P-38 Lightning

 

Nombre: P-38 Lightning
Tipo: Caza
Nacionalidad: Estados Unidos
Compañía: Lockhed Aircraft Company
Motor: Dos. Allison V-1710 de 12 cilindros en línea a 1.425 CV
Dimensiones: Envergadura= 15′ 85 m. Longitud= 11′ 53 m. Altura= 3 m
Peso: Cargado= 9.800 kg. Vacío= 5.806 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 665 km/h. Trepada inicial= 870 m/min
Alcance: 724 km
Techo de servicio: 13.400 m
Armamento: Cuatro ametralladoras Colt Browning de 12′ 7 mm y un cañón Hispano M2 de 20 mm
Primer vuelo: 27 de Enero de 1939
Historia:

Revolucionariamente en 1934, la compañía Lockhed sacó a la luz un novedoso aparato de doble fuselaje llamado Lockheed L10 Electra. Un año después, en 1937, el ingeniero Clarence Johnson decidió desarrollar más aún el programa del Lockheed L10 Electra para converirlo en un poderoso caza interceptor que el Cuerpo Aéreo Estadounidense (US Army Corps) había solicitado. La Lockhed Aircraft Company se puso a trabajar y creó un caza bimotor con una góndola prolongada en ambos fuselajes donde se alojaban cada motor en la punta. Cada fuselaje se unía en la parte delantera con la cabina y las alas, mientras que en la trasera por dos timones de cola a lo largo de un estabilizador que incluía unos contrapesos llamados “masas de balanceo”. En cada parte frontal de los dos fuselajes alojaron dos motores Allison V-1710 de 12 cilindros en línea a 1.425 caballos de vapor accionados por una hélice tripala metálica Curtis-Electric, disponiendo cada carenado del motor una toma de aire frontal para refrigerar los carburadores y un turbocompresor General Electric B33 con unos radiadores en sus laterales dotados de aletas para regular el flujo del aire. Otras características fueron una cabina de cristal plano y mate que eliminaban los reflejos solares; unos timones de cola en los que sobresalía bajo la parte inferior una prominencia para amortiguar golpes en los aterrizajes; y unos trenes de aterrizaje en los carenados de los motores y en la parte frontal del aparato bajo la cabina. El armamento constaba de cuatro ametralladoras Colt Browning de 12′ 7 mílimetros con un cañón Hispano M2 de 20 mílimetros que se situaban en el morro del avión para tener más potencia de fuego. Uno de sus inconvenientes fue sin embargo cuando el piloto había de saltar en paracaídas, ya que debía hacerlo cuando el P-38 estuviese boca abajo para evitar golpearse con el estailizador trasero. El nombre con que bautizó la Lockheed al aparato fue el P-38 Lightning, que significaba “relámpago”, realizando su primer vuelo el 27 de Enero de 1939 con muy buenos resultados.

Caza P-38 Ligtning americano volando sobre las tierras de Europa.

Las primeras versiones importante fueron el P-38E que se equipó con un cañón Hispano de 20 milímetros y el XP-38A con una cabina presurizada. El primer tipo de P-38 en combatir en grandes cantidades durante la Segunda Guerra Mundial fue el P-38F con soportes subalares para bombas; mientras que el más fábricado de todos el P-38L para entrenamientos como biplaza. Otras variantes importantes fueron el P-38G que incorporó un motor Allison F-10 con depósitos extra de combustible, el P-38M para la caza nocturna y el Lockheed F-5 para el reconocimiento fotográfico. Una de las últimas variantes famosas fue el P-38J que se caracterizó por las tomas frontales de aire para su carburador y sus nuevos frenos en picado, lo que dió paso a la subvariante P-28J “Droop-Snoot” como aparato especial en el bombardeo. El total de P-38 Lightning construidos ascendió a las 9.942 unidades y durante la Segunda Guerra Mundial fue usado por Estados Unidos, Gran Bretaña, Francia, Australia, China y por la neutral Portugal, después de la guerra Italia y Honduras dispusieron del aparato.

El 14 de Agosto de 1942 un P-38 Lightning localizó sobre Islandia a un cuatrimotor alemán Cóndor Focke Wulf Fw 200, una vez interceptado, se puso tras el aparato y disparó con sus ametralladoras abatiendo al aeroplano germano. Ese fue el primer derribo de Estados Unidos a Alemania en la Segunda Guerra Mundial, y lo había protagonizado un P-38 Lightning.

