Helldriver

Nombre: Helldriver
Tipo: Bombardero en picado / Torpedero
Nacionalidad: Estados Unidos
Compañía: Curtiss-Wright
Motor: Uno. Motor radial Wright R-2600-20 Cyclone a 1.900 CV
Dimensiones: Enverdadura= 15′ 16 m. Longitud= 11′ 17 m. Altura= 4′ 1 m
Peso: Cargado= 7.543 kg. Vacío= 4.778 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 434 km/h. Trepada inicial= 549 m/min
Alcance: 1.987 km
Techo de servicio: 8.875 m
Armamento: Dos cañones de 20 mm, dos ametralladoras de 7’62 mm, bombas de 454 kg, un torpedo y cohetes HVAR
Primer vuelo: 18 de Diciembre de 1940
Historia:

A inicios de 1940, a Estados Unidos le urgió la necesidad de contar con un bombardero en picado entre sus filas ante la existencia del Stuka que tantos buenos resultados estaba dando al Tercer Reich sobre Europa. Así fue como la Compañía Vought comenzó el diseño del Dauntless SBD Douglas y la Compañía Curtiss-Wright la producción de un avión similar que transformó simultáneamente en torpedero y aparato de reconocimiento bajo la forma del Helldriver.

Fotografía a color de un Helldriver a inicios de 1945 procedente del portaaviones USS Hancock.

Con un aspecto único dentro la Flota Estadounidense (US Navy), el Helldriver llamó la atención de las autoridades de Washington por ser un avión de ala media incrustada en un extenso fuselaje con una larga cabina acristalada para el piloto y copiloto en la parte trasera. A pesar de que sus características hacían difícil el vuelo a baja velocidad, los Helldriver podían recorrer grandes distancias en el amplio Océano Pacífico gracias su velocidad de 434 kilómetros por hora impulsada por su motor radial Wright R-2600-20 Cyclone a 1.900 caballos de vapor. También su armamento ofrecía al aparato una cadencia de fuego privilegiada al disponer de dos cañones de 20 milímetros en las alas, dos ametralladoras de 7’62 milímetros en la cabina trasera del copiloto, cohetes HVAR y una bodega capaz de albergar dos bombas de 454 kilogramos (y dos más en las alas) o un torpedo Mark 13-2.

La Compañía Curtiss-Wright y su inventor, el ingeniero Otto Koppen, construyeron un total de 7.140 Helldriver que tuvieron múltiples versiones. Comenzando por el prototipo original Helldriver XSB2C-1 que voló el 18 de Junio de 1940, siguieron las 200 unidades del Helldriver SB2C-1 con un cañón trasero en la cabina del copiloto, las 778 del Helldriver SB2C-1C con flaps hidráulicos y las 287 del Helldriver SB2C-2 en forma de hidroavión. Otras variantes mucho más construidas fueron los 2.045 aparatos del Helldriver SB2C-4 que transportaba 5 cohetes de 127 milímetros, los 1.112 Helldriver SB2C-3 con cuatro propelentes añadidos y los 970 del Helldriver SB2C-5 con un radar ASB y una capacidad extra de combustible. También el Ejército Estadounidense (US Army) disfrutó para su uso particular con 900 unidades del Helldriver A-25A “Shrike” y el Cuerpo de Marines (US Marine Corps) con otras 410 del Helldriver SB2C-1A. Al mismo tiempo, Canadá fabricó sus dos propios modelos con 1.106 ejemplares bajo licencia de la Compañía Canadian Car & Foundry a las que bautizó con el nombre de Helldriver SBW y Helldriver SBF; mientras que Gran Bretaña adquirió 28 unidades de este tipo a las que denominó Helldriver I.

Helldrivers en formación sobre el Océano Pacífico.

Oficialmente el bautismo de fuego de los Helldriver tuvo lugar el 11 de Noviembre de 1943 cuando un grupo de estos aviones bombardeó las instalaciones del Ejército Imperial Japonés sobre el puerto de Rabaul en Nueva Guinea. A partir de entonces Nueva Bretaña, Bougainville, las Islas Salomón, Nueva Guinea, las Islas Gilbert, las Islas Marshall y las Islas Marianas se convirtieron en el área de operaciones de los Helldriver. De hecho durante la Batalla del Mar de Filipinas en Junio de 1944, los Helldriver cosecharon importantes éxitos en el ataque contra los buques de la Marina Imperial Japonesa, aunque durante el camino de vuelta hacia sus portaaviones muchos se quedaron sin combustible debido a una mala racionalización por parte de los mandos y 45 de estos torpederos tuvieron que amerizar de noche sobre el mar, perdiéndose en el incidente todos los aparatos y numerosos miembros de sus tripulaciones.

Al comenzar la Batalla del Golfo de Leyte, el 24 de Octubre de 1944 los Helldriver tuvieron un papel muy destacado en el hundimiento del superacorazado japonés Musashi después de acertarle con algunas de sus bombas en el Mar de Sibuyán. Al cabo de medio año, el 7 de Abril de 1945 durante la Batalla de Okinawa, varios centenares de Helldriver contribuyeron a dañar y hundir al otro gran superacorazado Yamato tras el impacto de numerosos torpedos bajo la línea de flotación que terminaron por enviarle al fondo del Océano Pacífico. A raíz de aquellas dos impresionantes victorias, los Helldriver se dedicaron a sobrevolar la Islas Ryûkyû, destruyendo barcos inmóviles sobre los puertos, instalaciones militares y aeródromos de aviones enemigos hasta la rendición de Japón en Septiembre de 1945.

Pintura de un Helldriver atacando a un crucero japonés.

Finalizada la Segunda Guerra Mundial, los Helldriver continuaron prestando servicio en la Fuerza Aérea Estadounidense hasta 1948 cuando fueron sustituido por los más modernos Skyraider de la Compañía Douglas. Sin embargo muchos otros países adquirieron Helldriver como Grecia que compró 42 ejemplares para combatir en la Guerra Civil Griega de 1949; mientras que Francia utilizó 110 unidades durante la Guerra de Indochina de 1946 a 1954, participando algunos en la Batalla de Dien Bien Phu. También en menor medida Portugal, Australia y Thailandia dispusieron de Helldriver entre sus filas, siendo Italia la última nación en retirarlo del servicio activo militar en 1959.

 

Bibliografía:

-Francis Crosby, Bombarderos. Guía Ilustrada de la A a la Z, “Curtiss SB2C Helldriver”, Tikal, (2010), p.72
-http://en.wikipedia.org/wiki/Curtiss_SB2C_Helldiver