P-40 Warhawk

Nombre: Curtiss P-40 Warhawk
Tipo: Caza
Nacionalidad: Estados Unidos
Compañía: Curtiss
Motores: Uno. Allison V-1710-81/99/115 de doce cilindros en línea a 1.360 CV
Dimensiones: Envergadura= 11′ 42 m. Longitud= 10′ 20 m. Altura= 3′ 75 m
Peso: Cargado= 4.015 kg. Vacío= 2.539 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 609 km/h. Trepada inicial= 560 m/min
Alcance: 1.200 km
Techo de servicio: 11.630 m
Armamento: Cuatro o seis ametralladoras Browning de 12’7 mm y dos bombas de 680 kg
Primer vuelo: 14 de Agosto de 1938
Historia:

El P-40 Warhawk fue uno de los aviones más populares de los Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial. A pesar de que se mostró inferior a la mayor parte de los cazas desplegados por las potencias del Eje, tuvo el honor de obtener las primeras victorias en el aire para la Fuerza Aérea Estadounidense durante el mismo ataque a Pearl Harbor en 1941.

A partir de un caza P-36 Hawk 75, el ingeniero Donovan R.Berlin de la Compañía Curtiss fabricó el prototipo XP-40 Warhawk tras una serie de modificaciones que incluyeron una remodelación mayor del aeroplano, una extensión de la envergadura de ala baja y un motor lineal Allison V-1710 sobrealimentado con el que llevó a cabo su primer vuelo con éxito el 14 de Agosto de 1938. Una vez efectuadas todas estas pruebas, se corrigieron los errores existentes y se añadieron una serie de mejoras como un radiador instalado bajo la planta motriz y un tren de aterrizaje que se plegaba y recogía efectuando giros de 90º, lo que le valió ser elegido como caza estándar del Cuerpo del Aire Estadounidense (US Army Air Corps).

Caza P-40 Warhawk chino de los “Tigres Voladores”.

Todo pareció haber quedado listo para el XP-40 Warhawk y más en concreto para su primera versión el P-40A, que tras haber sido comprado por Francia en Mayo de 1940, no pudo recibirlo después de haberse producido la invasión del Tercer Reich. A raíz de los nuevos modelos de caza desplegados entonces por Alemania y Gran Bretaña como el Messerschmitt Bf 109 y el Spitfire, los ingenieros de la Compañía Curtiss tuvieron que reconstruir todo el aparato para adaptarlo a los nuevos tiempos sacando las variantes P-40B, P-40C y P-40D que tenían un motor Allison V-1710 más evolucionado con un panel agujereado para la refrigeración y una toma de aire frontal dividida en tres secciones que canalizaba el flujo de aire de los radiadores, así como deflectores en el fuselaje con placas de posición regulable, cuatro ametralladoras de 12’7 milímetros instaladas en las alas, depósitos de combustible autosellantes (más uno eyectante de 197 litros) y una de velocidad de 528 kilómetros por hora, dando lugar finalmente a un nuevo caza que bautizaron como P-40 Warhawk.

Muy diversas fueron las variantes de los 16.802 modelos de P-40 Warhawk que la Compañía Curtiss fabricó durante la Segunda Guerra Mundial. Entre los primeros estuvo el P-40E al servicio de Gran Bretaña que se equipaba con un motor británico Rolls-Royce Merlinuna, alcanzaba una velocidad de 600 kilómetros por hora y se defendía con seis ametralladoras de 12’7 milímetros; al que siguió el P-40K con una planta motriz Allison; así como los P-40H, P-40J y P-40M que que fueron cancelados a raíz de sus pésimos resultados; lo mismo que el P-40L que a pesar de reducir su peso suprimiendo combustible, armamento y blindaje, también fue suspendido por las autoridades de Washington. De hecho tendría que esperarse hasta la versión definitiva, el P-40N del que se produjeron 4.200 unidades, para que se convirtiese en el aparato estándar de la serie gracias a unas virtudes técnicas que incluían una cabina más blindada y una mayor capacidad para transportar bajo las alas dos bombas de 227 kilogramos.

Pintura sobre un enfrentamiento de un caza británico P-40 Warhawk contra un caza alemán Messrschmitt Bf 109 en el Norte de África.

