manos de unos cazas soviéticos.

Hidroavión PBY Catalina australiano amerizando en el agua junto a un convoy.

Sorprendentemente, el PBY Catalina, fue uno de los pocos aviones de la Segunda Guerra Mundial que continuó siendo utilizado por varios países durante todo el siglo XX y la primera parte del siglo XXI, un récord difícilmente inigualable.

 

Bibliografía:

Francis Crosby, Bombarderos. Guía Ilustrada de la A a la Z, “Consolidated PBY-5A Catalina”, Tikal (2010), p.68-69

Germán Arévalo, Consolidated PBY Catalina, WW2GP Magazine Nº7 (2015), p.13-14

http://en.wikipedia.org/wiki/Consolidated_PBY_Catalina