A lo largo de 1942 comenzaron a llegar a Reino Unido en vuelo directo unidades de P-38 Lightning para iniciar sus misiones en Europa. En Noviembre de 1942 comenzó la “Operación Antorcha”, participando los P-38 con importantes éxitos en Argelia y Túnez al atacar las formaciones de aviones de transporte italianos Savoia Marchetti SM 81, de hecho a finales de mes habían derribado 11 aviones de la Real Fuerza Aérea Italiana (Regia Aeronautica). El día 28 se produjo el derribo de un Junkers Ju 88 alemán por un piloto de P-38 que consiguió el primer título de as con este aparato. Aunque en África los P-38 cosecharon importantes éxitos, también sufrieron muchísimas pérdidas, la mayoría entre el corredor aéreo de Sicilia y Túnez, aunque se llevaron por delante a más de 100 aviones ítalo-germanos abatidos, entre ellos muchos transportes Junkers Ju 52.

P-38 siendo revisado por un mecánico en el teatro de operaciones del Pacífico Sur, Nueva Guinea.

Sobre el Océano Pacífico los primeros P-38 lucharon en la campaña de Nueva Guinea atacando objetivos sobre las Islas Salomón, Rabaul o Nueva Bretaña, siendo los primeros aviones en evadirse y superar a los cazas japoneses Zero para atacar objetivos más concretos como bombarderos. Otros enemigos del P-38 Lightning fueron los cazas Messerschmitt Bf 109 y Focke Wulf Fw 190 alemanes, así como los Macchi italianos. La táctica del P-38 para superar a los aviones del Eje era el “Hit and Run”, consistente en caer sobre cazas enemigos mientras se abría fuego para luego escapar ascendiendo en vertical. Mediante esa táctica el 18 de Abril de 1943 los P-38 Lightning saltaron a la fama cuando 16 de estos aviones derribaron sobre Bougainville en Nueva Guinea, al bombardero japonés Mitsubishi G4M donde viajaba el almirante Isoroku Yamamoto, algo que cambió el rumbo de la Historia de Asia, y todo a costa de un aparato propio perdido.

Para Julio de 1943 los P-38 empezaron a escoltar a las fortalezas volantes B-17 y B-24 americanas en sus bombardeos sobre Europa y Alemania. Sin embargo en los primeros momentos de los raids en otoño de 1943 no demostraron lo formidables que eran, pues derribaron 23 aparatos enemigos y se perdieron 17 P-38 Lightning. No obstante destacaron en el asalto al complejo industrial de Steyr en Austria y en el bombardeo de las refinerías de Ploiesti en Rumanía, donde se enfrentaron a los cazas rumanos IAR-80 con éxito. Durante 1944 el P-38 Lightning combatió en las escoltas de bombarderos de la Fuerza Aérea Estadounidense (United States Air Force o USAF) por toda Europa, además de fotografiar las playas para el futuro desembarco de Normandía. También participaría precisamente en Normandía, en la reconquista de Francia, en la campaña italiana, en la contraofensiva de Birmania, en la Operación Market-Garden sobre Holanda y en la campaña de Filipinas. A finales de 1944 los P-38 se adjudicaron más de 400 aviones enemigos abatidos. Cuando empezó 1945 los primeros P-38 Lightning empezaron a sobrevolar Berlín, haciéndose famosos por destruir aeródromos alemanes como el de Gotha. Al terminar la Segunda Guerra Mundial fueron enviados de nuevo a Estados Unidos.

Hermosa vista de un P-38 Lightning sobre el mar con el precioso efecto de los rayos del Sol.

El P-38 Lightning se convirtió en un avión excepcional para los norteamericanos, ya que fue uno de los cazas estadounidenses que más victorias aéreas logró. En el historial del P-38 por ejemplo consta que fue el primer aparato en derribar un avión alemán, el que produjo los mejores ases, el que abatió más aparatos japoneses y el que acabó con la vida de dos personajes importantes: el del almirante Isoroku Yamamoto cuando le acribillaron los mismos P-38; y la de Saint-Exupéry, el autor de El Principito, que se hizo piloto de P-38 y fue derribado en la invasión de Normandía volando este avión.

 

Bibliografía:

Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial. “P-38 Lightning: el Relámpago”, Altaya (2004), p.19-20

Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial. “El caza aliado con más aviones aliados”, Altaya (2004), p.37-40

Editores de S.A.R.P.E., Crónica Política y Militar de la Segunda Guerra Mundial. “Lockheed P-38 Lightning”, S.A.R.P.E. (1978), p.986-987
http://en.wikipedia.org/wiki/P-38_Lightning