Antes de que Estados Unidos se sumergiera en la Segunda Guerra Mundial, en 1941 ya fueron varios los países de los Aliados que contaron con cazas P-40 Warhawk entre sus filas. La China del Kuomintang fue la primera potencia en adquirir los P-40 Warhawk durante la Segunda Guerra Sino-Japonesa contra Japón, los cuales fueron incorporados al Escuadrón de Caza Tigres Voladores “Flying Tigers” que se enfrentaron a la Fuerza Aérea Imperial Japonesa utilizando la táctica del “Hit and Run” consistente en hacer una pasada disparando rápidamente las ametralladoras y a continuación escabullirse para evitar a los muy superiores cazas Zero. También Gran Bretaña obtuvo numerosos P-40 Warhawk que operaron en el Norte de África, el Mar Mediterráneo y el Sudeste Asiático; mientras que la Unión Soviética un lote de 100 aparatos que fueron claves para abastecer Leningrado mediante la “Ruta de la Vida” a través de las aguas congeladas del Lago Ladoga (curiosamente la mayor parte de sus pilotos fueron exiliados comunistas procedentes de España).

Cuando se produjo el ataque de Japón sobre Pearl Harbor que implicó la entrada de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial el 7 de Diciembre de 1941, dos pilotos llamados George Welch y Kenneth Taylor consiguieron tomar los mandos de una pareja de P-40 Warhawk en medio del caos y despegar desde sus bases hasta lograr derribar en el aire un total de 7 aviones japoneses (las primeras victorias de la Fuerza Aérea Estadounidense). Desgraciadamente, justo después de este triunfo, el historial operativo de los P-40 Warhawk fue bastante negativo en 1942 porque la mayoría fueron abatidos por los cazas Zero y Ki-43 durante las campañas de Filipinas, el Sudeste Asiático, Nueva Guinea y las Islas Aleutianas. Mucha más suerte tuvieron los P-40 Warhawk en el Norte de África después de acabar con los cazas galos de la Francia de Vichy durante la invasión de Marruecos y Argelia en la “Operación Torch”; y más tarde en el puente aéreo organizado por el Eje entre Sicilia y Túnez durante la “Operación Flax” de 1943 en el que se anotaron numerosas derribos de cazas alemanes Messerschmitt Bf 109 e italianos Macchi MC.202 Folgore (incluyendo en una ocasión la destrucción completa de un escuadrón conformado por catorce transportes de seis motores Messerschmitt Me 323 Gigant cargados de tropas que volaban cerca del Cabo Bon, a costa de solamente encajar los norteamericanos tres bajas propias). Al año siguiente de estos sucesos, en 1944, el P-40 Warhawk fue perdiendo protagonismo por culpa de los modelos mejorados del interceptor P-38 Lightning y el Corsair, aunque se organizó un grupo de combate bautizado como 99º Escuadrón de Caza que se formaba por pilotos afroamericanos, quienes a raíz de sus logros en la Batalla de Anzio, serían conocidos popularmente por los alemanes como “Hombres Pájaros Negros (Schwartze Vogelmenschen)”.

Formación de cazas P-40 Warhawk en la campaña del Pacífico.

Otros usuarios de la Commonwealth que operaron con los P-40 Warhawk fueron Australia y Nueva Zelanda que los utilizaron como cazas durante las campañas de las Islas Salomón y sobretodo en la Batalla de Guadalcanal; así como Canadá que voló con varios de estos aparatos en los combates por Nueva Guinea o Sudáfrica durante la lucha por el control del Mar Mediterráneo. También en menor medida Holanda dispuso de P-40 Warhawk para defender las Indias Orientales Holandesas (curiosamente los holandeses reclamarían el derribo de 49 aparatos nipones por unas pérdidas propias de 17) y la Francia Libre con otros tantos con los que llevó a cabo misiones sobre Córcega y Provenza. Hubo incluso P-40 Warhawk en escuadrones de países neutrales para funciones de vigilancia, seguridad e instrucción aérea como por ejemplo Turquía y Egipto.

En Septiembre de 1944 se produjo el final de la producción y también la retirada del servicio activo del P-40 Warhawk en favor de otros interceptores mucho mejores como el P-51 Mustang. A pesar de que siempre fue considerado un caza de nivel medio en el conflicto, tuvo el honor de abatir a siete aviones japoneses durante el ataque a Pearl Harbor y lograr decenas de derribos de aeroplanos muy superiores a lo largo de la Segunda Guerra Mundial.

 

Bibliografía:

-Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial, “Curtiss P-40 Warhawk” , Altaya (2004), p.25-26
-Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial, “Los tigres voladores en Asia”, Altaya (2004), p.25-26
-Editores de Altaya, Aviones de Combate de la Segunda Guerra Mundial, “Un fiable caballo de batalla”, Altaya (2004), p.49-52
http://en.wikipedia.org/wiki/Curtiss_P-40