Kawanishi Shiden-Kai

Nombre: Kawanishi Shiden-Kai
Tipo: Caza
Nacionalidad: Japón
Compañía: Kawanishi
Motor: Uno. Nakajima Homare 21 radial de 18 cilindros a 1.990 CV
Dimensiones: Envergadura= 12 m. Longitud= 9′ 35 m. Altura= 3′ 66 m
Peso: Cargado= 4.000 kg. Vacío= 2.656 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 595 km/h. Trepada inicial= 1.218 m/ min
Alcance: 1.716 km
Techo de servicio: 10.759 m
Armamento: Cuatro cañones Type 99 de 20 mm y dos bombas de 250 kg
Primer vuelo: 27 de Diciembre de 1942
Historia:

El Kawanishi Shiden-Kai fue uno de los mejores cazas construidos por el Imperio Japonés durante la Segunda Guerra Mundial. A pesar de que su entrada en acción fue muy tardía porque la superioridad numérica se había impuesto del lado de Estados Unidos, increíblemente este interceptor demostraría ser un excelente rival e incluso sería temido por sus oponentes a lo largo del resto de la Guerra del Pacífico.

Bajo el nombre de Kawanishi Shiden-Kai o “Relámpago Violeta”, la Compañía Kawanishi comenzó la fabricación de un caza con base en tierra a partir del proyecto fallido del hidroavión N1K1 Kyofu, al que se conservó su estructura laminar alar y los flaps semiautomáticos, antes de añadirse nuevas modificaciones como un moderno tren de aterrizaje para evitar que la hélice tocara el suelo y una góndola subalar para albergar el armamento. Sorprendentemente y aunque efectuó su primer vuelo con éxito el 27 de Diciembre de 1942, los ingenieros no quedaron contentos con el resultado y desmontaron más de 43.000 piezas de las 66.000 originales. Así pues, se tendría que esperar hasta una fecha tan avanzada como el 31 de Diciembre de 1943, para que el aparato tuviese un novedoso aspecto de frontal ovalado aerodinámico, unas alas algo más bajas que su antecesor, cabina con cubierta de plexiglás de 6 milímetros, parabrisas frontal de 70 milímetros, visor de puntería de fabricación alemana Revi 2B (Rebi C/12C bajo licencia japonesa), motor radial Nakajima Homare 21 de 18 cilindros a 1.990 caballos de vapor accionado por una hélice cuatripala VDM de 3’3 metros de diámetro (que incluía una apertura regulable en forma de ocho tubos de escape y unas ranuras estrechas para la expulsión de gases), depósito extra de combustible de 400 litros y un arsenal comprendido en cuatro cañones Type 99 de 20 milímetros con una munición de 600 proyectiles y unos afustes para transportar dos bombas de 250 kilogramos.

Caza Kawanishi Shiden-Kai.

La Compañía Kawanishi solamente fabricó 1.435 unidades de Kawanishi Shiden-Kai, de las 9.240 previstas originalmente debido a los numerosos cambios de planes en su construcción, a la carencia de materiales y a que la Fuerza Aérea Estadounidense (USAF) comenzó a bombardear la industria de Japón. De entre estos ejemplares, surgieron algunas variantes como el Kawanishi Shiden-Kai N1K2-JA con cuatro afustes subalares, el N1K2 Shiden Rensen como versión biplaza de entrenamiento, el N1K3-A como caza embarcado y el N1K4-A con nuevo motor Homare 23 de 2.000 caballos de vapor; además de las variantes N1K4-J y N1K5-J diseñadas para alcanzar grandes cotas de altura, pero que jamás salieron al mercado por falta de tiempo.

Oficialmente el bautismo de fuego de los Kawanishi Shiden-Kai tuvo lugar sobre la Isla de Cebú en Octubre de 1944, aunque no sería hasta la defensa aérea de Formosa y la Isla de Okinawa donde el nuevo caza japonés demostró su superioridad frente a los interceptores norteamericanos Hellcat, Corsair y P-51 Mustang. El único problema de los Kawanishi Shiden-Kai fue su lenta construcción debido a que sus diversas cadenas de montaje situadas en las fábricas de Misubishi Jukogyo, Aichi Kokuri, Koza y Amura fueron completamente destruidas; mientras que el caza era incapaz de enfrentarse a las superfortalezas volantes B-29 “Superfortress” debido a que su techo de servicio era escaso y no podía alcanzar la elevada cota a la que volaban de los cuatrimotores.

Pintura de dos Kawanishi Shiden-Kai en vuelo.

El 16 de Febrero de 1945, se produjo uno de los episodios míticos del Kawanishi Shiden-Kai cuando el alférez Kaneyoshi Muto derribó en solitario a cuatro cazas Hellcat sobre Tokyo. Al mes siguiente, el 19 de Marzo, un escuadrón de estos mismos interceptores que acababa de lanzar una incursión contra la 58th Fuerza de Tareas “Task Force 58” cerca de Kure, abatió a la increíble cifra de 57 aparatos norteamericanos (53 Hellcat o Corsair y 4 Helldriver) a costa de sólo perderse 13 unidades de Kawanishi Shiden-Kai. De hecho y aunque a lo largo de 1945 estos aviones continuaron defendiendo el cielo de Japón e incluso fueron utilizados en alguna ocasión como kamikazes contra los barcos de la Flota Estadounidense (US Navy), el comandante Minoru Genda creó en la Isla de Hokkaido el Grupo de Expertos conformado por todos los “ases” nacionales del país que a bordo de los Kawanishi Shiden-Kai consiguieron grandes resultados derribando decenas de aparatos enemigos.

Al finalizar la Segunda Guerra Mundial el 2 de Septiembre de 1945, el Kawanishi Shiden-Kai fue retirado de la Fuerza Aérea Imperial Japonesa. Curiosamente y según manifestó uno de sus pilotos veteranos al respecto de este excelente caza, sus palabras fueron las siguientes: “Muy pocos aviones y muy tarde”.

 

Bibliografía:

-Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial, “Shiden-Kai: pocos aparatos y tarde”, Altaya (2004), p.49-50
-Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial– “El avión de los expertos”, Altaya (2004), p.97-100
-http://en.wikipedia.org/wiki/Kawanishi_N1K