Beaufighter

Nombre: Bristol Beaufighter
Tipo: Cazabombardero
Nacionalidad: Gran Bretaña
Compañía: Bristol
Motor: Dos. Motor Bristol Hercules XVII de 14 cilindros a 1.770 CV
Dimensiones: Envergadura= 17′ 63 m. Longitud= 12′ 7 m. Altura= 4′ 82 m
Peso: Cargado= 11.440 kg. Vacío= 7.082 kg
Velocidad: Velocidad máxima= 512 km/h. Trepada inicial= 461 m/min
Alcance: 2.366 km
Techo de servicio: 4.575 m
Armamento: Cuatro cañones de 20 mm, siete ametralladoras de 7’7 mm, dos bombas de 726 kg, un torpedo de 457 mm y ocho cohetes de 76’2 mm
Primer vuelo: 17 de Julio de 1939
Historia:

“Avión multiuso” fue el nombre con el que cariñosamente se apodó al Bristol Beaufighter en la Segunda Guerra Mundial. Empleado como caza, bombardero y torpedero en todos los escenarios del conflicto, el Beaufighter se convirtió en uno de los aparatos mejor valorados por los pilotos del Reino Unido.

“Beau” fue el mote que dieron los ingenieros de la Compañía Bristol al Beaufighter después de su primer vuelo el 17 de Julio de 1939. Robusto y pesado en elementos como el blindaje, equipo, potencia y arsenal; el Beaufighter fue característico por ser un monoplano biplaza de grueso y resistente fuselaje movido por una planta motriz de dos motores en cada ala (sobresalientes por delante de la proa) del modelo Bristol Hercules XVII de 14 cilindros a 1.770 caballos de vapor con enfriamiento por aire y con capacidad para una cifra considerable de combustible. A estas excelencias en prestaciones, hubo que añadirle un formidable armamento repartido de la siguiente manera: cuatro cañones de 20 milímetros en el frontal, siete ametralladoras de 7’7 milímetros (de las cuales seis se situaban en las alas y una en la cabina dorsal del copiloto) dos bombas de 726 kilogramos, un torpedo de 457 milímetros y ocho cohetes tierra-aire de 76’2 milímetros.

Bristol Beaufighter de la RAF sobre Magrun en Libia.

Numerosas variantes se fabricaron de los 5.928 ejemplares de Beaufighter que la Compañía Bristol diseñó durante la Segunda Guerra Mundial. La primera fue el Beaufighter I en versión bombardero, seguida por el Beaufighter II en caza nocturno, el Beaufighter V con una torreta trasera del modelo Boulton Paul o las mil unidades construidas del Beaufighter VI “Torbeau” capaz de transportar torpedos. No obstante, el mejor de todos fue el Beaufighter X con 2.200 ejemplares que disponía de un radar A.I.VIII para blancos de superficie, un altímetro de radio, unos frenos de picado, un tercer tripulante complementario para ayudar a calcular la trayectoria de los torpedos y una aerodinámica que le permitía alcanzar velocidad máxima a sólo 150 metros del suelo. Hubo incluso una versión especial para Australia llamada Beaufighter XXI que se equipó con cohetes tierra-aire de alta velocidad HVAR.

Oficialmente el primer bautismo de fuego de los Beaufighter tuvo lugar en el verano de 1940 durante la Batalla de Inglaterra, cuando la Fuerza Aérea Real Británica (Royal Air Force o RAF) utilizó a dichos bimotores como cazas para combatir a los alemanes, aunque rápidamente se demostró que ese uso fue un error debido a las elevadas pérdidas sufridas a manos de los más veloces Messerchmitt Bf 109 de la Fuerza Aérea Alemana (Luftwaffe). Fue entonces cuando se decidió que el Beaufighter fuese destinado a patrullar las aguas del Océano Atlántico y el Mar del Norte, donde se curtió muy exitosamente interceptando buques de transporte alemanes y derribando en el Golfo de Vizcaya a un considerable número de bombarderos germanos Junkers Ju 88. A partir de 1941, un buen puñado de Beaufighter tomó parte en la defensa aérea de la Isla de Malta, así como en los ataques a los convoyes navales del Eje procedentes de Italia y en el hostigamiento a las tropas del Ejército Italiano durante la campaña de Libia y Egipto dentro de la Fuerza Aérea del Desierto Occidental (Wester Desert Air Force).

Escuadrón de Beaufighter canadienses sobre Reino Unido. Bajo las alas y la panza puede verse el cuantioso arsenal de cañones, cohetes y bombas.

Cuando comenzó la Guerra del Pacífico, Australia y Nueva Zelanda compraron en 1942 grandes cantidades de Beaufighter para defenderse de la ofensiva que Japón desató en el Sudeste Asiático y el Océano Pacífico. A partir de entonces los Beaufighter atacaron a los japoneses bombardeando sus posiciones en Birmania, Thailandia, Singapur y frontera oriental con la India. También durante la Batalla del Mar del Bismarck, los Beaufighter cosecharon un gran triunfo al hundir varias embarcaciones nipones, además de obtener triunfos a la hora de acosar a la infantería enemiga en Nueva Guinea y las Islas Salomón. Incluso los Beaufighter fueron protagonistas de llevar a cabo devastadoras incursiones sobre Indonesia entre 1944 y 1945, en donde los japoneses les llegaron a temer tanto que les apodaron con el nombre de “Whispering Death (El Susurro de la Muerte)”.

Otros usuarios del Beaufighter entre los Aliados Occidentales, fueron Sudáfrica que los utilizó para el reconocimiento naval del Mar Mediterráneo o las fuerzas de libres de Polonia durante las campañas terrestres de Francia y Europa Occidental. También Canadá contó con algunos Beaufighter en la Base de Banff en Escocia, a los cuales empleó para patrullar el Mar del Norte en busca de sumergibles enemigos, en cuyas aguas los bimotores canadienses hundieron a cinco submarinos alemanes en Marzo de 1945.

Beaufighter australiano cerca de Port Moresby en Nueva Guinea.

Terminada la Segunda Guerra Mundial en Septiembre de 1945, el historial de los Beaufighter todavía sería longevo porque la RAF continuó operando con estos aparatos en Oriente Medio y el Sudeste Asiático desde los mismos comienzos de la Guerra Fría. Por ejemplo algunos Beaufighter participaron en la Guerra Civil Griega de 1945 a 1949 bombardeando a los comunistas griegos; mientras que Israel utilizó algunos durante la Guerra Árabe-Israelí de 1948 a 1949 para hostigar a la coalición de la Liga Árabe. También países como Portugal, Turquía, Noruega y la República Dominicana incorporaron al Beaufighter entre sus filas durante algún tiempo; hasta que Gran Bretaña después de veinte años retiró a los últimos 25 ejemplares del servicio activo en 1960.

 

Bibliografía:

-Francis Crosby, Bombarderos. Guía Ilustrada de la A a la Z, “Bristol Beaufighter”, Tikal (2010), p.62-63
-http://en.wikipedia.org/wiki/Bristol_Beaufighter